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Nouvelles canadiennes

Le juge qui a donné raison au propriétaire du Nouveau-Brunswick dans une affaire de réduction de loyer est propriétaire d’un immeuble à appartements

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La juge Kathryn Gregory de la Cour du Banc du Roi du Nouveau-Brunswick, qui s’est rangée du côté d’un propriétaire dans une affaire portant sur la manière dont les agents provinciaux des locations ont introduit progressivement d’importantes augmentations de loyer pour les locataires, est propriétaire d’un immeuble de cinq logements à Fredericton, selon les registres immobiliers.

Cela ne la place pas automatiquement dans un conflit d’intérêts pour avoir statué sur l’affaire, mais un certain nombre d’experts juridiques estiment que c’est une décision suffisamment serrée pour suggérer que l’affaire aurait pu être mieux traitée par quelqu’un d’autre.

« Le moment où nous pensons que la limite est franchie est souvent très concret », a déclaré Jula Hughes à propos du cas où un juge se trouve en conflit d’intérêts.

« Mais je pense qu’il est important de se rappeler que nous nous soucions autant de l’apparence d’impartialité que de l’impartialité réelle. »

Une femme
Jula Hughes, doyenne de la faculté de droit de l’Université Lakehead à Thunder Bay, affirme qu’il est important que le public voit et croie que les juges agissent en toute impartialité lorsqu’ils tranchent des affaires. (CBC)

Hughes est doyen de la faculté de droit à l’Université Lakehead à Thunder Bay. Elle est également une ancienne professeure de droit à l’Université du Nouveau-Brunswick et une experte dans le domaine de l’éthique judiciaire.

Gregory a été nommé à la Cour du Banc du Roi en novembre 2020 après une longue carrière en tant que procureur de la Couronne du Nouveau-Brunswick.

Au printemps dernier, une affaire impliquant deux locataires de Saint John a atterri dans sa salle d’audience.

Les locataires avaient reçu des avis de leur propriétaire les informant d’une augmentation de loyer de 200 $ par mois qui entrerait en vigueur en mars, mais ils ont demandé une révision de ce montant auprès du Bureau des relations avec les locataires et les propriétaires de la province (anciennement le Tribunal de la location à usage d’habitation).

Immeuble
Deux locataires de cet immeuble de six logements à Saint John ont obtenu auprès d’un agent de location le droit de voir leurs augmentations de loyer de 200 $ pour 2023 étalées sur trois ans. Le propriétaire a fait appel et l’affaire s’est retrouvée devant la juge Kathryn Gregory. (Robert Jones/CBC)

Une nouvelle politique introduite par la province pour 2023 permet aux locataires qui reçoivent des augmentations supérieures à 7,3 pour cent de voir le montant appliqué progressivement sur plusieurs années.

Les locataires payaient respectivement 860 $ et 900 $ par mois et, bien qu’un agent des locations affecté au dossier ait jugé l’augmentation de 200 $ justifiable étant donné les loyers du marché dans la région, l’agent a conclu que le montant devrait être introduit progressivement, en commençant par un loyer augmentation de 67 $ par mois cette année.

« Bien que je trouve le préavis (d’augmentation du loyer) raisonnable, j’ordonne que l’augmentation du loyer soit étalée sur trois ans », a écrit l’officier dans chacune des deux affaires.

Gregory a statué que la décision était injuste envers le propriétaire parce que l’octroi d’une augmentation progressive du loyer est discrétionnaire et non automatique, selon son interprétation de la législation qui a créé la politique. Elle a conclu que le propriétaire n’avait pas eu la possibilité de s’opposer à l’attribution et que ses opinions soient prises en compte dans la décision de l’agent.

« Bien qu’il existe certainement une autorité pour étaler un loyer raisonnable sur plusieurs années… le RTT (Residential Tenancies Tribunal) ne fournit aucune explication pour avoir exercé ce pouvoir discrétionnaire », a écrit Gregory.

« Il ne s’agit pas de raisons suffisantes, il n’y a pas de raisons, point final. »

Personne n’a publiquement remis en question le fond de la décision ou du raisonnement de Gregory, mais les experts juridiques affirment que sa décision sur une question à laquelle son propre immeuble pourrait être soumis à un moment donné est problématique.

Trevor Farrow, doyen de la faculté de droit à Osgoode Hall à Toronto, a déclaré qu’il est important que les juges soient perçus par le public comme n’ayant aucun intérêt personnel ni aucun engagement dans les affaires qu’ils traitent.

Comme Hughes, Farrow a déclaré que cela s’applique « non seulement aux conflits réels, mais aussi aux conflits perçus ».

« C’est certainement le genre de cas où le grand public pourrait conclure qu’il pourrait y avoir un problème », a-t-il déclaré.

Une photo d'une maison
Les registres de propriété montrent que cet immeuble de cinq logements, situé à proximité du campus de Fredericton de l’UNB, appartient à la juge Kathryn Gregory de la Cour du Banc du Roi. Plus tôt cette année, Gregory a statué sur la question de savoir comment la province réglemente les augmentations de loyer des propriétaires. (Robert Jones/CBC)

Les registres de propriété montrent que Gregory et son ex-conjoint ont acheté un immeuble d’appartements près du campus de Fredericton de l’Université du Nouveau-Brunswick en 2002, et Gregory en est devenu l’unique propriétaire en 2013.

Un locataire qui a quitté l’immeuble la semaine dernière a déclaré qu’il accueillait des étudiants qui pouvaient louer des chambres individuelles pour 600 $ par mois, avec accès à une cuisine et des toilettes communes. Il y a cinq unités dans le bâtiment avec plusieurs chambres louables disponibles dans au moins certaines unités.

Gregory a conservé la propriété après sa nomination à la magistrature, ce qui constitue en soi une zone grise.

Les règles décrites dans un guide de déontologie judiciaire publié par le Conseil canadien de la magistrature découragent les juges de s’impliquer dans des entreprises commerciales.

« Dès leur nomination, les juges doivent immédiatement cesser d’exercer le droit et doivent se départir et rester dépouillés de leurs intérêts dans les activités commerciales », indique la publication de 58 pages, Principes éthiques pour les juges.

Le guide indique que les juges peuvent avoir ce qu’il appelle des investissements « passifs » qui « ne constituent pas l’exploitation d’une entreprise », mais prévient que l’investissement doit être « véritablement passif et nécessiter peu de gestion active ».

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Jill Green, la ministre responsable du logement au Nouveau-Brunswick, a déclaré que les locataires qui recevront une augmentation de loyer supérieure à 7,3 pour cent en 2023 auront automatiquement le droit de la voir étalée sur plusieurs années, s’ils demandent officiellement une révision. Plus tôt cette année, la juge Kathryn Gregory a statué qu’un tel droit automatique ne figure pas dans la législation. (CBC News/Jacques Poitras)

Philip Bryden est professeur émérite à l’Université de l’Alberta et ancien doyen de la faculté de droit de l’Université du Nouveau-Brunswick.

Il a déclaré que posséder un bien immobilier locatif pourrait être autorisé pour un juge dans certaines circonstances, mais que cela devrait être soigneusement organisé.

« J’aurais pensé que si un immeuble d’appartements était retenu par le juge comme un investissement immobilier, et que la gestion de l’immeuble était assurée par une société de gestion immobilière, il pourrait entrer dans la catégorie d’un investissement passif », a écrit Bryden dans un communiqué. courriel à CBC News.

« Mais si le juge était activement impliqué dans la location des lieux et dans la gestion quotidienne des biens, cela pourrait très bien être considéré comme l’exploitation d’une entreprise. »

Au-delà du bien-fondé de posséder un immeuble à appartements, Bryden, Farrow et Hughes affirment tous qu’il aurait été important que la juge Gregory divulgue son statut de propriétaire pour alerter les parties en cause d’un conflit potentiel.

Cependant, il n’est pas clair si cela s’est produit.

Richard Devlin, professeur à la Schulich School of Law de Dalhousie, a déclaré qu’il n’était pas certain que la juge Gregory ait agi de manière inappropriée en entendant et en statuant sur la question de la façon dont la province réglemente les augmentations de loyer par les propriétaires, mais il n’est pas sûr que sa conduite ait été sans problème. soit.

« La question est de savoir si cette situation pourrait miner la confiance du public dans l’administration impartiale de la justice », a déclaré Devlin.

« Ce n’est vraiment pas à moi de donner ouvertement une opinion sur ce sujet parce que je ne dispose pas de tous les faits, mais je pense qu’il y en a suffisamment ici pour mériter l’attention des médias et des autres. »

Les tentatives visant à joindre le juge Gregory pour obtenir des commentaires par l’intermédiaire du tribunal de Saint John ont été renvoyées au cabinet de la juge en chef de la Cour du Banc du Roi, Tracey DeWare, à Moncton.

La semaine dernière, le bureau de DeWare a déclaré que le juge en chef avait reçu les demandes d’informations, mais n’avait pas encore fourni de réponse.

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