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Santé

Syndrome VEXAS : quand la révolution génomique permet de vaincre l’invisible

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Publié le 8 novembre 2023




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La découverte d’une nouvelle maladie, le syndrome VEXAS, grâce aux technologies génomiques, montre sa puissance et les progrès considérables qu’elle permettra en biologie et en médecine, dans un contexte de mondialisation croissante. Moins que jamais, il ne faut pas céder aux sirènes de l’irrationalisme, car la méthode scientifique issue des Lumières, appliquée à la médecine, soulage et guérit dans des proportions inconnues jusqu’à présent.

Le syndrome VEXAS est une maladie récemment identifiée grâce aux progrès de la génomique. Elle est provoquée par des mutations d’un gène présent dans les cellules souches de la moelle osseuse qui sont à l’origine de toutes les cellules sanguines (macrophages, lymphocytes, neutrophiles, globules rouges, plaquettes, etc.). Ces mutations entraînent des anomalies en cascade dans le sang et dans tout le corps.

Un acronyme qui en dit long

Le nom « VEXAS », qui sonne un peu étrange en français, est un acronyme purement descriptif de cette maladie dont l’acte de naissance est un article de décembre 2020 dans la revue médicale mondiale. Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre. Cela signifie :

V comme  » Vacuoles » : ce sont de petites enclaves inertes et anormales, souvent observées dans les cellules sanguines de ces patients.

E comme  » Enzyme E1 » : enzyme essentielle au bon fonctionnement des cellules qui est inactivée par la mutation du gène UBA1 qui planifie sa production. Cette mutation constitue, autant qu’on puisse en juger aujourd’hui, la cause première de la maladie.

X comme « Chromosome X », car ce gène UBA1 muté est placé sur ce chromosome. Les hommes n’ont, comme nous le savons, qu’un seul chromosome X, leur autre chromosome sexuel étant le chromosome Y. Les femmes, qui en ont deux. Cela explique que le syndrome VEXAS survienne principalement chez les hommes.

A comme  » Auto-inflammatoire » qui décrit le mécanisme des manifestations cliniques de la maladie : il s’agit d’une agression inflammatoire aberrante du système immunitaire de l’individu contre ses propres tissus, en l’absence de toute agression étrangère à lui-même.

S comme  » Somatique » : les mutations du gène UBA1 sont dites « somatiques » et non « germinales », c’est-à-dire qu’elles sont acquises au cours de la vie et non héritées, ce qui signifie que le syndrome VEXAS n’est pas héréditaire. Il n’existe pas de familles « VEXAS ».

Signes et symptômes du syndrome VEXAS

Par ses manifestations cliniques, le syndrome VEXAS se situe aux frontières de deux spécialités médicales : la rhumatologie, qui traite les maladies liées au système musculo-squelettique, c’est-à-dire les os, les muscles, les tendons, les ligaments et les articulations, et l’hématologie, qui traite les maladies. du sang et des organes qui fabriquent les cellules sanguines.

Les patients, dont la grande majorité sont des hommes de plus de 50 ans, peuvent présenter différents symptômes, seuls ou en association :

  • fortes fièvres récurrentes sans cause, avec fatigue importante,
  • affections cutanées, y compris éruptions cutanées inexpliquées,
  • rougeur et gonflement de l’oreille et du nez, appelés chondrite,
  • arthrite, douleurs inflammatoires dans les articulations des membres,
  • lésions pulmonaires avec essoufflement,
  • thromboses veineuses, avec phlébite,
  • des lésions oculaires,
  • symptômes gastro-intestinaux avec douleur, diarrhée, etc.

Ce syndrome est également à l’origine de troubles hématologiques caractéristiques et potentiellement graves :

  • anémie, manque de globules rouges nécessitant parfois des transfusions ;
  • syndrome myélodysplasique, caractérisé par une production insuffisante de cellules sanguines matures normales par la moelle osseuse ;
  • le myélome multiple, une forme de cancer qui se développe aux dépens de certains globules blancs ;
  • enfin, on retrouve dans certaines cellules de la moelle osseuse des éléments spécifiques de cette maladie, les vacuoles mentionnées dans le nom de la maladie (V de VEXAS).

Diagnostic et traitement

Le seul moyen de poser le diagnostic avec certitude est un test génétique avec séquençage du génome qui met en évidence la mutation du gène UBA 1 sur le chromosome X. Ce séquençage du génome humain, réalisé pour la première fois en 2001 après 5 ans d’efforts, peut être obtenu aujourd’hui en cinq jours !

Il n’existe actuellement aucun traitement standardisé pour cette maladie qui touche un homme sur 4 000 et une femme sur 26 000, ces dernières souffrant généralement de formes bénignes.

Les traitements disponibles ne sont pas curatifs et la mortalité par VEXAS reste élevée puisque l’espérance de vie des hommes n’est que de 10 ans après les premiers symptômes.

Les signes inflammatoires sont généralement traités par des corticoïdes à forte dose, qui, on le sait, entraînent de nombreuses complications.

Certains patients peuvent être candidats à une greffe de moelle osseuse, un traitement très exigeant qui peut entraîner de graves effets secondaires.

Mais cette pénurie thérapeutique ne peut pas durer : l’identification de la maladie et le diagnostic reconnu de nombreux patients jusqu’alors non diagnostiqués ont déclenché une fièvre de recherche thérapeutique au niveau mondial.

Des études cliniques sont notamment en cours pour tester l’efficacité de traitements actifs sur des maladies inflammatoires similaires au VEXAS, ce qui laisse espérer la découverte de traitements efficaces dans un avenir proche.

Le pouvoir de la génomique

Quels enseignements tirer de cette aventure médicale dont l’importance a été quelque peu éclipsée par la pandémie de Covid-19 ?

Premièrement, cela illustre concrètement le pouvoir potentiel de la génomique pour identifier de nouvelles maladies.

En effet, ce syndrome, désormais appelé VEXAS, n’a pas attendu d’avoir un nom pour provoquer souffrance et mort, car c’est une maladie mortelle. Cela existait déjà, mais les personnes atteintes traînaient leur maladie pendant des années sans diagnostic, ou avec des diagnostics erronés, avec des tentatives de traitement à l’aveugle, beaucoup de souffrance et d’angoisse liées à l’inconnu.

La génomique à elle seule a permis à des chercheurs américains d’intégrer des données de mutation génétique à grande échelle avec des informations sur les symptômes de patients atteints de maladies inflammatoires non diagnostiquées, et de découvrir, dans un premier temps, 25 personnes dont les caractéristiques cliniques étaient comparables et qui présentaient des mutations du gène UBA1 lié à l’X.

Sans aucun doute, cette méthodologie « le génotype d’abord « , puisque les patients ont été identifiés par une enquête basée sur l’anomalie génétique et non l’inverse, permettra de découvrir de nombreuses autres maladies dans un avenir proche.

La mondialisation… pour le mieux !

Deuxièmement, comme on l’a vu lors de la pandémie de Covid-19, la première publication identifiant le syndrome VEXAS a déclenché un effort mondial intense et les communautés médicales de nombreux pays ont commencé à rechercher des patients non diagnostiqués susceptibles de relever du syndrome VEXAS.

Une collaboration internationale s’est rapidement mise en place pour compiler les différents cas identifiés, approfondir nos connaissances sur la maladie et partager idées et expériences de nouveaux traitements. Très vite, les médecins français se sont coordonnés à l’échelle nationale, ce qui leur a permis de publier une étude sur 116 nouveaux cas, la plus grande série à ce jour.

Outre la petite coïncidence bien méritée, on constate que, contrairement à la fragmentation politique du monde à laquelle nous semblons assister aujourd’hui, la communauté scientifique et médicale sait se mondialiser quand l’urgence l’exige.

Gardons le cap des Lumières

Enfin, de manière un peu plus théorique, cette découverte montre à quel point la méthode anatomico-clinique n’a rien perdu de sa pertinence. Ceci, défini par Charcot au milieu du XIXèmee siècle, comme « l’étude minutieuse des symptômes associée à l’observation du site anatomique des lésions » peut être considérée comme une variante médicale de la rationalité des Lumières. Dans le domaine qui nous concerne, la lésion du gène s’avère causalement responsable des symptômes des maladies, tout comme, auparavant, les résultats des autopsies permettaient d’en découvrir les mécanismes.

Associée à une médecine expérimentale fondée sur des preuves, cette bonne vieille méthode de Morgagni, Laënnec, Bichat, Charcot et bien d’autres est plus vigoureuse que jamais pour soulager et guérir.

C’est pourquoi il faut rester vigilant face aux sirènes de l’irrationalisme qui ont pu resurgir, y compris au sein du corps médical, lors des débats autour de la pandémie de Covid-19.

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