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Science et technologie

un visage fantomatique surgit de la Terre ! Comment expliquer cette forme surréaliste ?

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Image prise depuis l’ISS d’une zone du Tchad en forme de visage fantomatique. NASA
Francisco Martin Léon Francisco Martin Léon L’Espagne météorée 5 minutes

Vus d’en haut, le puits volcanique de 1 000 mètres de profondeur et le lac Trou au Natron, dans le nord du Tchad, ressemblent à un visage fantomatique qui vous regarde.

Un astronaute à bord de la Station spatiale internationale (ISS) capturé cette photographie du trait distinctif le 12 février 2023.

Le visage fantomatique et sa structure

Le bord du « visage » est formé en partie par les ombres projetées par le bord d’une caldeira, un type de cratère volcanique formé après une éruption explosive ou un effondrement de la surface dans une chambre magmatique partiellement vidée. Les « yeux » et le « nez » sont des cônes de cendres : des collines coniques abruptes construites autour de cheminées volcaniques.

Une caldeira est une grande dépression circulaire ou ovale formée lorsque le sommet d’un volcan s’effondre suite à une éruption explosive ou à l’effondrement de la surface au-dessus d’une chambre magmatique partiellement vidée. Ces structures peuvent atteindre des tailles impressionnantes, pouvant atteindre plusieurs dizaines de kilomètres de diamètre.

On pense que les cônes de scories sont relativement jeunes en termes géologiques et se sont probablement formés au cours des derniers millions d’années, et peut-être même au cours des derniers milliers d’années.

Identique au cas précédent mais avec un champ de vision plus large.
Identique au cas précédent mais avec un champ de vision plus large.

La zone blanche autour de la « bouche » est une croûte minérale constituée de natron, un mélange de carbonate de sodium, de bicarbonate de sodium, de chlorure de sodium et de sulfate de sodium. Il se forme à partir de bassins d’eau thermale de surface qui s’évaporent et de la vapeur riche en minéraux s’élève de la surface de la zone géothermiquement active.

Trou au Natron : une grande formation volcanique

Trou au Natron est situé juste au sud-est de Tarso Toussidé, une grande formation volcanique avec des fumerolles et un stratovolcan actif. Il est un des nombreux sommets volcaniques des montagnes du Tibesti, et est à l’origine de plusieurs éruptions relativement récentes, bien que peu documentées et étudiées.

Accès difficile

L’éloignement de Trou au Natron rend l’accès difficile aux scientifiques. Cependant, l’analyse d’échantillons de roches et de fossiles collectés dans les années 1960 indique que Le Trou au Natron était rempli d’un lac glaciaire de plusieurs centaines de mètres de profondeur il y a environ 14 000 ans. Une expédition dirigée par le chercheur allemand Stefan Kröpelin est arrivée à Trou au Natron en 2015 et a collecté des échantillons d’algues aquatiques fossilisées qui se seraient formées il y a environ 120 000 ans.

Un des événements géologiques les plus récents !

Les observations satellitaires de la région ont permis de préciser certains détails. Deux chercheurs de l’Université de Cambridge ont développé une séquence approximative de l’activité volcanique de la région sur la base des observations du capteur ASTER (Advanced Thermal Reflection and Emission Radiometer) à bord du satellite Terra de la NASA. Ils ont divisé l’activité en six phases, la formation de Trou au Natron étant l’un des événements géologiques les plus récents.

La photographie de l’astronaute ISS068-E-53507 a été prise le 12 février 2023 avec un appareil photo numérique Nikon D5 et une distance focale de 500 millimètres. L’image a été fournie par l’installation d’observation de la Terre de l’équipage de l’ISS et l’unité des sciences de la Terre et de télédétection du Johnson Space Center. Histoire d’Adam Voiland.



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