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Les producteurs d’agrumes de Louisiane constatent un afflux massif d’eau salée qui pourrait menacer les semis – Winnipeg Free Press

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BATON ROUGE, Louisiane (AP) — Les producteurs commerciaux d’agrumes ont diminué au cours des dernières décennies dans le sud de la Louisiane, où les agriculteurs ont dû lutter contre les ouragans, les inondations, les insectes envahissants, le gel et la sécheresse pour maintenir leurs plantations en vie.

Le dernier obstacle vient d’une menace qui évolue lentement : un afflux massif d’eau salée en provenance du golfe du Mexique qui remonte le fleuve Mississippi frappé par la sécheresse. Non seulement l’intrusion d’eau salée menace l’approvisionnement en eau potable des communautés, mais elle peut également tuer les plants d’agrumes.

Le problème oblige les agriculteurs à réfléchir à d’autres moyens d’irriguer leurs cultures avec de l’eau douce, notamment en stockant le peu d’eau de pluie qu’ils ont reçu cet été, en transportant de l’eau douce et en établissant des installations de traitement de salinisation de fortune. Certains se demandent s’ils peuvent se permettre, et encore moins mettre la main sur, une machine à osmose inverse coûteuse.

Kim Dillon, directrice de Ben & Ben Becnel, Inc., présente des oranges non mûres dans l'un de leurs bosquets de la paroisse de Plaquemines, en Louisiane, le jeudi 28 septembre 2023. Les producteurs d'agrumes du sud-est de la Louisiane se démènent pour protéger et sauver leurs cultures de l'eau salée, qui pollue depuis des mois l'eau douce qu'ils utilisent pour l'irrigation.  Un flux massif d'eau salée en provenance du golfe du Mexique continue de remonter le fleuve Mississippi et de menacer l'eau des communautés de Louisiane utilisée pour la boisson, la cuisine et l'agriculture.  (Photo AP/Gérald Herbert)

Kim Dillon, directrice de Ben & Ben Becnel, Inc., présente des oranges non mûres dans l’un de leurs bosquets de la paroisse de Plaquemines, en Louisiane, le jeudi 28 septembre 2023. Les producteurs d’agrumes du sud-est de la Louisiane se démènent pour protéger et sauver leurs cultures de l’eau salée, qui pollue depuis des mois l’eau douce qu’ils utilisent pour l’irrigation. Un flux massif d’eau salée en provenance du golfe du Mexique continue de remonter le fleuve Mississippi et de menacer l’eau des communautés de Louisiane utilisée pour la boisson, la cuisine et l’agriculture. (Photo AP/Gérald Herbert)

« Ils vont avoir quelque chose dans leur manche. Ils savent comment survivre, mais on ne peut ignorer à quel point la situation est désastreuse », a déclaré Joey Breaux, commissaire adjoint aux sols et à l’eau du département agricole de l’État, à propos des agriculteurs. « À moins qu’ils ne disposent d’une autre source d’eau d’irrigation ou d’un moyen de prétraiter l’eau d’irrigation, cela n’a pas l’air très bien. »

De nombreuses communautés du sud de la Louisiane dépendent de l’eau douce du Mississippi, leurs installations de captage étant situées le long du fleuve. En règle générale, le débit puissant du Mississippi est suffisant pour empêcher des quantités massives d’eau salée d’atteindre trop loin à l’intérieur des terres. Mais les conditions chaudes et sèches à travers le pays cet été ont déclenché des conditions de sécheresse qui ont ralenti la vitesse du Mississippi et abaissé ses niveaux d’eau. En conséquence, pour la deuxième année consécutive, la Louisiane s’efforce d’éviter le désastre d’une lente intrusion d’eau salée.

Le Corps des ingénieurs de l’armée est en train d’élever la hauteur d’une digue sous-marine utilisée pour bloquer ou ralentir l’eau salée, et 15 millions de gallons (57 millions de litres) d’eau douce sont déversés dans les installations de traitement.

De plus, plus tôt cette semaine, le gouverneur John Bel Edwards a écrit au président Joe Biden, affirmant que l’aide fédérale est « nécessaire pour sauver des vies et protéger les biens, la santé et la sécurité publiques ou pour atténuer ou éviter la menace d’une catastrophe ». Biden a accédé à la demande.

Et tandis que beaucoup se concentrent sur les impacts possibles de l’afflux d’eau salée sur la ville la plus connue de Louisiane, à 24 kilomètres en aval de la rivière se trouve Belle Chasse, une communauté d’environ 11 000 habitants située sur la rive ouest du Mississippi. .

Si les rangées d’agrumes et les stands de ferme annonçant les satsumas ne montrent pas clairement que la petite communauté est la capitale non officielle des agrumes de la Louisiane, alors on peut peut-être se tourner vers le festival annuel de l’Orange de la région. L’événement commémore la saison des récoltes depuis plus de 70 ans.

Même si la paroisse de Plaquemines, qui abrite Belle Chasse, n’est peut-être pas la Floride ou la Californie, son microclimat (latitude sud et proximité des eaux chaudes du Golfe) a permis aux agrumes de devenir un élément unique de l’économie de la région. Depuis plus de 300 ans, les agriculteurs du sud de la Louisiane cultivent une variété d’oranges qui sont aujourd’hui disponibles dans les épiceries et sur les marchés de producteurs de tout l’État.

À son apogée, en 1946, la précieuse industrie des agrumes de Louisiane produisait 410 000 caisses de fruits, a déclaré Anna Timmerman, agente horticole au AgCenter de l’Université d’État de Louisiane, qui travaille en étroite collaboration avec les agriculteurs de Belle Chasse. Mais l’industrie dynamique des agrumes a souffert des ouragans, l’ouragan Katrina ayant endommagé plus de la moitié des arbres. Depuis lors, elle a continué à faire face à des défis et l’industrie a décliné. Timmerman estime qu’il reste environ 800 acres (324 hectares) de plantations d’agrumes dans l’État, la plupart dans la paroisse de Plaquemines.

Contrairement aux catastrophes qui peuvent avoir des effets dévastateurs du jour au lendemain, comme les ouragans et les gelées, l’intrusion d’eau salée se fait lentement. Timmerman a déclaré que le problème devrait atteindre Belle Chasse dans une semaine ou deux et ne ferait que s’aggraver pour devenir un problème important s’il persistait pendant plusieurs mois.

« Je sais que (les producteurs d’agrumes) se démènent pour explorer les options, mais la beauté de la situation est que nous avons un peu de temps », a déclaré Timmerman.

Bien que l’intrusion d’eau salée dans le Mississippi n’ait pas encore eu d’impact sur les vergers, c’est un problème que les responsables de l’État et les agriculteurs locaux surveillent attentivement et élaborent des plans d’urgence. Les gens envisagent des unités de dessalement, des machines à osmose inverse et des options de fortune plus abordables.

« C’est en quelque sorte une situation d’attente pour nous », a déclaré Kim Dillon, directrice de Ben & Ben Becnel, Inc, un marché de producteurs appartenant à des producteurs d’agrumes qui produisent également diverses autres cultures.

Même si les autorités pensent que les agrumes adultes n’auront aucun problème, les semis sont beaucoup plus sensibles à l’eau salée.

Au fil des années, certains producteurs d’agrumes se sont concentrés sur les semis et les ont expédiés vers des jardineries à travers le pays et aussi loin au nord que le Canada. La production de matériel de pépinière représente désormais une industrie de plusieurs millions de dollars dans la paroisse de Plaquemines, a déclaré Timmerman.

Pour l’instant, nombreux sont ceux qui surveillent la situation et voient si les efforts de l’État permettront d’atténuer le problème. Mais surtout, ils prient pour qu’il pleuve – et en grande quantité.



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