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Le défi pour les plus grands trains robotisés du monde passe à l’électrique

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(Bloomberg) — Le groupe Rio Tinto se prépare à des essais de locomotives alimentées par batterie en Australie, où il utilise des trains autonomes géants – les robots les plus grands et les plus longs du monde – pour transporter du minerai de fer à travers le vaste Outback.

La conversion de ses trains de 2,5 kilomètres de long à l’électrique aiderait le producteur à réduire sa consommation de diesel, une source clé de sa pollution industrielle, et contribuerait à stimuler les efforts visant à réduire les émissions directes de gaz à effet de serre de 50 % d’ici 2030.

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Chaque soi-disant convoi – une combinaison généralement de trois locomotives et 240 wagons – peut transporter environ 28 000 tonnes de minerai de fer, ce qui équivaut à plus de 3,2 millions de dollars de fret aux prix actuels. Depuis 2018, la grande majorité des trajets sur le réseau ferroviaire de 1 900 kilomètres de Rio, dans la région de Pilbara, en Australie occidentale, ont été effectués sans chauffeur humain.

Les tests avec quatre locomotives électriques de Wabtec Corp. débuteront en 2025 et visent à apporter des améliorations qui contribueraient à rendre la technologie viable, selon Richard Cohen, directeur général des services ferroviaires, portuaires et centraux de l’unité de minerai de fer.

« Il s’agit pour nous d’aider les fabricants et les développeurs à trouver une solution qui nous convient, car si nous n’y parvenons pas, personne ne le fera », a déclaré Cohen jeudi au centre de maintenance ferroviaire de Rio, à l’extérieur de Karratha. « Nous en apprendrons beaucoup sur les batteries à Pilbara et sur les batteries d’un train. »

Les locomotives d’essai – qui auront besoin de conducteurs – ont une capacité énergétique d’environ 7,5 mégawattheures, contre environ 13 mégawattheures pour la flotte diesel existante de Rio. Amener la densité des batteries aux spécifications requises reste un défi pour le secteur, a déclaré Cohen.

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Lire la suite : Les trains robotisés réduisent considérablement les coûts miniers dans l’arrière-pays australien

Rio utilise environ 1,3 milliard de litres de diesel par an comme carburant pour les équipements miniers, les camions et les trains, ce qui représente environ 13 % du total des émissions directes, selon les documents déposés par l’entreprise. Des expériences avec des camions de transport plus petits, alimentés par batterie, utilisés dans les mines débuteront à Pilbara à partir de l’année prochaine.

Le programme de 940 millions de dollars visant à déployer des trains autonomes – qui a initialement connu des retards et des dépassements de coûts – a porté ses fruits, a déclaré Cohen.

Les trains robots ont amélioré leur vitesse et leur capacité, réduisant d’environ deux heures un trajet ferroviaire typique de 40 heures d’une mine au port et vice-versa, en éliminant le besoin de s’arrêter et de changer de conducteur à chaque fois qu’ils ont effectué un quart de travail de 12 heures.

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