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Science et technologie

un lac de lave bouillonnant sur une île secrète des îles Sandwich du Sud ! Faut-il s’inquiéter ?

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Le mont Michael est situé sur l’île isolée de Saunders, qui fait partie des îles Sandwich du Sud. Il y a plus de 20 ans, des images satellites montraient l’existence de ce lac de lave. Image : National Geographic.
Enzo Campetella Enzo Campetella Argentine météorée 7 minutes

L’île Saunders est une île inhospitalière des îles Sandwich du Sud, à l’extrême sud de l’océan Atlantique. National Geographic, à travers sa série Explorer, a mené une expédition sur cette île et a pu documenter la première ascension du mont Michael, un volcan abritant le huitième lac de lave au monde. Comme dans toutes les îles de la région, l’activité volcanique et sismique est très importante.

Le mont Michael abrite le huitième plus grand lac de lave documenté au monde, bien que des satellites l’aient détecté au début de ce siècle.

L’histoire commence en 2001. Comme le rapporte Live Science, cette année-là, des satellites de la NASA balayant une île inhabitée près de l’Antarctique dans l’océan Atlantique Sud, détecté une anomalie thermique qui a surpris les chercheurs. Au cœur d’un volcan inexploré et difficile d’accès, ils ont détecté la signature d’un lac bouillant de roche en fusion. À l’époque, seuls sept lacs de lave de ce type étaient connus dans le monde.

A l’époque, sans autres données que les données thermiques, les volcanologues n’ont pas pu confirmer l’existence d’un lac de lave. Aujourd’hui, plus de deux décennies plus tard, ils y sont enfin parvenus.

Dans un nouvel épisode de « Explorer » diffusé jeudi 26 octobre, les cinéastes ont suivi des scientifiques et des alpinistes lors de leur première ascension du mont Michael, un volcan sur l’île Saunders, dans les îles Sandwich du Sud, et a confirmé qu’il contenait le lac. Ce que les satellites ont montré il y a toutes ces années pourrait être corroboré sur le terrain.

Le huitième lac de lave documenté

L’épisode « Lakes of Fire » de la série Explorer est disponible sur la plateforme Disney+ depuis le vendredi 27 octobre 2023. Emma Nicholson, volcanologue et professeure agrégée de sciences de la Terre à l’University College London et qui a participé à l’expédition, a déclaré à Live Science que « Les lacs de lave sont l’un des meilleurs laboratoires naturels dont nous disposons pour étudier les processus volcaniques. Ils ne sont pas permanents ; ils sont géologiquement transitoires, donc lorsque nous découvrons un nouveau laboratoire, nous devons en profiter le plus tôt possible.

ID de la vidéo YouTube = ckCxfsRMpD8

Nicholson et une équipe d’explorateurs ont tenté pour la première fois d’atteindre le sommet du mont Michael en 2020, mais les mauvaises conditions météorologiques les ont forcés à abandonner leur tentative à mi-chemin. Il convient de rappeler que cette zone est soumise à un climat antarctique extrêmement rigoureux. avec des dépressions très profondes qui génèrent des périodes de vent extrême.

Le volcan atteint 843 mètres et son dernier événement éruptif a eu lieu cette année. L’ascension a finalement eu lieu en novembre 2022 et a mis des années à s’organiser. Outre l’observation du lac de lave, l’objectif de la mission était de collecter des données pour améliorer les modèles d’activité volcanique.

Les lacs de lave permettent aux scientifiques de « dévoiler » un volcan, Nicholson a expliqué. « Normalement, tout le processus de mouvement du magma et de libération de gaz est caché sous terre, et nous devons essentiellement interpréter ce que nous pouvons mesurer à la surface », a-t-elle expliqué. Mais ces processus sont exposés dans les lacs de lave.

Un lieu extrême à tous points de vue

Arriver à cet endroit n’a pas été une mince affaire. Dès que l’équipe a mis les voiles, elle fait face à une série d’obstacles qui menacent le succès de l’expédition. Traverser l’océan Antarctique tumultueux jusqu’à l’île Saunders n’a pas été une tâche facile, a expliqué Nicholson, mais à l’arrivée, ils ont été récompensés par une vue spectaculaire.

La façon dont le vent enveloppe l’île crée une petite oasis de calme au milieu de l’océan, alors ils ont navigué à travers ce mur de nuages. « Soudain, le volcan s’est révélé devant nous. C’était le moment le plus magnifique. » a déclaré Nicholson.

L'idée des chercheurs est de retourner au mont Michael pour y installer des capteurs qui transmettront des informations par satellite.
L’idée des chercheurs est de retourner au mont Michael pour y installer des capteurs qui transmettront des informations par satellite.

Le plus grand défi a été l’ascension initiale du mont Michael, a déclaré Nicholson. Les explorateurs ont finalement atteint le sommet, mais la visibilité était trop faible pour voir le lac. Lors d’une deuxième ascension, l’équipe a enfin aperçu le cratère du Mont Michael. C’était plus grand et plus immense qu’ils ne l’avaient jamais imaginé. Les lacs magmatiques sont un phénomène rare.

Quand la lave est si proche de la surface et exposée, il devrait cristalliser et former un bouchon solide. Trop de magma et trop de pression déclencheraient une éruption, c’est donc cet équilibre absolument parfait. Cette découverte aidera les scientifiques à améliorer les modèles volcanologiques et à perfectionner les instruments de mesure. L’idée est de revenir en arrière à un moment donné et d’installer des stations de surveillance permanentes qui pourraient ensuite envoyer des données par satellite.



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