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Un corail critique de Floride ravagé par la canicule marine de l’été

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CNN

La vague de chaleur marine record de cet été a peut-être été le « clou dans le cercueil » d’une espèce emblématique de corail qui sert de pierre angulaire à la vie marine autour de la Floride. Pourtant, les scientifiques voient d’autres « signes d’espoir » dans les récifs de l’État.

Les populations de coraux Elkhorn – qui étaient déjà au bord de l’extinction locale en Floride – ont été « décimées » par la chaleur extrême de l’océan, selon Liv Williamson, experte en coraux et assistante scientifique de l’Université de Miami.

«Cette vague de chaleur a été le clou du cercueil pour ces populations», a déclaré Williamson. « Il y avait déjà si peu d’individus de coraux cornes d’élan sur les récifs de Floride que divers plans de sauvetage génétique étaient en cours, mais maintenant presque tous les coraux que nous aurions utilisés pour de tels efforts sont morts. »

Les coraux Elkhorn et staghorn sont parmi les seuls coraux dits ramifiés trouvés dans les Caraïbes. Ils ont également été les premières espèces de coraux à obtenir un statut protégé en vertu de la loi sur les espèces en voie de disparition, a déclaré à CNN Jennifer Moore, experte en coraux menacés pour la NOAA.

La partie ramifiée de ces coraux est essentielle ; leurs appendices arborescents poussent plus vite que les autres coraux et s’étendent comme une canopée de forêt tropicale, offrant une protection aux poissons et autres vertébrés, ce qui contribue à la prospérité de l’écosystème dans son ensemble.

Les deux espèces de coraux sont légèrement plus tolérantes à la chaleur que les autres coraux, a déclaré Moore à CNN, mais sont plus susceptibles de mourir une fois blanchies – un processus dans lequel ils deviennent blancs lorsqu’ils expulsent leur source de nourriture d’algues en réponse au stress thermique.

La disparition de cet été s’est produite à la fois chez les cornes d’élan sauvages et chez les coraux élevés pour être plus tolérants à la chaleur. Les défenseurs de la conservation des coraux tentent depuis des années d’utiliser ces variétés pour restaurer la population ravagée par la maladie.

Certains des coraux plantés ont été élevés pour résister à des températures océaniques allant jusqu’à 2 degrés Celsius au-dessus de la normale. Mais cet été, l’eau autour de la Floride et des Caraïbes était jusqu’à 3 degrés Celsius au-dessus de la normale, provoquant un blanchissement massif et la mort, a déclaré Williamson.

Alors que la planète continue de se réchauffer en raison du changement climatique d’origine humaine, les vagues de chaleur marines deviennent de plus en plus fréquentes et extrêmes, affirment les scientifiques.

« Cet été a mis en lumière à quel point les choses extrêmes peuvent devenir si rapides et je ne pense tout simplement pas que nous soyons préparés à cela », a déclaré Williamson à CNN.

Dans les années 1960 et 1970, les coraux corne d’élan et corne de cerf « étaient si courants qu’ils ressemblaient à des brins d’herbe », a déclaré Moore à CNN, mais ils sont devenus si rares « que vous pleurez avec votre masque quand vous en voyez un vivant sur le récif ».

Une étude réalisée en 2020 sur la population de coraux cornes d’élan dans les hautes Keys de Floride a révélé qu’elle était « fonctionnellement éteinte » ou incapable de se reproduire efficacement par elle-même et de contribuer à l’écosystème, et qu’elle pourrait être confrontée à une extinction locale au cours des 6 à 12 prochaines années. Les chercheurs ont déclaré que les tendances s’appliquaient probablement à l’ensemble des cornes d’élan de Floride.

« Il y en a tout simplement trop peu, trop loin les uns des autres », a déclaré Williamson.

Un scientifique examine les coraux au large des côtes de Floride début octobre.
Les coraux Staghorn sont blanchis près de Key Largo.  Lorsque les coraux sont stressés, ils expulsent leur source de nourriture algale et meurent lentement de faim.

« Bien qu’il reste un petit nombre d’individus encore en vie, l’espèce a tellement diminué qu’elle ne joue plus un rôle efficace dans l’écosystème comme elle le faisait autrefois, et elle n’a plus de population viable », a déclaré Williamson.

Tout décès aurait un « impact dramatique » sur les sites de restauration qui commencent tout juste à voir une densité de corail suffisante pour avoir un impact écologique, a déclaré Moore.

Le corail Staghorn s’est peut-être un peu mieux comporté que l’elkhorn cet été, a déclaré Williamson, mais il est toujours confronté à des défis similaires à long terme.

Cette sombre nouvelle survient malgré d’autres signes d’espoir sur les récifs de la région. Les récifs de Floride commencent tout juste à se rétablir, maintenant que la température des océans est passée de celle d’une baignoire des années 90 à des niveaux que les coraux sensibles à la chaleur peuvent mieux tolérer.

Les scientifiques craignent que la chaleur océanique de cet été soit la
Le corail Elkhorn était autrefois répandu autour de la Floride.

Les scientifiques savent depuis l’été qu’un phénomène de blanchissement massif et de mortalité était en train de se produire, mais ils n’en connaissent toujours pas l’ampleur ni la gravité de la situation à long terme. Les coraux blanchis sont peut-être encore vivants et se rétablissent maintenant que la température de l’eau est plus fraîche. À l’inverse, davantage de coraux pourraient mourir en raison de leur vulnérabilité aux maladies dans les mois qui suivent le blanchissement, selon les experts en coraux.

« Nous sommes définitivement confrontés à un événement de mortalité majeur, mais nous n’en connaîtrons tout simplement pas l’ampleur avant quelques mois », a déclaré Moore à CNN.

Pour l’instant, certains scientifiques coralliens comme Moore se contentent des signes de rétablissement « incroyablement rapides » des récifs récemment étudiés et des perspectives d’utiliser les connaissances scientifiques tirées de cet événement pour donner à l’espèce une meilleure chance de survivre à la prochaine vague de chaleur.

« Voir des coraux blanchis à 100% il y a deux ou trois semaines retrouver leurs algues et retrouver leur couleur montre également la résilience du système », a déclaré Moore. « Cela me donne beaucoup d’espoir. Je ne sais pas vraiment où tout cela va aboutir, donc je ne peux pas vraiment vous dire si c’est pire ou meilleur que ce que je craignais en juillet, mais je suis prudemment optimiste à cause de ces petites lueurs d’espoir. Nous devons juste trouver comment l’optimiser afin de pouvoir aider ce système à se rétablir.

D’autres ont encore du mal à faire face à la perte et à la perspective de ce qui ressemble à un effort de Sisyphe pour sauver une espèce aussi vitale, en particulier face au changement climatique. Des scientifiques comme Williamson ont le cœur brisé après avoir vu l’œuvre de leur vie anéantie en quelques semaines.

« Il est difficile d’exprimer la perte que mes collègues défenseurs de la conservation des coraux et moi-même ressentons, en voyant les piliers de cet écosystème récifal vital s’effondrer et les fruits de notre travail détruits », a écrit Williamson sur Instagram.

« Même si nous replantons ces fragments de pépinière sur les récifs, comment dire qu’ils survivront l’été prochain, ou celui d’après ? » Williamson a déclaré à CNN.

Les perspectives de rétablissement des coraux résident dans un effort de sauvetage herculéen cet été. Les défenseurs de la conservation des coraux ont déplacé les coraux vers des eaux plus profondes, des pépinières plus fraîches et ont récolté divers spécimens génétiques, puis les ont placés dans une « banque de gènes vivants » sur terre. Des scientifiques comme Moore prévoient d’utiliser à nouveau les spécimens pour planter des coraux.

« La fatigue émotionnelle était présente chez tout le monde, car dans certains cas, il s’agissait de coraux issus de bébés et relâchés sur le récif », a déclaré Moore. « Les voir blanchir et potentiellement mourir est vraiment, vraiment épuisant sur le plan émotionnel. Pourtant, parce que nous ne sommes pas restés assis là à les regarder mourir, c’est ce qui me donne de l’espoir.

« Je pense que nous disposons de nombreux outils pour prévenir l’extinction et je ne vais pas abandonner », a déclaré Moore à CNN.

Les scientifiques sont prudemment optimistes quant à la possibilité de récupérer une partie du corail.

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