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Nouvelles canadiennes

Le projet de loi libéral sur la réforme de la libération sous caution suscite des inquiétudes quant au financement de l’aide juridique

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Des groupes de la société civile et des avocats représentant les personnes noires, autochtones ou autrement marginalisées affirment que ces mesures pourraient aggraver la surreprésentation de ces groupes derrière les barreaux.

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OTTAWA — De nombreux membres de la communauté juridique canadienne s’inquiètent de la façon dont le système judiciaire surchargé et ceux qui ont besoin d’aide juridique pourraient être affectés par un projet de loi libéral qui propose de rendre l’accès à la libération sous caution plus difficile.

Les sénateurs d’un comité chargé d’examiner le projet de loi C-48 entreront dans la phase finale de leur étude plus tard ce mois-ci en examinant le projet de loi article par article et en suggérant des amendements.

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Le ministre fédéral de la Justice, Arif Virani, a encouragé le Sénat à adopter le projet de loi rapidement, affirmant que le fait que tous les gouvernements provinciaux et territoriaux ont fait pression en faveur de ces mesures souligne leur urgence.

Les responsables de la police soutiennent également le projet de loi, affirmant qu’il s’agit de réformes indispensables après une série de meurtres très médiatisés commis par des récidivistes violents, qui dans certains cas ont été libérés sous caution.

Mais des groupes de la société civile et des défenseurs juridiques représentant les personnes noires, autochtones ou autrement marginalisées affirment que ces mesures pourraient aggraver la surreprésentation de ces groupes derrière les barreaux – un problème que les libéraux ont promis de résoudre – sans pour autant rendre les communautés plus sûres.

Le projet de loi a été rédigé pour cibler les délinquants ayant un passé criminel violent et a été rédigé après des pressions soutenues de la part des premiers ministres et des conservateurs fédéraux pour que les libéraux adoptent des changements.

Il vise à élargir ce que l’on appelle les dispositions sur le renversement du fardeau de la preuve, ce qui signifie qu’il appartiendrait à l’accusé de faire valoir les raisons pour lesquelles il devrait être libéré en attendant son procès, plutôt que les procureurs de la Couronne devraient démontrer pourquoi il devrait rester en prison.

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Brent Cotter
Le sénateur Brent Cotter, photographié ici dans une photo d’archive de 2020, affirme que les systèmes d’aide juridique seront probablement plus chargés qu’ils ne le sont actuellement. Photo par Owen Woytowich /Saskatoon StarPhoenix

Le projet de loi étend les mesures d’inversion du fardeau de la preuve

Les libéraux veulent élargir les mesures existantes d’inversion du fardeau de la preuve pour inclure davantage d’infractions liées aux armes à feu, notamment l’introduction par effraction en vue de voler une arme à feu.

Les dispositions sur le renversement du fardeau de la preuve s’appliqueraient également dans les cas d’infractions violentes graves impliquant une arme – qui pourraient impliquer des armes comme un chasse-ours ou des couteaux – lorsque l’accusé a été reconnu coupable d’une infraction similaire au cours des cinq dernières années.

Les pénalistes, les groupes d’aide juridique et certains sénateurs se disent préoccupés par la pression exercée sur les services d’aide juridique et les systèmes judiciaires provinciaux, qui ont déjà du mal à garantir que les affaires soient entendues dans des délais conformes à la Charte canadienne des droits et libertés et ne soient pas suspendues parce que de retards.

« Nous devons simplement être plus attentifs aux conséquences de la loi pour les acteurs qui devront mettre en œuvre le programme », a déclaré le sénateur de la Saskatchewan Brent Cotter, qui préside le comité juridique du Sénat, dans une entrevue.

« Les systèmes d’aide juridique seront probablement plus chargés qu’ils ne le sont actuellement, et nous n’avons pas été particulièrement proactifs à ce sujet. »

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Même si l’aide juridique est fournie par les provinces pour permettre à ceux qui n’ont pas les moyens d’engager un avocat d’accéder à des conseils juridiques, les coûts du système sont partagés avec le gouvernement fédéral. Depuis des années, les avocats s’inquiètent du fait que l’aide juridique dans le pays n’est pas financée à la hauteur du niveau de service nécessaire.

Cotter a ajouté que l’expansion des dispositions sur l’inversion du fardeau de la preuve affectera les personnes à faible revenu et aura un impact disproportionné sur les peuples autochtones et noirs.

« Si vous faites partie de la tranche économique inférieure, vous n’aurez pas autant de facilité à monter votre dossier pour obtenir votre libération sous caution. Le soutien que le système d’aide juridique peut donc apporter pourrait donc constituer la ressource professionnelle la plus importante qui puisse être mise à disposition.

L’Association des régimes d’aide juridique du Canada, qui représente des groupes d’aide juridique de partout au pays, a déclaré que la plupart des personnes qui se retrouvent devant le tribunal de mise en liberté sous caution dépendent de ces services.

Il a averti que le fait d’exiger que davantage de personnes accusées d’un crime démontrent pourquoi elles devraient être libérées non seulement « augmenterait la longueur et la complexité de nombreuses enquêtes sur la libération sous caution », mais mettrait également plus de pression sur « les ressources de la défense et des tribunaux » et risquerait d’aggraver les arriérés judiciaires.

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Boris Bytenski
Boris Bytensky, trésorier de la Criminal Lawyers’ Association, qui représente près de 2 000 avocats, a laissé entendre aux sénateurs que si le projet de loi C-48 était adopté, il entraînerait davantage d’enquêtes sur la libération sous caution, ce qui signifierait qu’il faudrait davantage de salles d’audience et davantage d’avocats. Photo de Peter J. Thompson /Poste National

Une augmentation du financement de l’aide juridique est nécessaire

La seule façon d’atténuer ces risques, en particulier pour ceux qui n’ont pas les moyens de se faire représenter par un avocat, serait d’augmenter le financement des services d’aide juridique, a déclaré l’association.

La procureure générale de la Colombie-Britannique, Niki Sharma, dont la province soutient le projet de loi, a également reconnu la nécessité de considérer son impact sur les programmes d’aide juridique lors de son témoignage plus tôt cette semaine.

Elle a déclaré que la Colombie-Britannique était reconnaissante du financement accru qu’elle a reçu au cours des dernières années, mais a souligné que cela pourrait ne pas être suffisant.

« Nous pensons que nous devons travailler de concert avec le gouvernement fédéral pour obtenir de nouvelles augmentations de l’aide juridique en matière pénale afin de garantir que les gens aient la possibilité d’être représentés s’ils n’en ont pas les moyens », a-t-elle déclaré.

Boris Bytensky, trésorier de la Criminal Lawyers’ Association, qui représente près de 2 000 avocats, a laissé entendre aux sénateurs que si le projet de loi C-48 était adopté, il entraînerait davantage d’enquêtes sur la libération sous caution, ce qui signifierait qu’il faudrait davantage de salles d’audience et davantage d’avocats.

En ce qui concerne l’aide juridique, a-t-il déclaré, « d’une manière ou d’une autre, des fonds supplémentaires seront nécessaires », qu’ils viennent d’Ottawa ou des gouvernements provinciaux.

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Une porte-parole de Virani a déclaré dans un communiqué que ce sont les provinces qui administrent l’aide juridique en matière pénale et a souligné que les libéraux ont augmenté le financement, ce qui a « compensé les réductions importantes effectuées par certaines provinces ».

« Le ministre Virani réitèrera à ses homologues provinciaux et territoriaux l’importance de travailler ensemble pour assurer un financement stable et prévisible de l’aide juridique afin que les Canadiens puissent accéder à la justice », a déclaré Chantalle Aubertin dans un courriel.

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