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Sous le feu des critiques, la Cour suprême américaine dévoile le code d’éthique des juges

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Le bâtiment de la Cour suprême des États-Unis est vu le jour où les juges Clarence Thomas et Samuel Alito ont publié leurs rapports de divulgation financière retardés et les rapports ont été rendus publics à Washington, États-Unis, le 31 août 2023. REUTERS/Kevin Wurm/File photo acquérir des droits de licence

WASHINGTON, 13 novembre (Reuters) – La Cour suprême des États-Unis a annoncé lundi son premier code de conduite formel régissant le comportement éthique de ses neuf juges, cédant à des mois de pression extérieure suite à des révélations sur des voyages de luxe non divulgués et à des fréquentations avec de riches bienfaiteurs.

Le nouveau code a suscité des critiques mitigées, certains critiques soulignant l’absence apparente de tout mécanisme d’application. Il a été adopté après une série de reportages médiatiques détaillant les questions d’éthique entourant certains membres de la Cour suprême, en particulier le juge conservateur Clarence Thomas, alors même que les démocrates du Sénat poursuivaient une législation de longue haleine visant à imposer un code d’éthique pour le plus haut organe judiciaire du pays.

Le code de neuf pages contient des sections codifiant que les juges ne doivent pas laisser des relations extérieures influencer leur conduite ou leur jugement officiels, précisant les restrictions sur leur participation à la collecte de fonds et réitérant les limites à l’acceptation de cadeaux. Il stipule également que les juges ne devraient pas « dans une mesure substantielle » utiliser les ressources ou le personnel judiciaire pour des activités non officielles.

Un commentaire publié avec le code développant certaines de ses dispositions indique que les juges qui évaluent une allocution devraient « se demander si cela ne créerait pas une apparence d’irrégularité dans l’esprit des membres raisonnables du public ».

Contrairement à d’autres membres du système judiciaire fédéral, les juges à vie de la Cour suprême ont longtemps agi sans code d’éthique contraignant. Cette absence, a déclaré le tribunal dans un communiqué accompagnant le code, a conduit certains à croire que les juges « se considèrent comme libres de toute règle d’éthique ».

« Pour dissiper ce malentendu, nous publions ce code, qui représente en grande partie une codification des principes que nous considérons depuis longtemps comme régissant notre conduite », indique le communiqué.

Le tribunal est secoué depuis des mois par des révélations concernant des juges concernant des voyages non divulgués en jets privés, des vacances de luxe, des offres immobilières et de véhicules récréatifs, et bien plus encore.

Le sénateur Dick Durbin, qui préside la commission judiciaire du Sénat dirigée par les démocrates, a qualifié le code de « pas dans la bonne direction ». Mais Durbin a laissé ouverte la possibilité de nouveaux efforts législatifs s’il détermine que le code n’est pas à la hauteur des « normes éthiques auxquelles sont tenus les autres juges fédéraux ».

« Nous allons examiner attentivement ce code de conduite proposé pour évaluer s’il est conforme à notre objectif, à savoir que le plus haut tribunal du pays ne languisse pas avec les normes d’éthique les plus basses de notre gouvernement fédéral », a déclaré Durbin.

Le chef de la majorité au Sénat, Chuck Schumer, un démocrate, a qualifié le code de « première étape importante ».

« Cependant, l’absence de tout moyen de faire respecter le code de conduite si un juge décide de l’ignorer est une omission flagrante », a déclaré Schumer.

Carrie Severino, une ancienne juriste de Thomas qui dirige le réseau conservateur Judicial Crisis Network, a déclaré qu’elle doutait que le code satisfasse les démocrates du Sénat, alléguant que le véritable objectif de leur attention sur la question éthique était d’intimider un tribunal qu’ils méprisaient « pour être fidèle à la Constitution. »

Le tambour éthique a ajouté une pression supplémentaire sur un tribunal déjà confronté à un déclin de l’approbation du public à la suite de décisions majeures au cours de ses deux derniers mandats, alimentées par sa majorité conservatrice de 6 contre 3. Le tribunal a mis fin à la reconnaissance d’un droit constitutionnel à l’avortement, a élargi le droit aux armes à feu et a rejeté les politiques d’admission positive dans les collèges souvent utilisées pour augmenter les inscriptions d’étudiants noirs et hispaniques.

« DEMANDE PUBLIQUE »

Steven Lubet, expert en éthique juridique à l’Université Northwestern, a déclaré que le code « répond à une demande du public d’une manière très respectueuse et approfondie ». Mais Lubet a souligné des lacunes, notamment la réaffirmation du tribunal selon laquelle les juges décideront eux-mêmes s’ils doivent se récuser d’une affaire.

« Personne ne devrait être le seul à déterminer ses propres préjugés, mais ils le maintiennent », a ajouté Lubet.

Charles Geyh, expert en éthique juridique à l’Université d’Indiana, a déclaré à propos du tribunal : « Ce qui reste à voir, c’est s’il s’agit d’un cas isolé, conçu pour soulager le Congrès et les médias, ou le début d’un effort plus significatif pour adopter le code. à un niveau plus profond, en travaillant avec, en y réfléchissant, en l’appliquant et en le révisant comme l’ont fait d’autres tribunaux.

Le média ProPublica a détaillé les voyages de luxe de Thomas organisés par l’homme d’affaires texan Harlan Crow ainsi que les transactions immobilières impliquant la justice et le donateur milliardaire républicain. Un rapport des démocrates du Sénat a révélé que Thomas n’avait apparemment pas remboursé au moins une « partie significative » d’un prêt de 267 230 $ accordé par son ami de longue date Anthony Welters pour acheter un autocar de luxe.

ProPublica a également détaillé un vol non divulgué en 2008 que le juge conservateur Samuel Alito a effectué à bord d’un jet privé fourni par le fondateur du fonds spéculatif milliardaire Paul Singer pour un voyage de pêche de luxe en Alaska.

D’autres médias ont détaillé une transaction immobilière impliquant le juge conservateur Neil Gorsuch et le directeur général d’un grand cabinet d’avocats, ainsi que des assistants promouvant la vente de livres de la juge libérale Sonia Sotomayor dans le cadre de ses conférences publiques.

Reportage d’Andrew Chung à New York; Montage par Will Dunham

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