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Pourquoi les baleines se jettent-elles des algues sur la tête ?

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Les baleines aiment se jeter des algues sur la tête et les tenir dans leur bouche comme brosses à dents de fortune, suggère une nouvelle étude australienne.

Les scientifiques ont examiné ce comportement – ​​appelé varech – en analysant des images aériennes et des publications sur les réseaux sociaux de plus de 160 interactions avec les baleines.

Ils ont découvert que le varech pouvait également être utilisé comme gommage corporel bienvenu et comme moyen de renforcer les liens sociaux.

L’étude a qualifié ces résultats de « phénomène mondial ».

Baleine grise émergeant de la surface avec la tête recouverte d'algues

Les baleines ont un groupe de terminaisons nerveuses sur la tête et les algues peuvent fournir une stimulation sensorielle

Le Dr Olaf Meynecke, chercheur à l’Université Griffith du Queensland, a co-écrit l’étude et a utilisé des observations aériennes, des prises de vue de drones et des images des réseaux sociaux pour analyser le comportement nouvellement découvert.

S’adressant à l’émission The Happy Pod de la BBC, le Dr Meynecke a déclaré : « Nous l’avons vu dans les hémisphères nord et sud, alors qu’avant, il n’y avait qu’une seule étude portant sur une étude de cas en Australie. »

Le Dr Meynecke a examiné le varech chez les baleines au large des côtes de l’Alaska, des États-Unis continentaux, du Canada, de l’Australie et de la Polynésie française.

Baleine à bosse avec du varech sur la tête

Certaines personnes gardaient du varech et des algues sur la tête pendant plus de 30 minutes à la fois.

Si les mammifères marins aimaient se rouler dans les algues, il y avait un endroit en particulier que les baleines ciblaient.

« Nous avons des preuves de quatre espèces différentes et il semble que toutes préfèrent le placer sur leur tête », explique le Dr Meynecke.

Les espèces observées sont classées parmi les baleines à fanons, qui ont un gros os de baleine hérissé à l’avant de la bouche pour filtrer la nourriture, au lieu de dents.

Nageoire pectorale de baleine à bosse recouverte d'algues.

Des baleines ont été vues utilisant leurs nageoires pectorales pour lancer des plantes marines au-dessus de leur tête et de leur corps.

Le Dr Meynecke explique que les baleines aiment lancer des parcelles d’algues dans les airs et « utiliser leur tête pour nager à travers elles ».

Les baleines à fanons ont un système sensoriel sur la tête et on pense que toucher les algues procure une sensation agréable.

Parce que les fanons ne mordent pas, le Dr Meynecke a été surpris de voir les baleines plonger vers le bas avec des algues serrées dans la bouche.

« Une bonne raison à cela pourrait être que c’est en fait comme une brosse à dents, car cette partie de leur bouche est extrêmement difficile à nettoyer. »

Amis des baleines

Queue de baleine recouverte d'algues

Les algues peuvent également aider à éliminer les parasites et les peaux mortes

Cependant, le Dr Meynecke dit que cela pourrait être beaucoup plus simple : « Le Kelping peut en réalité devenir une activité sociale. »

L’équipe a observé trois baleines partageant du varech avant que « deux autres baleines ne viennent vérifier la scène ».

« Il était clair que ce type d’interaction avec les algues était positif et partagé avec les autres. »

L’équipe a souligné le problème de la mort de vastes zones d’algues et de varech dans les zones où errent les baleines, et comment la mise en évidence de l’impact positif des algues sur le bien-être des baleines peut contribuer aux efforts de conservation.

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