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Nouvelles canadiennes

S’endetter jusqu’au cou pour retourner aux études

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La hausse du coût de la vie frappe durement de nombreux étudiants de niveau postsecondaire. Pour son deuxième texte sur le sujet, Le devoir recueilli les témoignages de deux étudiants qui devenu des dizaines de milliers de dollars de dettes.

« Mon retour aux études est une de mes plus grandes fiertés, mais c’est un échec financier total. Sachant tout cela, je ne sais pas si je recommencerais », confie Bianka Letarte-Durand.

En visioconférence depuis son domicile du quartier Val-Bélair, à Québec, la femme de 38 ans raconte le parcours qui l’a amenée à s’endetter privée de près de 80 000 $, à frôler la faillite et à ébranler sa santé mentale.

C’est avec enthousiasme que cette mère célibataire de deux enfants a entamé en 2019 une licence, d’une durée habituellement de quatre ans, dans l’enseignement secondaire, métier frappé par une grave pénurie de main d’œuvre. Parajuriste de formation, Bianka travaillait à son compte dans le domaine de l’entretien ménager depuis près de trois ans car cela lui donnait la flexibilité d’élever ses enfants, maintenant âgés de 10 et 13 ans. Elle s’est ensuite passionnée pour l’enseignement lorsqu’elle a remis en question ses ambitions professionnelles.

Étudiante à temps plein à l’Université Laval, elle a reçu annuellement entre 18 000 $ et 25 000 $ en bourses d’aide financière aux étudiants au cours de ses trois premières années d’études. Il s’agit de l’un des montants les plus élevés qu’une étudiante universitaire puisse recevoir, car elle est mère célibataire sans soutien extérieur, souffre d’un handicap fonctionnel reconnu et n’a déclaré aucun revenu professionnel, se consacrant entièrement à ses études et à sa famille.

Malgré tout, cette aide n’a pas suffi à payer ses dépenses scolaires, ses factures courantes, la nourriture et les vêtements de ses enfants. Elle a donc commencé à contracter des emprunts sur sa carte de crédit et sur sa marge de crédit auprès de son institution financière. Elle a également retiré le montant qu’elle avait accumulé jusqu’à présent dans son régime enregistré d’épargne-retraite.

«À l’automne 2022, avec la hausse des taux d’intérêt, j’ai complètement perdu le contrôle», se souvient Bianka, qui assure avoir auparavant un bon historique de crédit. Elle a finalement dû faire une proposition de consommateur à ses créanciers pour éviter la faillite. Cette solution affectera sa capacité d’emprunt pendant plusieurs années.

Stages non rémunérés

Les stages d’enseignement, non rémunérés, n’ont pas pu l’aider à surmonter ses déboires. Elle commence alors à effectuer des substitutions dans les écoles, tout en réduisant le nombre de cours par session qu’elle suit. Déclarant un revenu brut de près de 25 000 $ en 2022, elle a vu son aide financière pour les études fondre comme neige au soleil. Le ministère de l’Enseignement supérieur a déduit la moitié de ses revenus d’emploi déclarés, soit environ 12 500 $. Une fois les impôts supprimés, on peut calculer qu’elle a perdu en bourse l’essentiel de ce qu’elle gagnait en travaillant.

Aujourd’hui, Bianka travaille à temps plein comme suppléante dans les écoles et comme suppléante dans une garderie, tout en poursuivant une cinquième année de baccalauréat.

« Je ne peux pas abandonner après avoir tout perdu », dit-elle, même si ses déboires financiers ont ralenti sa progression. Il faut dire aussi qu’elle apprécie beaucoup son travail d’enseignante. «J’ai le virus», assure-t-elle.

La trentenaire doit prochainement effectuer un quatrième stage, mais elle a pris une décision délicate. « Si je vois que les stages ne sont toujours pas rémunérés, j’attendrai un an. Je ne peux pas me permettre de payer les frais de scolarité et je n’ai aucun revenu pendant cette période, car les règles de l’université m’empêchent de faire de l’enseignement de remplacement en même temps. »

Bianka estime que les aides financières aux études, bien que plus généreuses pour les personnes qui ont des enfants, ne leur sont pas adaptées. Alors qu’il y a une grave pénurie d’enseignants dans les écoles et que des primes sont accordées aux retraités pour retourner en classe, elle se demande aussi pourquoi les étudiants dans ce domaine ne sont pas davantage encouragés par l’État. Il existe la bourse de 2 500 $ par session de Perspective Québec, qui vise à encourager les études dans certains domaines stratégiques, mais elle ne peut être accordée qu’à la fin de chaque session.

Le cas de Bianka n’est pas anecdotique. Un sondage sur le financement étudiant publié cette semaine par le Syndicat étudiant, qui regroupe les associations étudiantes universitaires du Québec, a été réalisé à l’automne 2022 auprès de 12 000 étudiants provenant de 13 établissements. Il apparaît notamment que 41,1 % des dettes totales détenues par les répondants proviennent d’institutions financières privées plutôt que du programme provincial. Et le prêt bancaire moyen est de 22 892 $.

Trop riche pour obtenir de l’aide, trop pauvre pour payer les factures

La dette affecte également les étudiants. Mégane Bourdon, présidente de l’Association étudiante du Cégep de Joliette, dit voir un grand nombre de ses collègues en difficulté financière, n’ayant pas le temps de dormir entre leurs cours et leur travail pour payer leurs factures et leurs dettes. Bref, elle connaît beaucoup de gens comme elle.

À son retour aux études, après quelques années où elle a travaillé comme directrice d’entreprise après avoir terminé ses études secondaires, Mégane a vérifié si elle pouvait être admissible au Programme de prêts et bourses. « J’avais un salaire trop élevé pour y avoir accès », rapporte l’étudiante en sciences humaines.

Comment continuer à payer votre hypothèque, vos impôts, votre voiture, indispensable pour vous déplacer dans Lanaudière, votre épicerie ? Elle a dû se résoudre à continuer de travailler à temps plein, tout en suivant le minimum de cours nécessaire pour être considérée à temps plein au collège. La même histoire s’est répétée l’année suivante. Jusqu’à ce que la vingtaine soit victime d’un burn-out.

« J’étais en arrêt de travail, mais je n’avais pas droit à l’assurance-emploi parce que je suis aux études. J’ai donc commencé à contracter des emprunts privés pour subvenir à mes besoins», raconte Mégane, qui estime avoir atteint un niveau d’endettement catastrophique de plusieurs dizaines de milliers de dollars.

Ironiquement, comme elle a peu travaillé en 2023, elle pourrait désormais avoir droit à environ 10 000 $ d’aide financière aux étudiants. Mais ce montant ne suffira pas à subvenir à ses besoins.

« Avec l’augmentation du coût de la vie, il faudrait que je puisse accéder à cette subvention de 10 000 $ tout en travaillant 40 heures par semaine », affirme cette femme qui estime que l’accès aux prêts et subventions du gouvernement est trop restreint. .

À la tête de son association étudiante, Mégane a déployé de nombreux efforts pour soutenir les personnes en situation de précarité. « Lors de la dernière session, nous avons accordé pour la première fois des subventions d’urgence. Nous avions un budget de 3 000 $ et nous l’avons dépensé en un mois et demi, alors nous l’avons augmenté à 5 000 $ », raconte le passionné syndical.

Chaque jour, l’idée du décrochage scolaire traverse l’esprit de Mégane. « Durant les examens de mi-session et de fin de semestre, c’est à ce moment-là qu’on remet en question nos études. C’est extrêmement exigeant, mais l’espoir d’un avenir meilleur entretient la motivation des étudiants. »

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