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Sport

Le Canada au sommet de l’échelle du tennis par équipe

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Lorsque Michael Downey a été nommé PDG de Tennis Canada au milieu des années 2000, il a commencé à diriger un groupe qui a placé la barre haute pour le programme.

Alors que le Canada n’était qu’un petit poisson dans l’énorme bassin que représente le tennis international, la fédération s’est fixé pour objectif de développer des joueurs capables de remporter des titres majeurs en simple, tant chez les hommes que chez les femmes. , et qui remporterait les titres des deux tournois par équipes.

Trois sur quatre, ce n’est pas mal.

L’équipe féminine canadienne a ajouté un trophée à la collection de la fédération ce week-end, remportant la Coupe Billie Jean King pour la première fois. Cette victoire intervient moins d’un an après que les hommes ont remporté la Coupe Davis et quatre ans après que Bianca Andreescu a remporté l’US Open.

«Sur un cycle de 15 ans, nous avons atteint trois objectifs sur quatre et les athlètes canadiens sont capables de faire encore plus», a déclaré Downey lundi. Ce ne sont pas des victoires qui arrivent par hasard et c’est ce qui rend ce match spécial. »

La semaine dernière en Espagne, Leylah Fernandez a été la pierre angulaire de l’équipe canadienne qui s’est frayé un chemin jusqu’aux séries éliminatoires, avant de battre l’Italie 2-0 en finale.

Marina Stakusic a créé la surprise avec des victoires en simple, tandis que Gabriela Dabrowski a servi de pierre angulaire en double. Eugénie Bouchard et Rebecca Marino complétaient l’équipe de la capitaine Heidi el Tabakh.

Le responsable du tennis féminin au Canada, Sylvain Bruneau, est également enthousiasmé par les résultats obtenus au cours de la dernière semaine.

De passage 17h à 19h au RDS, Bruneau reconnaît que l’événement est historique. « Ce fut une semaine magique et fantastique en termes de résultat évidemment, mais aussi de la façon dont les choses se sont déroulées cette semaine. Une semaine mémorable. Nous avons gagné quatre matches contre l’Espagne, la Pologne, la République tchèque et enfin l’Italie. A chaque fois, nous n’étions pas favoris sur le papier. »

Sylvain Bruneau ne cache pas son admiration pour Fernandez qui, encore très jeune, à 21 ans, joue avec aplomb. « C’est une joueuse exceptionnelle qui aime les grands moments et qui joue bien sous pression. Avec sa taille, elle prend souvent la première balle. En marge, on a été impressionné de la voir prendre le premier ballon aussi tôt. »

Le recours à la jeune Marina Stakusic a déstabilisé de nombreuses personnes, à commencer par les adversaires qui n’ont pas vu venir le coup. « Nous avons sorti une carte de notre jeu avec un joueur de 18 ans moins expérimenté qui n’avait jamais joué à ce niveau. Mais nous le savions. Nous avions vu ses résultats lorsqu’elle avait remporté trois tournois récemment. Elle avait passé beaucoup de temps à Montréal pour bien se préparer. Nous savions qu’elle était en forme et confiante. Il y avait beaucoup d’élan. »

« Je pense que c’est un effort d’équipe phénoménal », a ajouté Downey. Les filles ont développé des liens forts. Rebecca savait que Marina était prête à jouer. Gabriela pourrait jouer avec Eugénie pour sauver Leylah, mais Leylah a livré la marchandise. »

« Je pense qu’ils ont redéfini ce qui fait une bonne équipe et qu’ils continueront à réussir. » »

Fernandez, classée 36e au monde, a remporté ses cinq matches, tandis que Stakusic, 261e, a joué avec la confiance d’une joueuse expérimentée à quelques semaines de son 19e anniversaire.

« Je pense que cela a aidé, elle a surpris ses rivales », a déclaré Downey, qui prendra sa retraite le mois prochain. Les joueurs ne savaient pas à quoi s’attendre de la part de Marina et elle a joué un tennis spectaculaire. »

Stakusic a battu trois joueuses du top 100 mondial, dont Martina Trevisan, 42e, en finale. Ses performances ont soulagé la pression sur les épaules des joueuses de double lors de la phase de groupes.

En l’absence d’Andreescu, blessé au dos, Bouchard et Marino étaient les favoris pour soutenir Fernandez en simple. Cependant, El Tabakh a opté pour Stakusic, qui a connu du succès sur le circuit ITF, mais n’a jamais disputé un match du tableau principal de la WTA.

« Je pense que nous pouvons dire qu’un champion est né cette semaine », a déclaré El Tabakh aux journalistes espagnols. Elle a dépassé les attentes de tout le monde. »

Le Canada a fait ses débuts au tournoi anciennement appelé Fed Cup en 1963. Son meilleur résultat précédent était une apparition en demi-finale en 1988.

Marino se souvient de sa première participation en 2011, lorsque le Canada avait perdu contre la Serbie et avait été relégué dans la zone Amériques.

« De cette défaite au titre mondial, c’est un revirement spectaculaire en l’espace de 12 ans », a déclaré Marino lors d’une conférence de presse après la victoire. Je suis fier des femmes ici à côté de moi. Ils ont travaillé dur pour nous amener ici. »

La décision de Tennis Canada il y a vingt ans de créer un centre national de tennis pour réunir des entraîneurs de haut niveau et développer des filières régionales en aura valu la peine.

Bouchard a atteint la finale à Wimbledon en 2014 et Milos Raonic a fait de même deux ans plus tard chez les hommes. La génération suivante les a observés de près.

Andreescu et Fernandez, finalistes à New York en 2021, se sont alors imposées chez les dames. Du côté masculin, Denis Shapovalov et Félix Auger-Aliassime sont devenus des étoiles sur le circuit ATP et ont guidé l’équipe canadienne vers la victoire à la Coupe Davis l’automne dernier.

« Il est difficile de prédire quand vous réussirez, mais je crois sincèrement que cela devient contagieux », a conclu Downey.

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