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Sport

Le capitaine Michael Bradley s’ouvre à la veille du dernier match du Toronto FC après 10 saisons – Winnipeg Free Press

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TORONTO – Le capitaine Michael Bradley, à la veille de son dernier match avec le Toronto FC, a parlé vendredi de son amour pour la ville et le club, de sa dette envers sa famille et de son enthousiasme à l’idée de devenir entraîneur.

Blessé pendant une grande partie d’une campagne lamentable en MLS qui a vu son père Bob Bradley limogé fin juin de son poste d’entraîneur-chef et de directeur sportif, le milieu de terrain de 36 ans a passé une grande partie de la saison sous les radars.

Il parlait rarement aux médias. Mais vendredi, Bradley a réfléchi à 10 saisons à Toronto qui, selon lui, avaient « sans l’ombre d’un doute » dépassé les attentes.

Michael Bradley, milieu de terrain du Toronto FC (4), célèbre son but contre le Charlotte FC lors de la première moitié de l'action de football MLS à Toronto, le samedi 1er avril 2023. LA PRESSE CANADIENNE/Andrew Lahodynskyj

Michael Bradley, milieu de terrain du Toronto FC (4), célèbre son but contre le Charlotte FC lors de la première moitié de l’action de football MLS à Toronto, le samedi 1er avril 2023. LA PRESSE CANADIENNE/Andrew Lahodynskyj

« Je me souviens que quand je suis arrivé ici, les gens me regardaient comme si j’étais fou. Je me demandais si j’étais fou », a-t-il déclaré en se souvenant de janvier 2014, lorsqu’il avait rejoint une franchise qui avait obtenu un dossier de 6-17-11 la saison précédente et qui n’avait jamais participé aux séries éliminatoires. « Et évidemment, il y en avait d’autres qui pensaient simplement que je préparais mon travail plus tôt et que je prenais un gros chèque de paie.

« J’ai dit aux gens à l’époque que ce n’était pas vrai. J’ai dit aux gens à l’époque que j’étais déterminé à essayer de venir ici et à faire tout ce que je pouvais pour prendre ce que je pensais être un club si spécial et aider à le transformer en quelque chose.

Bradley a contribué à amener une franchise qui était le paillasson de la ligue depuis son arrivée en 2007 vers la respectabilité, puis vers le succès.

Avec Bradley en tête, Toronto a remporté une Coupe MLS (2017), trois championnats de la Conférence de l’Est (2016, 2017, 2019), un Supporters’ Shield (2017) et quatre championnats canadiens (2016, 2017, 2018, 2020). Le TFC a également atteint deux autres finales de Coupe MLS (2016 et 2019), perdant à chaque fois contre Seattle, et la finale de la Ligue des Champions de la CONCACAF 2018, battue par le Mexicain Chivas.

« Nous avons eu des choses à un niveau très élevé pendant quelques bonnes années là-bas », a déclaré Bradley.

Mais, soulignant les défaites aux tirs au but lors de la Coupe MLS 2016 et de la Ligue des Champions de la CONCACAF 2108, il a reconnu qu’il manquait probablement à la franchise quelques trophées compte tenu de notre qualité.

Habituellement le premier sur le terrain d’entraînement, Bradley a donné le ton par son professionnalisme et son exigence.

Il a admis que la retraite « n’était même pas sur mon radar » au début de la saison. Il savait que le temps était compté pour sa carrière, mais il se sentait bien, était motivé et pensait que l’équipe était « sur la bonne voie ».

La saison s’est toutefois avérée être un test. Il a raté 19 matchs toutes compétitions confondues en raison d’une blessure aux ischio-jambiers qui a nécessité une intervention chirurgicale, son père étant éliminé pendant son absence.

« Petit à petit, j’ai commencé à avoir l’impression qu’il y aurait une réelle chance que ce soit le bon moment (pour prendre sa retraite) », a-t-il déclaré.

« Je dirais que ces derniers mois, j’étais sûr à 99,9 pour cent que j’allais prendre ma retraite à la fin de l’année », a-t-il ajouté. « Mais évidemment, lorsque vous arrivez à la fin, c’est un peu le moment de joindre le geste à la parole. Et avec quelque chose comme ça, c’est bien plus facile à dire qu’à faire.

« Et en plus de cela, cela a coïncidé avec l’arrivée de John (Herdman) (en tant qu’entraîneur). »

Bradley a été élogieux envers Herdman, affirmant que l’ancien entraîneur du Canada avait été « extrêmement respectueux avec moi. Honnête, ouvert, franc. Et pas seulement lui, son équipe.

Mais il a déclaré qu’il restait fidèle à sa décision alors que la chute de Toronto se poursuivait.

« Terminer après une saison comme celle-ci, peut-être que dans un monde parfait, ce n’est pas comme ça que ça se passerait », a-t-il déclaré. « Mais ensuite, vous commencez à penser à l’autre côté. Je suis vraiment excité pour le prochain chapitre de ma vie et de ma carrière. Je sais ce que je veux faire… Je suis motivé autant que possible pour essayer d’entraîner et pour essayer de devenir le meilleur entraîneur possible, pour entraîner au plus haut niveau possible.

Bradley, qui a obtenu sa licence d’entraîneur UEFA B lors de son arrêt pour blessure, a déclaré qu’il n’avait encore rien de concret en termes d’entraîneur et qu’il était prêt à commencer par le bas et que le travail était en bonne voie.

« Je suis prêt à tout », a-t-il déclaré.

Un autre facteur dans sa décision était sa conviction que lui et sa famille – il est marié et père de deux enfants – avaient besoin de « nouvelles expériences » pour se mettre au défi.

Bradley n’a pas offert grand-chose lorsqu’on l’a interrogé sur le licenciement de son père.

« Cela a été un défi très difficile et de grande envergure à bien des égards différents ici cette année. C’est ce que je dirai », a-t-il déclaré.

Mais il a réussi à en dire long sans citer de noms lorsqu’on l’a interrogé sur les troubles signalés dans le vestiaire de Toronto cette saison.

« Nous essayions de prendre un club avec de très grandes attentes, un groupe de joueurs avec beaucoup d’horizons différents et beaucoup d’expériences différentes et beaucoup de niveaux de motivation et d’ambition différents. Et nous essayions de former une équipe », a-t-il déclaré.

«C’est toujours comme ça. Parfois, ça marche. Parfois ça marche vraiment bien… Dans d’autres moments, on n’a pas le bon groupe. Vous n’avez pas les bonnes personnes. Vous essayez et vous essayez et vous essayez mais ce n’est pas facile.

« Vous devez bien préparer vos collaborateurs », a-t-il ajouté. « La qualité des personnes à tous les niveaux au sein d’un club est la chose la plus importante. »

Bradley, refoulant son émotion, a rendu hommage à sa « famille incroyable », remerciant sa femme Amanda d’avoir été à ses côtés lors des différentes étapes de sa carrière de joueur. Et il a rappelé les sacrifices que sa mère avait faits pour conduire le jeune Bradley à s’entraîner partout à Chicago.