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Le programme panda du zoo national prend fin après plus de 50 ans alors que la Chine regarde ailleurs

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(CNN) – Trois pandas géants ont quitté leur enclos du zoo national Smithsonian à Washington, DC, et sont repartis en avion vers la Chine mercredi, marquant la fin de plus de 50 ans d’hébergement de pandas chinois au zoo.

Les ours noirs et blancs – Tian Tian, ​​Mei Xiang et leur plus jeune ourson, Xiao Qi Ji – ont été transportés du zoo dans des caisses et chargés sur un avion FedEx à l’aéroport international de Dulles, décollant vers 13 heures.

Le zoo national Smithsonian a été le premier zoo américain à présenter des pandas dans le cadre de ce qu’on appelle la « diplomatie du panda ».

Le personnel du zoo qualifie cela de « pause » dans leur programme très populaire sur les pandas depuis cinq décennies ; Les autorités chinoises n’ont pas encore dit si cela allait continuer.

Et avec les relations entre les deux superpuissances en constante évolution, ces trésors nationaux pourraient se retrouver dans le prolongement du chaos diplomatique qui a envahi les relations entre les deux pays.

Le Le départ des pandas du zoo national laisse le zoo d’Atlanta comme le seul autre zoo américain à présenter des pandas de Chine, et ce n’est plus pour longtemps. Les contrats des quatre ours d’Atlanta expirent l’année prochaine, et aucune prolongation n’est prévue.

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Sur cette photo d’archive du 21 février 1972, le chef du parti communiste chinois Mao Zedong, à gauche, et le président américain Richard Nixon se serrent la main lors de leur rencontre à Pékin.

La Chine reconnaît que ces créatures en peluche sont utilisées pour ses « besoins politiques et diplomatiques majeurs », en particulier dans les endroits où elle espère acquérir plus d’influence ou des relations plus étroites. La Chine affirme se concentrer sur la conservation et la recherche et affirme que le programme américain a été productif.

« Les deux parties ont noué de bonnes relations de coopération, obtenu des résultats fructueux et joué un rôle positif dans la protection des espèces menacées », a déclaré le porte-parole Mao Ning du ministère chinois des Affaires étrangères.

« L’objectif est de mieux protéger les espèces menacées et de promouvoir la conservation de la biodiversité mondiale. »

La diplomatie panda de Pékin avec Washington a débuté en 1972, à la suite de la visite historique du président Richard Nixon en Chine.

Le gouvernement du président Mao Zedong a offert deux pandas géants aux États-Unis en signe de réchauffement des relations bilatérales après des décennies de gel diplomatique profond.

La Première dame Pat Nixon a accueilli les pandas dans la capitale nationale en déclarant : « Ils seront appréciés par les millions de personnes qui viennent de tout le pays pour visiter la capitale nationale chaque année. »

Voyant la popularité des pandas augmenter auprès des Américains, la Chine en a envoyé davantage créatures câlines et charismatiques à d’autres zoos aux États-Unis, pour finalement les prêter au lieu de les offrir en cadeau.

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La Première dame Pat Nixon accueille les pandas géants de Chine le 20 avril 1972 au zoo national de Washington. Elle est accompagnée de Ting-Hung, chef du Bureau du service public de la ville de Pékin, qui a accompagné les animaux jusqu’à Washington. Dans l’enceinte se trouve le panda mâle Hsing-Hsing.

Les accords entre la Chine et les zoos américains stipulent que Pékin est propriétaire des pandas et de leurs descendants, et exigent un paiement « pour la conservation des pandas géants en Chine ». Le zoo national paie 500 000 dollars par an ; Le zoo d’Atlanta affirme avoir contribué plus de 16 millions de dollars depuis le début de son programme en 1999.

Depuis l’arrivée des pandas géants au zoo national en 1972, le personnel soignant les animaux et les scientifiques ont étudié leur biologie, leur comportement, leur reproduction, leur reproduction et leurs maladies, selon le zoo.

« L’équipe des pandas géants du zoo travaille en étroite collaboration avec des collègues en Chine pour faire progresser les efforts de conservation des pandas géants confiés aux soins humains et à l’état sauvage », indique le zoo sur son site Internet.

Au plus fort du programme, il y avait 15 pandas en même temps aux États-Unis, mais au cours de la dernière décennie, les chiffres ont chuté – ce qui coïncide avec la détérioration des relations entre les États-Unis et la Chine. Et bientôt, il ne pourrait plus y avoir de pandas dans les zoos américains.

Plus tôt cette année, des vidéos ont fait surface sur les réseaux sociaux chinois, affirmant que des pandas revenant du zoo de Memphis étaient maltraités. En partie alimentées par les médias d’État chinois, ces affirmations sont devenues virales.

Les médecins chinois ont défendu le traitement réservé aux pandas par le zoo, confirmant que le panda géant, nommé YaYa, souffrait d’une maladie de peau, mais était en bonne santé.

Mais certains en Chine y voient encore un symbole de l’intimidation et de l’oppression américaine à l’égard de la Chine, tandis que d’autres soulignent que des pays comme la Russie, qui héberge également les animaux, sont un endroit où les pandas sont bien traités.

En supposant que la Chine choisisse de ne pas envoyer davantage de pandas géants et qu’Atlanta renvoie les leurs l’année prochaine, d’ici fin 2024, le seul panda présent dans les zoos de toutes les Amériques serait Xin Xin à Mexico.

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David Culver de CNN, à gauche, s’entretient avec Fernando Gual Sill, directeur général du zoo de Chapultepec à Mexico.

Xin Xin – qui, à 33 ans, est vieux pour un panda – appartient au Mexique et constitue l’une des principales attractions du zoo, qui se prépare désormais à une éventuelle augmentation du nombre de visiteurs.

« Pour le moment, venez au Mexique ! a déclaré Fernando Gual Sill, directeur général du zoo de Chapultepec à Mexico. « À Mexico, nous avons la chance d’avoir (un panda), de le voir et d’en profiter ! »

Pandas dans le monde

Les pandas qui font partie du programme de prêt de la Chine sont censés servir d’ambassadeurs de l’amitié entre la Chine et le pays hôte. La disparition du programme aux États-Unis pourrait donc indiquer un changement diplomatique.

La Russie, voisin du nord de la Chine, a reçu un couple de pandas en 2019, le président chinois Xi Jinping se tenant aux côtés du président russe Vladimir Poutine pour accueillir les ours au zoo de Moscou.

Le Qatar a reçu son premier panda l’année dernière.

Steve Schaefer/AFP/Getty Images

Les pandas Yang Yang, à gauche, et Lun Lun jouent ensemble au zoo d’Atlanta en novembre 1999. Ils sont depuis devenus les parents de sept bébés pandas géants nés au zoo d’Atlanta, selon le zoo.

En incluant les États-Unis, 23 pays ont des pandas prêtés par la Chine, mais ce nombre est en baisse. L’Écosse perdra ses deux pandas en décembre lorsque le zoo d’Édimbourg devra les rapatrier en Chine ; Le zoo d’Adélaïde, en Australie, n’accueille ses deux pandas que pour un an de plus.

Les pandas quittant l’Amérique se dirigeront vers la base de recherche sur l’élevage du panda géant de Chengdu, où les efforts de conservation se sont révélés fructueux ces dernières années. Les pandas ne figurent plus sur la liste des espèces menacées et leur population a bondi de près de 17 % au cours de la dernière décennie, selon le zoo d’Atlanta.

Pourtant, le nombre total de pandas géants en Chine – 1 864 selon le dernier recensement, en 2014 – est considéré comme faible pour se reproduire et maintenir une population viable. Seulement environ 61 % des pandas de Chine sont protégés par des réserves, et leur habitat est menacé par l’exploitation forestière dans les forêts établies, qui élimine les grands creux d’arbres que les pandas aiment utiliser comme tanières, explique le zoo d’Atlanta.

Les pandas reviendront-ils un jour aux États-Unis ?

Le personnel du zoo national espère que la Chine pourra un jour envoyer davantage de pandas géants. Ils prévoient même de rénover l’exposition de pandas, qui sera bientôt vacante.

« Nous avons bon espoir pour l’avenir, c’est pourquoi nous avons soumis une demande qui est en cours d’examen », a déclaré Bob Lee, directeur des soins aux animaux au zoo national.

L’habitat des pandas du zoo d’Atlanta a coûté 7 millions de dollars pour être construit avant l’arrivée des ours en 1999, et en supposant que les ours partent à la fin de leur séjour contractuel, il restera désormais vide. Les plans de l’exposition, avec un panneau de bienvenue annonçant les « Pandas géants de Chengdu » et une boutique de cadeaux sur le thème des pandas, ne sont pas clairs.

Se rappelant comment les pandas sont arrivés pour la première fois à Washington, Jane Mahalik, visiteuse du zoo, a déclaré qu’elle espérait que l’actuelle première dame travaillerait pour leur retour.

« Pat Nixon a amené les pandas ici », a déclaré Mahalik à CNN, « et Jill Biden devrait aller chercher ces pandas pour nous. »

Yong Xiong de CNN a fait un reportage depuis Washington, DC et New York ; Melissa Gray a rapporté d’Atlanta ; et David Culver a rapporté de Los Angeles et de Mexico. Karol Suarez a contribué depuis Mexico.

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