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Science et technologie

Rentrée dans l’atmosphère sous surveillance

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La capsule qui est retombée sur Terre le 24 septembre avec à son bord des fragments d’astéroïde, aura offert la rentrée dans l’atmosphère la plus suivie de l’histoire.

Lâchée par la sonde américaine Osiris-REx, cette capsule était attendue pour son contenu rarissime : la sonde spatiale avait touché l’astéroïde Bennu il y a trois ans et jusque-là, seules deux sondes japonaises avaient ramené sur Terre, en 2010 et 2020, des fragments. d’astéroïdes. Mais Osiris-REx (acronyme de Origines-Interprétation spectrale Identification des ressources Sécurité Explorateur de régolithes) était également attendu pour une opportunité tout aussi rare : sa capsule représentait un objet « cosmique » dont il pouvait prédire le moment exact de sa rentrée dans l’atmosphère et dont la trajectoire et la vitesse étaient comparables à celles d’une météorite.

Cependant, nous disposons de peu de données sur le comportement des météorites dans notre atmosphère, pour la bonne raison que nous pouvons rarement les observer en direct. Tout ce que nous pouvons mesurer est l’énergie derrière une explosion, comme celle de la météorite de 18 mètres de large qui est entrée en éruption au-dessus de Chelyabinsk, en Russie, en 2013. Comme cette explosion était plus de 30 fois plus puissante que celle de la bombe atomique d’Hiroshima, les experts en le terrain avait de bonnes raisons de demander que l’on suive la rentrée de la capsule seconde par seconde.

Avions, ballons, sismographes, détecteurs d’infrasons et autres équipements étaient à l’écoute le 24 septembre, entre le moment où la capsule est entrée dans l’atmosphère au-dessus de San Francisco, et celui où son parachute s’est déployé, sept minutes plus tard. Il s’est écrasé dans le désert de l’Utah. Se déplaçant à 12 kilomètres par seconde, il comprimait l’air devant lui, créant une « bulle » de gaz et de plasma très chauds, ainsi qu’un double boom hypersonique.

Certains experts ont estimé que la « boîte » pourrait contenir 250 grammes de matériaux collectés à la surface de Bennu. La quantité exacte ne sera peut-être pas connue avant des semaines, mais il s’agira probablement d’une « récolte » bien plus importante que dans le cas des deux missions japonaises. Une partie de ce matériel sera distribuée à des chercheurs de 25 laboratoires à travers le monde, dont 4 % à des chercheurs canadiens, car l’Agence spatiale canadienne a fourni l’altimètre laser avec lequel la surface de l’astéroïde a été « cartographiée »

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