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L’économie chinoise sera freinée pendant des années par la crise immobilière

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Hong Kong
CNN

La croissance robuste de la Chine, l’une des expansions soutenues les plus rapides de l’histoire d’une grande économie, a été propulsée pendant des décennies par un boom immobilier alimenté par une population et une urbanisation croissantes.

Mais le très important marché immobilier, qui représente jusqu’à 30 % de l’économie, est tombé en crise il y a plus de deux ans après une répression menée par le gouvernement contre les emprunts des promoteurs.

L’investissement dans l’immobilier a chuté l’année dernière pour la première fois depuis une décennie, et sans plan de sauvetage de Pékin en vue, le ralentissement de l’immobilier va probablement s’éterniser, posant une menace majeure aux perspectives de croissance de la Chine. au cours des trois à cinq prochaines années.

« Pour la Chine, la seule issue à cette crise (immobiliere) est un ajustement lent mais douloureux », a déclaré Alicia Garcia-Herrero, économiste en chef pour l’Asie-Pacifique chez Natixis. « L’ajustement ne fait que commencer et il faudra des années pour le conclure. »

Le pays doit répondre à l’offre de logements avec une demande bien plus faible, qui diminue en raison du vieillissement de la population, a-t-elle ajouté.

C’est un défi de taille. Le mois dernier, un ancien directeur adjoint du bureau national des statistiques a été cité par les médias d’État disant que la population totale de la Chine, soit 1,4 milliard d’habitants, ne suffirait pas à remplir tous les appartements vides qui jonchent le pays.

Le gouvernement a déjà introduit une politique de « déstockage » à l’échelle nationale pour réduire l’offre excédentaire, notamment en ralentissant le rythme des ventes de terrains dans les villes et en encourageant les promoteurs à baisser les prix des logements pour stimuler la demande.

Selon Garcia-Herrero, absorber cette « capacité excédentaire » dans le secteur immobilier nuira inévitablement à la croissance économique de la Chine.

« Il faut s’attendre à ce que la Chine perde environ un point et demi de croissance chaque année, au moins jusqu’en 2026 », a-t-elle ajouté.

Un complexe d'habitations Evergrande à Wuhan, dans la province centrale du Hubei en Chine, le 28 septembre 2023.

La Banque mondiale a abaissé dimanche ses prévisions de produit intérieur brut (PIB) de la Chine pour 2024 à 4,4 %, contre 4,8 % dimanche, en invoquant des difficultés intérieures persistantes telles qu’une dette élevée, la faiblesse de l’immobilier et le vieillissement de la population.

Quelques jours plus tôt, le Fonds monétaire international (FMI) avait déclaré qu’il s’attendait à ce que la croissance chinoise ralentisse à environ 3,5 % à moyen terme, contre environ 5 % cette année, en raison de vents démographiques contraires et du ralentissement de la croissance de la productivité.

La dernière fois que l’économie chinoise a connu une croissance soutenue autour de ce niveau, c’était en 1989 et 1990, lorsque l’expansion s’est effondrée à 4,2 % et 3,9 % respectivement, contre 11,3 % en 1988, en raison des sanctions internationales déclenchées par la répression de la place Tiananmen.

Le FMI a déclaré que la croissance future pourrait dépasser 3,5 % si Pékin mettait en place davantage de mesures de relance et de réformes économiques.

Pendant des années, de nombreux promoteurs en Chine avaient un modèle économique simple : vendre des appartements avant qu’ils ne soient terminés. Les régulateurs ont introduit ce modèle en 1994 pour répondre à une demande croissante, alors que le pays entrait dans une période d’urbanisation rapide après l’adoption de réformes orientées vers le marché.

L’argent des ventes a financé leur expansion fulgurante, faisant des magnats de l’immobilier l’une des personnes les plus riches du pays.

Cette stratégie a largement fonctionné jusqu’à il y a environ trois ans, lorsque le gouvernement chinois a réprimé les emprunts excessifs du secteur immobilier parce qu’il s’inquiétait du risque d’instabilité financière. Il souhaitait également freiner la flambée des prix de l’immobilier et réduire les risques liés à l’explosion de la dette.

La décision a aggravé la pénurie de liquidités chez des promoteurs comme Evergrande, qui a finalement manqué à ses obligations envers les créanciers en décembre 2021, déclenchant une crise plus large dans le secteur.

Evergrande était censé être restructuré et autorisé à se remettre sur pied, mais ses problèmes n’ont fait que s’aggraver. La semaine dernière, la société a déclaré que son fondateur et président Xu Jiayin avait été arrêté par les autorités parce qu’il était soupçonné de crimes, ce qui a refroidi les investisseurs qui espéraient voir la société faire la paix avec ses créanciers ce mois-ci.

Les craintes se sont accrues quant au sort d’Evergrande, qui compte plus de 300 milliards de dollars de dettes impayées et des centaines de milliers d’appartements inachevés à travers le pays.

Une éventuelle liquidation de l’entreprise pourrait nuire aux ménages et à la confiance dans un marché immobilier en difficulté, freinant les efforts de Pékin pour relancer le secteur et éviter des problèmes économiques plus graves.

Il y avait une lueur d’espoir pour Sunac China, un autre développeur majeur, qui a obtenu jeudi l’approbation d’un tribunal de Hong Kong pour son plan de restructuration de la dette offshore de plusieurs milliards de dollars.

Mais dans l’ensemble, le secteur immobilier s’est fortement contracté à mesure qu’il s’adapte à l’effondrement de la demande. En 2020, 2021 et 2022, les mises en chantier mesurées par la surface de plancher ont chuté respectivement de 2 %, 11 % et 39 % par rapport à l’année précédente, selon les données officielles.

Alors que le secteur immobilier est au point mort, Pékin tente de trouver des moteurs de croissance alternatifs.

Le mois dernier, le président Xi Jinping a souligné la nécessité de promouvoir « un nouveau type d’industrialisation », dans lequel des secteurs comme les technologies vertes pourraient remplacer la propriété.

Mais cet objectif pourrait s’avérer impossible à court terme, estiment les analystes de Capital Economics.

« Beaucoup de ces secteurs connaissent une croissance rapide depuis des années, mais ils sont trop petits pour compenser le rôle gargantuesque de l’immobilier », ont écrit Mark Williams, Sheana Yue et Zichuan Huang dans une note de recherche la semaine dernière.

Les secteurs déjà définis comme « industries émergentes stratégiques », notamment les matériaux et outils avancés et les produits énergétiques verts comme les véhicules électriques, ont généré un peu plus de 13% du PIB en 2022.

« Il est peu probable que les nouveaux secteurs manufacturiers émergents atteignent à eux seuls l’ampleur ou génèrent la croissance ou les emplois que l’immobilier a créés », ont-ils déclaré.

Le secteur immobilier a joué un rôle démesuré dans l’économie chinoise. Les actifs immobiliers représentent environ 70 %, la plus grande proportion, de la richesse des ménages, selon les chiffres les plus récents de la banque centrale en 2020.

Les ventes de terrains aux promoteurs représentaient plus de 40 % des revenus des collectivités locales avant 2021. Ce chiffre est tombé à 37 % en 2022.

Le nouveau plan d’industrialisation de Xi ressemble davantage à un moyen de contextualiser les objectifs politiques de la Chine, qui visent principalement à contribuer à atteindre l’autosuffisance technologique et à rivaliser avec l’Occident, plutôt qu’à stimuler la croissance du PIB, ont déclaré les analystes de Capital Economics.

« À notre avis, en détournant les ressources pour rivaliser à la frontière technologique, ils entraîneront probablement une croissance économique globale plus faible », ont-ils ajouté.

La consommation ne semble pas non plus être une option viable dans l’immédiat pour combler le vide laissé par le secteur immobilier.

Pendant des décennies, le boom immobilier a alimenté les dépenses de la classe moyenne chinoise en pleine croissance, qui gardait une grande partie de sa richesse dans l’immobilier et se sentait en confiance lorsque la valeur de sa maison augmentait.

Aujourd’hui, « l’effet de richesse négatif » provoqué par la chute des prix de l’immobilier a freiné leur désir de dépenser, et les gens accumulent de l’argent liquide.

En juin, les dépôts bancaires des ménages atteignaient un montant record de 132 000 milliards de yuans (18 000 milliards de dollars), dépassant l’ensemble du PIB chinois de l’année dernière, selon les données de la Banque populaire de Chine.

L’épargne des ménages a bondi de 17 840 milliards de yuans (2 600 milliards de dollars) en 2022, soit une hausse de 80 % par rapport à 2021. Cela représente plus d’un tiers de leur revenu total. Avant la pandémie, les gens épargnaient environ un cinquième de leurs revenus.

Capital Economics estime que la richesse nette des ménages chinois s’est contractée de 4,3 % en 2022, en raison de la chute des prix de l’immobilier et du marché boursier. Il s’agit du premier déclin de ce type depuis plus de deux décennies.

« Comme au Japon dans les années 1990, une perte de confiance plus généralisée parmi les consommateurs et les investisseurs chinois dans le modèle de croissance post-bulle est en train d’émerger », ont écrit les analystes d’Oxford Economics dans un rapport de recherche le mois dernier. « La croissance est évidemment axée sur les dépenses de consommation, mais pour y parvenir, des changements politiques structurels majeurs sont nécessaires. »

Les décideurs chinois sont confrontés à de multiples défis en effectuant ces changements.

« Les ménages sont déjà fortement endettés pour se loger et ont peu de marge pour emprunter pour consommer », ont déclaré des analystes de l’Université de Stanford et de l’Asia Society Policy Institute (ASPI) dans un récent rapport.

« La priorité… (devrait être) pour le gouvernement de créer rapidement des sources alternatives de croissance des revenus en dehors du logement, qui encourageront les ménages à consommer. »

La démographie est un autre obstacle majeur, et contribue à expliquer le désir de nombreux Chinois d’épargner massivement.

« Le système de sécurité sociale se développe encore lentement, le principal pilier des retraites chinoises étant bloqué en déficit depuis 2014 », ont déclaré les analystes d’Oxford Economics.

Sans un système de retraite adéquat, l’épargne de précaution reste « élevée et fragile », à environ 32 % du revenu personnel disponible, ont-ils souligné.

Les deux sociétés de recherche suggèrent que les autorités chinoises doivent trouver des moyens d’augmenter les revenus disponibles et d’améliorer la productivité.

« Une refonte fondamentale de l’économie chinoise nécessitera de se concentrer sur le développement de nouvelles industries, l’amélioration de la productivité et le renforcement des marchés locatifs », ont déclaré les analystes de l’Université de Stanford et de l’ASPI.

Michelle Toh a contribué au reportage.

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