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Volcan d’Islande : que se passe-t-il et quels sont les risques ?

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CNN

L’Islande a déclaré l’état d’urgence et plus de 3 000 habitants ont été invités à évacuer la petite ville côtière de Grindavík alors que les autorités du pays anticipent l’éruption imminente d’un volcan dans sa péninsule sud-ouest.

Les scientifiques qui surveillent la situation, y compris ceux du Met Office islandais, ont observé dimanche des changements dans la situation qui pourraient indiquer que « le magma se rapproche de la surface », et ont conclu lundi que « la plus grande zone de remontée de magma » se trouve dans une zone de 3,5. kilomètres (deux miles) au nord-est de Grindavík.

Alors, que savons-nous de cette éruption potentielle, quels sont ses risques, comment pourrait-elle affecter les voyages et pourquoi l’Islande, une île de seulement 103 000 kilomètres carrés (40 000 miles carrés), abrite tant d’activité sismique ?

L’Islande est confrontée à des événements que ses 360 000 habitants « n’ont pas connu auparavant, du moins pas depuis l’éruption du Vestmannaeyjar », a déclaré vendredi l’Agence de protection civile du pays, faisant référence à une éruption de 1973 qui avait commencé sans avertissement et détruit 400 maisons.

Un couloir magmatique de 15 kilomètres de long s’étend désormais du nord-ouest de Grindavík jusqu’à l’océan Atlantique, selon l’Agence de protection civile, qui a utilisé des modèles construits à partir des données collectées dans la région samedi.

Le magma est un mélange de roches en fusion et semi-fondues sous la surface de la Terre qui peut provoquer une éruption lorsqu’elle atteint la surface, se transformant en lave.

Ragnar Visage/RUV/Reuters

Une vue générale des dégâts dus à l’activité volcanique sur un terrain de golf à Grindavík samedi.

Si le magma éclate sous la mer, il sera plus explosif que s’il éclate sur terre, disent les experts, même si une éruption sur terre constituerait une plus grande menace pour Grindavík lui-même.

« Cela pourrait devenir explosif si le magma interagissait avec l’eau de mer », a déclaré Michele Paulatto, chercheur à l’Imperial College de Londres, dans un communiqué.

« S’il entre en éruption sous la mer, cela pourrait provoquer une éruption surtseyenne similaire à celle qui s’est produite en 1963, également en Islande, et qui a créé l’île de Surtsey. Cette éruption particulière a duré plusieurs années, c’est donc une possibilité », a-t-il ajouté.

Bill McGuire, professeur émérite de risques géophysiques et climatiques à l’University College de Londres, a déclaré dans un communiqué qu’il « n’y a aucune raison, actuellement, de penser que cette éruption sera particulièrement importante », bien qu’il ait noté qu’« il est notoirement difficile de prévoir ». quelle sera l’ampleur d’une éruption.

« La ville évacuée de Grindavík est très proche de la nouvelle fracture et sa survie est loin d’être assurée », a-t-il ajouté. « Tout dépend de l’endroit où le magma finit par atteindre la surface, mais la situation ne s’annonce pas bonne pour les habitants de la ville. »

Il est toujours possible que le magma ne remonte pas du tout à la surface. Comme l’a souligné Dave McGarvie, volcanologue à l’Université de Lancaster au Royaume-Uni, « tous les dykes ne franchissent pas la surface pour former des éruptions… peut-être seulement un sur trois ou quatre ».

Il a ajouté : « Le meilleur des cas est que cela arrive à la digue de 15 km de long qui vient de se former, et qu’elle se refroidisse et se solidifie simplement – ​​et n’entre pas en éruption. »

Cependant, certains effets de l’activité sismique sont déjà apparents. Les routes ont été endommagées à la suite de tremblements de terre dans la région, l’administration routière islandaise partageant sur les réseaux sociaux des photos montrant le tarmac en ruine, les trottoirs brisés et les fissures béantes dans la route.

Après que les scientifiques ont déclaré qu’ils ne pouvaient pas exclure la possibilité que le tunnel magmatique atteigne Grindavík, l’Agence de protection civile a évacué la ville vendredi soir, bien que certains habitants aient été autorisés dimanche à retourner dans une zone sous escorte policière pour récupérer leurs animaux de compagnie et leurs objets essentiels.

Le célèbre Blue Lagoon, une station thermale géothermique située à environ sept kilomètres au nord de Grindavík et qui attire les touristes vers ses eaux fumantes, a fermé ses portes jeudi par mesure de précaution.

« Les vapeurs toxiques sont une réelle préoccupation, la principale étant le dioxyde de soufre qui peut être corrosif et causer des problèmes respiratoires », a ajouté Paulatto. « Ce n’est pas quelque chose dont nous devons nous inquiéter au Royaume-Uni, mais la population locale et les touristes peuvent être affectés en fonction de la direction du vent dominant. »

Grindavík se trouve à environ 70 kilomètres (43 miles) au sud-ouest de la capitale islandaise, Reykjavík. Les autorités n’ont pas émis d’ordre d’évacuation pour Reykjavik, ce qui suggère qu’elles pensent que la ville ne serait pas affectée par une éruption.

Cependant, le seul aéroport international d’Islande, Keflavík, se trouve à moins de 32 kilomètres de Grindavík.

Les experts ne s’attendent pas à ce qu’une éruption volcanique provoque le même niveau de chaos que celle observée en 2010, lorsque le volcan Eyjafjallajökull est entré en éruption, car il est peu probable qu’elle implique la glace glaciaire qui a conduit à l’apparition d’un énorme nuage de cendres.

Environ 100 000 vols ont été annulés, affectant 2 millions de personnes, en raison des cendres rejetées par l’éruption de 2010, qui menaçait de faire caler les moteurs d’avion et de provoquer des pannes électriques.

« L’Eyjafjallajökull a impliqué une éruption à travers ou à côté de la glace glaciaire qui a fondu et a fourni de l’eau qui a rendu l’éruption plus explosive qu’elle ne l’aurait été autrement, d’où le panache élevé de l’éruption et la très large dispersion des cendres », Lionel Wilson, professeur émérite de sciences terrestres et planétaires. Sciences à l’Université de Lancaster, a déclaré dans un communiqué.

« Cela ne devrait pas arriver… ils n’auront donc affaire qu’à des fontaines de lave faiblement explosives alimentant des coulées de lave. »

Micah Garen/Getty Images

La police ferme la route vers Grindavík le 12 novembre 2023.

Qu’en est-il des éruptions précédentes de 2014 et 2021 ?

L’Islande est habituée aux éruptions volcaniques, même si elles se produisent souvent en pleine nature, loin des zones peuplées. Le système volcanique Bárðarbunga, situé au centre du pays, est entré en éruption en 2014, produisant de la lave couvrant 84 kilomètres carrés (32 miles carrés) de hautes terres, sans endommager aucune communauté.

Le système volcanique Fagradalsfjall est entré en éruption en 2021 pour la première fois depuis plus de 6 000 ans. Il n’a pas non plus menacé les zones peuplées et est même devenu une attraction touristique alors que les gens affluaient pour assister à une éruption volcanique.

Pourquoi y a-t-il tant de volcans en Islande ?

L’Islande se trouve sur une frontière de plaque tectonique qui se divise continuellement, éloignant l’Amérique du Nord et l’Eurasie le long de la dorsale médio-atlantique. Un puissant panache du manteau, une zone plus chaude que le magma environnant, se trouve en dessous, ce qui fait fondre et amincir la croûte terrestre. Ces conditions ont fait de l’Islande le foyer de 32 volcans actifs.

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