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New York s’apprête à rendre les examens Regents facultatifs pour l’obtention du diplôme

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New York pourrait bientôt cesser d’exiger de nombreux lycéens qu’ils passent les examens Regents pour obtenir un diplôme, une étape majeure dans une refonte radicale du système d’obtention de diplômes de l’État, alors que l’État rejoint un mouvement national visant à repenser les examens de fin d’études à enjeux élevés.

Pour des générations d’étudiants new-yorkais, le chemin vers l’obtention d’un diplôme d’études secondaires passe par les examens Regents, que certains étudiants passent dès le collège. Réduire le rôle que jouent les tests dans l’obtention du diplôme serait l’un des plus grands bouleversements en matière de politique éducative à New York depuis une décennie.

Lundi, un groupe consultatif formé par le ministère de l’Éducation de l’État recommandera que tous les étudiants se voient proposer des options autres que les examens pour prouver qu’ils maîtrisent la matière.

Les étudiants pouvaient toujours choisir de passer les tests Regents pour obtenir leur diplôme. Mais ils bénéficieraient également de nouveaux moyens de montrer qu’ils maîtrisent leurs compétences, tels que des projets de synthèse, des présentations ou des « évaluations basées sur les performances ».

Les examens Regents, dont certains doivent être proposés en vertu de la loi fédérale sur l’éducation, ont façonné les salles de classe dans tout l’État avant la Première Guerre mondiale et étaient autrefois considérés comme un modèle de normes rigoureuses. Mais les examens de fin d’études secondaires sont tombés en disgrâce dans tout le pays, craignant que ces prescriptions nuisent aux adolescents défavorisés.

Il y a dix ans, la moitié du pays exigeait des examens de sortie. Aujourd’hui, New York est une exception, rejointe par seulement une poignée d’autres États, dont la Floride et le Massachusetts.

Betty A. Rosa, commissaire à l’éducation de l’État, a déclaré lors d’un récent point de presse avec des journalistes que les examens Regents resteraient une mesure utile des connaissances d’un élève.

« Mais ce n’est qu’un instant », a déclaré Mme Rosa, ajoutant qu’un meilleur système permettrait aux adolescents de démontrer d’autres forces. «Pour nous, c’est vraiment l’objectif final», a-t-elle déclaré.

Les responsables prévoient d’établir un calendrier pour la mise en œuvre des recommandations d’ici l’automne prochain.

Pour obtenir leur diplôme à New York aujourd’hui, la plupart des étudiants obtiennent 22 crédits et réussissent cinq examens Regents dans des matières comme l’anglais, les mathématiques et les études sociales. Les tests – qui durent généralement trois heures – façonnent la vie des lycées de New York.

Les enseignants passent de nombreuses heures à préparer leurs cours. Certains adolescents passent les examens quatre ou cinq fois jusqu’à ce qu’ils réussissent.

Les changements proposés auraient autrefois été difficiles à imaginer à New York, un fervent défenseur des tests et des normes rigoureuses à l’échelle de l’État. Il y a dix ans, l’État a par exemple adopté le Common Core, un ensemble controversé de normes d’anglais et de mathématiques destinées à élever les niveaux académiques.

Mais ces dernières années, il est devenu difficile de savoir si l’État augmentait réellement les résultats et aidait davantage d’étudiants à obtenir leur diplôme et à se préparer à l’université. Certaines recherches montrent que l’exigence Regents en particulier n’a peut-être pas fait grand-chose pour améliorer les résultats. Au lieu de cela, cela a peut-être conduit davantage d’étudiants noirs et à faible revenu à abandonner leurs études.

Désormais, Mme Rosa a déclaré que l’État souhaitait aborder l’obtention du diplôme « à travers le point de vue des étudiants » qui ont été confrontés à des obstacles « d’accès et d’opportunités ». Les dirigeants de l’éducation ont manifesté leur soutien aux recommandations et, s’il était accepté, le plan deviendrait immédiatement l’initiative la plus ambitieuse de Mme Rosa en tant que commissaire depuis sa nomination en 2020.

Certains étudiants empruntent déjà d’autres voies pour obtenir leur diplôme, et un petit groupe d’écoles était déjà exempté de la plupart des examens.

Ces propositions interviennent alors que les responsables de l’éducation publique sont confrontés à un dilemme : après que les élèves ont passé des milliers d’heures à l’école, de quelles compétences devraient-ils avoir besoin pour obtenir leur diplôme – et comment devraient-ils montrer qu’ils les maîtrisent ?

Les dirigeants et les défenseurs de l’éducation craignent que les résultats des tests standardisés puissent être influencés par le revenu de l’élève, les différences culturelles ou d’autres obstacles.

Mais les critiques de l’évolution des exigences affirment qu’il est important de disposer de moyens clairs pour mesurer les progrès des élèves et décider si ceux-ci ont atteint les critères appropriés pour passer au niveau suivant de leur éducation. Certains disent également qu’il existe un risque que davantage d’étudiants de couleur soient poussés vers des voies moins rigoureuses.

Dans le Massachusetts, le syndicat des enseignants a soutenu un projet de loi visant à mettre fin aux examens obligatoires de l’État, plaidant pour une approche « plus juste » et « mieux adaptée » aux besoins actuels des adolescents. Mais après que l’Oregon a déclaré que les étudiants n’auraient pas besoin de démontrer des compétences en lecture, en écriture et en mathématiques pour obtenir leur diplôme, de nombreux parents ont soutenu qu’un diplôme perdrait de la valeur.

« Nous demandons au système scolaire de la maternelle à la 12e année de faire beaucoup de choses », a déclaré John Papay, professeur agrégé à l’Université Brown qui étudie les tests à enjeux élevés. « L’une des questions est la suivante : « Comment pouvons-nous imposer des exigences garantissant que les élèves quittent l’école secondaire prêts à mener une vie productive ? »

Aux deux pôles du débat, les experts affirment que les adolescents qui quittent le lycée sans suffisamment de préparation peuvent subir de graves conséquences plus tard. Pendant des décennies, de nombreux étudiants de la ville de New York avaient besoin de cours de rattrapage en mathématiques ou en anglais lors de leur inscription dans les collèges communautaires locaux – des cours basés sur les frais de scolarité qui ajoutaient souvent à leur dette, mais ne comptaient pas pour les exigences en matière de diplôme.

David Steiner, ancien commissaire à l’éducation de l’État de New York, s’est dit préoccupé par la « déconnexion catastrophique » entre les projets des étudiants après le lycée et leurs incitations à maîtriser la matière pour les réaliser.

« C’était la grande gloire du système new-yorkais », a-t-il déclaré, ajoutant que dans de nombreux États, « ce qu’on appelait autrefois « échec » est maintenant appelé « réussite » – et lorsque nous arrêtons de nous dire la vérité sur la façon dont nos étudiants sont ce que nous faisons, les seules personnes que nous blessons, ce sont nos étudiants.

Mme Rosa a déclaré que la refonte prévue à New York « n’abaisse vraiment pas les normes » et répondrait simplement mieux aux besoins de chaque étudiant. Les dirigeants des États envisageront également plusieurs autres changements majeurs, notamment :

  • Ajouter de nouvelles exigences de crédit dans des domaines tels que la « compétence culturelle », la littératie financière et les compétences rédactionnelles.

  • Passer d’un système où les étudiants peuvent obtenir trois types de diplômes différents, dont un diplôme Regents, à un système de diplôme unique avec des distinctions facultatives.

  • Créer des exigences de diplôme distinctes pour les adolescents ayant des besoins uniques, comme les étudiants migrants.

Lorsque les changements seront mis en œuvre, les taux d’obtention de diplôme seront suivis de près.

Le débat sur les exigences des Regents a été intensifié par la pandémie, lorsque certaines exigences ont été assouplies et que certains groupes, comme les apprenants de la langue anglaise, ont obtenu de bien meilleurs résultats.

Certains éducateurs craignaient que davantage d’adolescents quittent l’école mal préparés, mais d’autres pensaient que les résultats étaient un signe que l’État devait réinventer l’expérience du lycée.

Alprentice McCutchen, professeur d’études sociales à New Rochelle qui faisait partie du groupe d’État qui a fait la proposition des Regents, a qualifié les exigences actuelles de « draconiennes » et de « hautement problématiques ».

Il a rappelé les étudiants dont les résultats aux examens Regents pouvaient être entravés par des obstacles dans leur vie personnelle, comme des bouleversements à la maison la veille d’un examen. « Ils se sentent inadéquats. Et cela pèse sur leur estime de soi », a-t-il déclaré, ajoutant que New York devait être en phase avec « les besoins du monde du 21e siècle ».

« Tout le monde n’aura pas besoin d’algèbre. Tout le monde n’aura pas besoin de dates historiques », a déclaré M. McCutchen. « Mais ils devront savoir comment résoudre les problèmes et poser des questions. »

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