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Les bébés ours polaires ne peuvent pas obtenir suffisamment de lait lorsque la glace marine disparaît

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Le changement climatique signifie que les mères ourses passent plus de temps à jeûner sur terre, ce qui réduit leur production de lait et contribue au déclin des populations d’ours, selon les chercheurs.

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(Bloomberg) — Les ours polaires pourraient avoir du mal à nourrir leurs petits, car la fonte des glaces marines oblige certaines populations à jeûner pendant de plus longues périodes, selon de nouvelles recherches.

Les ours – longtemps considérés comme des icônes de la crise climatique – ne vivent que dans l’Arctique, autour du pôle Nord et dans les régions septentrionales du Canada, de l’Alaska, de la Russie, du Groenland et de la Norvège. Leur habitat préféré est la glace de mer qui recouvre les eaux arctiques pendant la majeure partie de l’année. Lorsque les mères ours polaires sont forcées de quitter la terre ferme, comme cela arrive parfois pendant les mois d’été, elles ont du mal à accéder à des aliments nourrissants et la quantité et la qualité du lait qu’elles produisent pour leurs oursons diminuent, selon un article qui sera publié jeudi dans la revue Série sur les progrès de l’écologie marine.

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L’étude, menée par des chercheurs de l’Université de Toronto, de l’US Geological Survey et de Polar Bears International, a analysé des échantillons de lait prélevés sur des ours polaires dans l’ouest de la baie d’Hudson, au Canada, entre 1989 et 1994. Après seulement trois mois sur terre, la probabilité de une mère continuant à produire du lait pour un ourson né cette année-là a chuté de 53 %. Pour les ourses qui ont continué à allaiter, la teneur énergétique du lait a également été réduite de moitié, ou réduite des trois quarts si elles allaitaient deux oursons. Moins de lait, ou un lait de moins bonne qualité, réduit les chances de survie d’un ourson.

L’étude pourrait aider à expliquer ce qui est arrivé aux ours polaires dans l’ouest de la baie d’Hudson depuis que les échantillons de lait ont été collectés pour la première fois. Entre le début des années 1980 et 2021, la population d’ours polaires de la région a chuté de 50 % pour atteindre seulement 600 ours. Au cours de la même période, le temps que les animaux étaient obligés de passer sur terre chaque été s’est allongé de près d’un mois, la glace fondant plus tôt et regelant plus tard.

« Plus ils restent longtemps sur terre, plus les mamans donnent la priorité à leur propre survie au détriment de la fourniture d’énergie à leurs petits », a déclaré Louise Archer, l’une des auteurs de l’article. « Cela peut avoir un impact sur les oursons eux-mêmes et, en fin de compte, sur la population. »

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Dans les années 1980, il était courant que les ourses de l’ouest de la baie d’Hudson aient des portées de trois oursons à la fois, mais cela est devenu de plus en plus rare, a déclaré Archer. Les femelles ont désormais tendance à rester avec leurs petits pendant environ deux ans et demi, soit un an de plus qu’avant, ce qui signifie qu’elles ne peuvent plus se reproduire aussi rapidement. Ces deux tendances affectent la taille de la population et suggèrent que les mères sont de plus en plus « mises au défi sur le plan énergétique » par le temps passé sur terre.

La vie des ours polaires est dominée par les cycles de la glace marine, la plupart de leurs réserves de graisse étant accumulées au cours de l’automne et de l’hiver, lorsqu’ils peuvent voyager sur la glace pour attraper les phoques à la surface. Lorsque la glace se brise au début de l’été, ils se déplacent vers la terre ferme, où d’autres sources de nourriture animale, comme le caribou, nécessitent trop d’énergie pour être capturées par rapport à la quantité de nourriture qu’elles fourniraient. Cet été, l’étendue de la glace de mer arctique était la sixième plus basse jamais enregistrée, et les scientifiques pensent que l’Arctique pourrait connaître des mois d’été entiers sans glace de mer dès les années 2030 en raison du réchauffement climatique.

Lire la suite : L’Arctique connaîtra des étés sans glace dès les années 2030

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Sur les 19 populations d’ours polaires connues dans le monde, la plupart vivent dans des régions extrêmement isolées et ne sont pas bien étudiées par les scientifiques. Mais aucune ne semble augmenter sur le long terme et les trois populations les plus étudiées sont en déclin, a déclaré Archer. Dans les trois endroits, la glace marine diminue et les ours passent plus de temps sur terre. « Ces trois sont donc en quelque sorte des populations indicatrices, comme ce à quoi nous pourrions nous attendre dans d’autres régions de l’Arctique si nous continuons à voir la glace de mer diminuer », a déclaré Archer.

Les résultats de l’étude concordent avec d’autres recherches suggérant que les populations d’ours polaires en bonne santé ne seront pas capables de survivre à long terme dans les zones où la glace de mer disparaît pendant une grande partie de l’année, a déclaré Elisabeth Kruger, responsable de la faune arctique au Fonds mondial pour la nature. « Même si nous réduisons modérément nos émissions de gaz à effet de serre, des extinctions locales d’ours polaires dans certaines régions de l’Arctique sont probables au cours de ce siècle », a-t-elle déclaré, « et si nous ne parvenons pas à réduire nos émissions, nous pourrions perdre presque tous les ours polaires, à l’exception de quelques-uns. -Populations arctiques.

L’ours polaire est depuis longtemps l’illustration emblématique des conséquences du changement climatique. En 1993, les biologistes Ian Stirling et Andrew Derocher ont co-écrit un article intitulé « Impacts possibles du réchauffement climatique sur les ours polaires », marquant le début d’un lien qui a captivé l’imagination du public. Au cours des 30 années qui ont suivi, les photos d’ours solitaires à la dérive sur de minuscules îles de glace, ainsi que d’ours émaciés et d’ours en train de se noyer, sont devenues virales. Même si certains ont été démystifiés comme étant trompeurs, voire faux, la dépendance des ours à l’égard de la glace de mer qui disparaît rapidement est bien établie et les carnivores géants à fourrure épaisse sont devenus l’incarnation de la tragédie d’un Arctique au réchauffement rapide.

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Ce dernier article contribue à une compréhension croissante de la façon dont la perte de glace de mer affecte les ours polaires et leurs proies de multiples façons, a déclaré Stirling, maintenant chercheur scientifique émérite à Environnement et Changement climatique Canada et professeur adjoint à l’Université de l’Alberta.

« Ce sont des choses qui prennent beaucoup de temps à mesurer et à documenter », a-t-il déclaré. « Vous ne commencez pas à obtenir de très gros gains avant d’y être depuis longtemps. »

Bien qu’ils soient des animaux « incroyablement charismatiques », a noté Kruger, il est important de se rappeler que « ce qui aide les ours polaires aide les gens ». Sauver la banquise, a-t-elle déclaré, « ne concerne pas seulement les ours polaires, mais nous tous ».

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