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Un bilan « inimaginable » parmi les résidents sans abri d’Anchorage

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L’arrivée de températures glaciales et de fortes chutes de neige ces derniers jours a contribué à une vague de décès de sans-abri à Anchorage, en Alaska, aggravant un bilan qui avait déjà poussé les dirigeants politiques à se démener pour trouver de nouvelles solutions.

Une femme est morte lorsque le feu a ravagé son abri de fortune dans les bois. Un homme a été retrouvé mort devant la porte d’une boutique de cadeaux du centre-ville. Un autre a été découvert à l’intérieur de sa tente. Le bilan des décès de sans-abri, établi par le plus grand journal de la ville, The Anchorage Daily News, s’élève désormais à 49, soit plus du double du bilan de l’année dernière.

« Le nombre de décès que nous avons est assez déprimant, tout simplement inimaginable », a déclaré Felix Rivera, membre de l’Assemblée d’Anchorage qui dirige le Comité du logement et des sans-abri.

Les hivers rigoureux de l’Alaska présentent depuis longtemps des dangers pour ceux qui dorment dehors. Mais cette année, ces conditions se sont ajoutées à une confluence d’autres facteurs contribuant à une situation désastreuse : une crise du logement, la propagation du fentanyl et une pénurie de lits dans les refuges après que la ville a fermé un grand refuge dans une arène municipale il y a six mois.

Les refuges d’Anchorage peuvent accueillir 524 personnes chaque nuit, mais la ville estime qu’environ 900 personnes ont besoin d’un logement. Mardi, le maire Dave Bronson envisage de proposer d’agrandir un refuge, ouvert le mois dernier, de 150 à 200 lits. Mais les responsables de la ville ont averti qu’il n’y avait plus d’espace dans le bâtiment pour s’agrandir davantage.

« Nous sommes vraiment à court d’options en termes d’emplacements et d’opérateurs », a déclaré Alexis Johnson, le coordinateur des sans-abri de la ville. Le bureau envisage d’ouvrir au moins un centre de réchauffement pour les personnes qui n’ont nulle part où aller.

Meg Zaletel, directrice exécutive de la Coalition d’Anchorage pour mettre fin à l’itinérance, a déclaré que la ville devait mieux comprendre tous les facteurs susceptibles de contribuer aux décès, y compris non seulement l’espace dans les abris et les soins de santé, mais également le transport pour accéder à ces services. Deux des personnes récemment décédées dans la ville utilisaient des fauteuils roulants.

Mme Zaletel a déclaré que les refuges de la ville n’avaient parfois pas donné la priorité aux personnes les plus vulnérables, ce qui signifie que celles qui étaient plus âgées ou avaient des problèmes de santé n’étaient pas toujours en mesure d’accéder aux lits limités des refuges.

« C’est le début de l’hiver », a déclaré Mme Zaletel, qui siège également à l’Assemblée d’Anchorage mais s’est exprimée en sa qualité de dirigeante de l’association à but non lucratif pour les sans-abri. « Ce n’est que le début de l’hiver. Nous avons la capacité de corriger le cap et de nous mettre sur la bonne voie.

L’augmentation du nombre de morts cette année est en partie due à une crise du fentanyl qui a conduit à des surdoses parmi les résidents sans abri, y compris au cours des mois où le temps est plus chaud, ont déclaré plusieurs responsables. Un autre problème est la dispersion des personnes loin des lieux de rassemblement tels que l’ancien abri de l’arène et dans les rues, où il peut être plus difficile de fournir des services et de répondre aux besoins d’urgence, a déclaré M. Rivera.

Il y a un an, la ville accueillait des centaines de personnes à la Sullivan Arena, un complexe utilisé pour des matchs de hockey, des concerts et des remises de diplômes qui est devenu un refuge d’urgence pendant la pandémie de coronavirus. Alors que les autorités ont décidé de fermer le refuge ce printemps, de nombreuses personnes qui y séjournaient n’avaient nulle part où aller et les dirigeants politiques n’étaient pas en mesure d’élaborer un plan alternatif suffisant.

À un moment donné, M. Bronson a proposé un plan visant à payer des billets d’avion aller simple qui enverraient les sans-abri vers des climats plus chauds avant l’arrivée de l’hiver. Ce projet a rencontré une large opposition et n’a pas abouti.

Parmi les personnes qui séjournaient à l’arène se trouvait Alfred Koonaloak, un autochtone de l’Alaska qui utilisait un fauteuil roulant. Shawn Hays, la directrice de l’organisation à but non lucratif engagée par la ville pour gérer le refuge, a déclaré qu’elle avait rencontré M. Koonaloak il y a dix ans et qu’elle était restée en contact régulier avec lui.

Peu de temps après avoir quitté l’arène, M. Koonaloak était de retour dans la rue, dormant dans son fauteuil roulant sous des couvertures, a déclaré Mme Hays. Elle et ses collègues lui apportaient de la nourriture, du café et d’autres produits de première nécessité. Elle a dit qu’elle était allée le voir il y a quelques semaines, l’encourageant à essayer de réclamer une place dans l’un des refuges de la ville. Mais elle a dit qu’il n’était pas prêt à le faire.

La semaine dernière, elle a appris que M. Koonaloak faisait partie des personnes décédées, à l’entrée de la boutique de cadeaux, alors que le temps glacial traversait la ville.

«Je ne l’ai pas très bien pris», dit-elle. « Je suis un peu dévasté. »

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