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Nouvelles canadiennes

Les astronomes s’inquiètent du fait que les satellites soient plus brillants que la plupart des étoiles

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Ce n’est pas un oiseau, ce n’est pas un avion et ce n’est certainement pas Superman. À environ 530 km au-dessus du sol, il y a un satellite commercial qui surpasse la plupart des étoiles et, par conséquent, il menace la collecte de données des astronomes sur notre ciel nocturne. La pollution lumineuse devrait s’aggraver à mesure que les entreprises envisagent d’envoyer des milliers de satellites supplémentaires dans l’espace sans réglementation sur leur luminosité.

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En 2022, la société AST SpaceMobile, basée au Texas, a lancé le satellite BlueWalker 3 dans l’espace pour offrir un service de téléphonie mobile sur tous les continents. Mais ce projet ambitieux a brillé si brillamment qu’il figurait parmi les 10 objets les plus brillants du ciel, selon une étude publiée cette semaine.

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« Le satellite figurerait parmi les 10 objets les plus brillants si l’on compte les étoiles et le soleil. C’est tout simplement incroyable », a déclaré Siegfried Eggl, co-auteur de l’étude et ingénieur aérospatial à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign. « C’est une conséquence, je pense, du fait que ces considérations environnementales ne sont généralement pas prises en compte. »

La nouvelle étude quantifie la luminosité du satellite sur 130 jours. Des astronomes amateurs et professionnels ont enregistré des passages supérieurs au Chili, aux États-Unis, au Mexique, en Nouvelle-Zélande, aux Pays-Bas et au Maroc. Les chercheurs ont évalué la lueur sur une échelle de magnitude, où des nombres plus petits indiquent des objets plus brillants. L’Étoile Polaire, par exemple, a une magnitude de plus deux. L’équipe a constaté que BlueWalker 3 enregistrait une luminosité aussi brillante que plus-0,4.

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L’enjeu du satellite BlueWalker 3 réside dans sa taille. Son réseau d’antennes mesure 64 mètres carrés et constitue le plus grand système d’antennes commercial déployé en orbite terrestre basse. La grande antenne permet de faire rebondir les signaux cellulaires à travers le monde ; et plus l’antenne est grande, meilleure est la qualité des appels. Mais l’antenne réfléchit également beaucoup de lumière vers la Terre, la rendant si brillante dans le ciel.

« Une fois ses antennes déployées, elle était 100 fois plus lumineuse ou plus », a déclaré Brad Young, astronome amateur du Centre pour la protection du ciel sombre et calme contre les interférences des constellations de satellites. « Il s’agit d’une augmentation considérable de la surface de l’antenne réfléchissant la lumière. »

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La lumière supplémentaire a plusieurs implications pour les astronomes, mais aussi pour les non-scientifiques. Eggl a déclaré que la lumière interférait avec la collecte de données. Par exemple, des traînées de satellites pourraient masquer des objets situés à proximité de la Terre, comme un astéroïde. Une étude précédente d’Eggl a montré qu’une partie des objets géocroiseurs pourrait être affectée par ces stries dans les données.

La pollution lumineuse affecte également les rythmes circadiens des humains et les schémas migratoires des autres animaux.

Les astronomes luttent déjà contre certains de ces problèmes avec des essaims de satellites, notamment les satellites de télécommunication Starlink de SpaceX. Des milliers de satellites Starlink voyagent dans le ciel nocturne en formation de train, apparaissant parfois comme un OVNI d’un autre monde. Eggl a déclaré que chaque satellite Starlink est déjà 10 fois plus lumineux que ce que la communauté astronomique souhaiterait. SpaceX prévoit de lancer 40 000 satellites.

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Mais le satellite BlueWalker pourrait rapidement aggraver la situation. Le satellite entièrement déployé est beaucoup plus grand et beaucoup plus lumineux qu’un satellite Starlink. Avec le récent lancement d’un prototype, AST SpaceMobile prévoit d’en envoyer des centaines d’autres dans l’espace, certains potentiellement plus gros.

Même sans lumière supplémentaire, la montée en puissance des satellites pourrait poser un problème pour d’autres objets lancés. Les collisions pourraient produire un essaim de débris, susceptibles d’affecter, voire d’endommager, les autres satellites sur leur passage.

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« En tant qu’astronomes, nous ne voulons pas être les Grinches du développement économique ou les Grinches des nouveaux pays en développement arrivant en tant qu’acteurs sur la scène spatiale », a déclaré la cosmologue Aparna Venkatesan, qui n’a pas participé à la nouvelle étude. « Mais à l’heure actuelle, le terrain non réglementé signifie que nous n’évaluons pas systématiquement l’impact environnemental ou l’impact de la pollution lumineuse ou bien d’autres conséquences. »

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Venkatesan, professeur à l’Université de San Francisco, a déclaré que l’objectif serait de rassembler les entreprises sous un cadre réglementaire, où les opérateurs pourraient partager entre eux leurs spécifications, la luminosité des satellites, les revêtements de film qu’ils utilisent et d’autres tactiques pour assombrir leur satellites.

L’astronome Fabio Falchi, qui n’a pas participé à la recherche, a également appelé à une réglementation stricte, mais à une interdiction et non à une atténuation. Il a déclaré que les astronomes étaient trop flexibles lorsqu’ils permettaient aux entreprises de lancer des essaims de satellites brillants et a exhorté davantage d’astronomes à prendre position dans un commentaire publié en mars.

« La détérioration de l’état originel du ciel nocturne est une attaque intangible et sans précédent contre le patrimoine culturel déposé dans le ciel nocturne », a écrit Falchi, chercheur à l’Institut des sciences et technologies de la pollution lumineuse. Washington Post.  » Nulle part dans le monde il ne restera la possibilité de voir un ciel étoilé sans qu’aucun satellite ne gâche l’expérience. « 

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