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Le juge affirme que le projet pétrolier Willow en Alaska peut se poursuivre malgré l’impact du changement climatique : NPR

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Un manifestant proteste contre l’approbation par l’administration Biden du projet pétrolier Willow à Washington, le mardi 21 mars 2023.

Patrick Semansky/AP


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Le juge affirme que le projet pétrolier Willow en Alaska peut se poursuivre malgré l'impact du changement climatique : NPR

Un manifestant proteste contre l’approbation par l’administration Biden du projet pétrolier Willow à Washington, le mardi 21 mars 2023.

Patrick Semansky/AP

Le projet pétrolier massif de Willow, sur le versant nord de l’Alaska, peut aller de l’avant, a statué jeudi un juge fédéral d’Anchorage.

La juge du tribunal de district des États-Unis, Sharon Gleason, a rejeté les réclamations des groupes environnementaux, qui ont soutenu que la décision du gouvernement d’approuver le projet ConocoPhillips ne tenait pas suffisamment compte de sa contribution au changement climatique et des dommages potentiels causés aux ours polaires menacés de la région.

La décision supprime l’un des derniers obstacles au projet, qui serait le plus grand développement pétrolier sur le territoire fédéral depuis des décennies, et est devenu un point chaud pour les militants du climat.

Les groupes environnementaux ont annoncé leur intention de faire appel.

« La décision (du ministère américain de l’Intérieur) de donner son feu vert au projet nous a poussé dans la direction opposée à nos objectifs climatiques nationaux, face à l’aggravation de la crise climatique », a déclaré Erik Grafe, avocat du groupe environnemental Earthjustice. , dans une déclaration envoyée par courrier électronique.

Le projet Willow a attiré l’attention nationale plus tôt cette année, lorsqu’une campagne appelant l’administration Biden à bloquer le projet est devenue virale. Sur TikTok, les vidéos étiquetées #StopWillow et #StoptheWillowProject ont attiré des centaines de millions de vues. Les jeunes, en particulier, se sont tournés vers les réseaux sociaux pour affirmer qu’un projet d’énergie fossile d’une telle envergure augmenterait les émissions de gaz à effet de serre et était incompatible avec les engagements du président Biden en matière de lutte contre le changement climatique.

ConocoPhillips essaie de développer Willow depuis des années. La société a reçu l’approbation pour la première fois en 2020, sous l’administration Trump. Mais le juge Gleason a rejeté ces permis l’année suivante, affirmant que le gouvernement n’avait pas correctement évalué les impacts environnementaux potentiels du projet.

En mars, après une nouvelle série d’évaluations environnementales, l’administration Biden a accordé à ConocoPhillips la permission de poursuivre une version légèrement réduite du projet Willow, approuvant trois sites de forage.

Dans ses notes juridiques, la société cite ce qu’elle considère comme les avantages du projet, notamment des revenus estimés à 7,6 milliards de dollars pour le Trésor américain sur la durée de vie du projet et la création de 2 500 emplois locaux pendant la construction.

ConocoPhillips a également souligné ses efforts pour limiter l’impact sur l’environnement arctique.

« Cet exploit sera accompli avec une empreinte minimale – un simple trois sites de forage – et le respect des protections environnementales les plus strictes au monde », ont écrit les avocats de ConocoPhillips.

Certains groupes autochtones d’Alaska se sont joints aux défenseurs de l’environnement pour tenter de bloquer le projet, invoquant des inquiétudes quant à l’impact sur la chasse au caribou et d’autres activités de subsistance essentielles à la culture traditionnelle de la région.

Mais les plus grandes associations autochtones d’Alaska et les principales sociétés autochtones à but lucratif ont approuvé le projet. Il en va de même pour la plupart des gouvernements locaux et régionaux du versant nord de l’Alaska, qui représentent principalement les communautés autochtones Iñupiat de l’Alaska.

Les gouvernements locaux récolteraient des milliards de dollars grâce aux impôts et au partage des revenus si le projet était réalisé – de l’argent qui, selon les responsables locaux, est nécessaire pour maintenir les infrastructures et les services sociaux dans une région où les emplois sont rares et où les communautés sont déjà confrontées aux perturbations du changement climatique, notamment dégel du pergélisol et rétrécissement de la glace marine.

Nagruk Harcharek dirige Voice of the Arctic Iñupiat, un groupe pro-développement. Il s’est dit convaincu qu’avec les mesures de protection actuelles du gouvernement, Willow ne nuira pas de manière significative à la chasse de subsistance.

« Parce qu’ils n’ont pas pris cette décision en vase clos », a déclaré Harcharek mercredi. « Nous faisions partie intégrante de ce processus. »

Le projet bénéficie également du soutien de l’establishment politique de l’Alaska, notamment du gouverneur républicain Mike Dunleavy, de la législature de l’État et de la délégation bipartite du Congrès de l’Alaska.

Grafe et d’autres environnementalistes craignent que le projet Willow ne conduise à davantage d’exploitation pétrolière dans l’Arctique. Le projet est situé dans la réserve nationale de pétrole de l’Alaska (NPR-A), une vaste étendue de territoire fédéral de la taille de l’Indiana qui, malgré son nom, reste largement sous-exploitée et constitue un habitat important pour la faune, notamment le caribou, l’ours polaire et des millions d’oiseaux migrateurs.

ConocoPhillips a déclaré qu’elle espérait que Willow servirait de plaque tournante pour d’autres projets plus à l’ouest de la NPR-A.

Dans leur procès, des groupes environnementaux ont fait valoir que l’exploitation pétrolière endommagerait cet habitat faunique et ont déclaré que le gouvernement fédéral n’avait pas pleinement pris en compte la quantité d’émissions de gaz à effet de serre résultant de Willow, que le gouvernement estime à 260 millions de tonnes.

« Cela équivaut à mettre deux millions de voitures supplémentaires sur les routes et à les conduire pendant 30 ans », a déclaré Grafe.

Mais Gleason a estimé que l’analyse du gouvernement était conforme aux lois environnementales et aux objectifs fixés par le Congrès pour le NPR-A.

« ConocoPhillips, en tant que locataire, a le droit et la responsabilité de développer pleinement ses concessions pétrolières et gazières dans la NPR-A, sous réserve de restrictions raisonnables et de mesures d’atténuation imposées par le gouvernement fédéral », a-t-elle écrit.

ConocoPhillips a annoncé son intention de reprendre les travaux de construction le 21 décembre, début de la saison de construction hivernale.

Alors que le projet Willow avance, l’administration Biden a tenté de tempérer la colère des militants climatiques en prenant d’autres mesures pour freiner la production pétrolière dans l’Arctique.

L’administration a proposé de nouvelles règles qui limiteraient le développement futur du pétrole et du gaz dans d’autres parties de la NPR-A. Il reconsidère également l’opportunité d’autoriser les forages à l’est, dans la réserve naturelle nationale de l’Arctique, et a récemment annulé les baux pétroliers et gaziers accordés sous l’administration Trump.

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