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Le Britannique Rishi Sunak tente de rallier son parti conservateur. Mais beaucoup ne voient que la défaite à venir

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Manchester, Angleterre
CNN

Le Premier ministre britannique Rishi Sunak s’est levé pour prendre la parole depuis un podium portant les mots « Décisions à long terme pour un avenir meilleur » – le slogan de la conférence du Parti conservateur de cette année. Mais au cours des trois derniers jours, en marge de l’assemblée annuelle du parti au pouvoir, les membres ont planifié leur propre avenir à long terme – et dans certains cas, un avenir qui ne l’implique pas.

Le rassemblement de cette année, à Manchester, une ville historique qui était autrefois la puissance industrielle du nord de l’Angleterre, revêtait une importance particulière car il s’agit probablement du dernier à avoir lieu avant les prochaines élections générales. C’était une occasion en or pour Sunak d’unifier son parti après que la crédibilité de son parti ait été mise à mal par ses deux prédécesseurs immédiats – l’ère scandalisée de Boris Johnson et le tumulte économique de Liz Truss.

Cependant, même si Sunak – au pouvoir depuis moins d’un an – a dépassé les attentes en stabilisant le navire et en rétablissant un peu de calme dans la politique britannique, de nombreux membres de son propre parti ont passé cette semaine à régler de vieux comptes et à se résigner à défaite.

Comme l’a déclaré un haut conservateur à CNN la veille du discours d’ouverture de Sunak : « Il a fait l’impossible et nous a donné un certain espoir de rester au pouvoir. Pour une raison quelconque, ils ne semblent pas vouloir le laisser faire.

Sunak brigue un cinquième mandat consécutif historique pour le Parti conservateur, au pouvoir depuis 2010 – d’abord au sein d’une coalition et depuis 2015 uniquement.

Ces 13 années ont été parmi les plus marquantes de la politique britannique moderne. Du Brexit à la pandémie de Covid-19, en passant par les transgressions de Johnson et les troubles de Truss, Sunak a hérité du désordre impopulaire d’un parti qui, selon les sondages d’opinion, semble voué à l’échec.

Néanmoins, Sunak et son équipe sont optimistes quant à leur capacité à rassembler le parti avant les prochaines élections, qui doivent avoir lieu d’ici janvier 2025. Et leur stratégie pour atteindre cet objectif semble impliquer un déplacement plus à droite, avec des politiques et une rhétorique qui sont conçu sur mesure pour les députés conservateurs plutôt que pour le grand public.

L’un des signes les plus clairs cette semaine montrant que Sunak ressent le besoin de faire appel à l’aile droite de sa base a été la présence à la conférence de Nigel Farage, l’un des partisans du Brexit les plus célèbres de Grande-Bretagne et le fléau permanent des conservateurs.

C’est Farage, alors dirigeant du parti eurosceptique pour l’indépendance du Royaume-Uni, qui a dirigé le discours politique qui a finalement forcé les conservateurs à organiser un référendum sur la sortie de l’Union européenne en 2016. Alors que l’establishment du parti déteste Farage, les membres conservateurs l’ont accueilli ouvertement. des armes et des demandes de selfies après son arrivée lundi après-midi. À bien des égards, il était la star du spectacle ici à Manchester.

Nigel Farage, ancien chef du Parti pour l'indépendance du Royaume-Uni, s'adresse aux médias alors que la conférence annuelle du Parti conservateur a lieu à Manchester, en Angleterre, le 2 octobre 2023.

Il est donc instructif de voir la stratégie de Sunak sous cet angle.

La semaine dernière, le Premier ministre a annoncé un revirement controversé sur les politiques vertes, notamment un retard dans un plan visant à augmenter le nombre de voitures électriques sur les routes britanniques. Il a critiqué le parti travailliste d’opposition pour avoir approuvé des limites de vitesse plus basses pour les conducteurs. Beaucoup de ses ministres ont fait allusion à la possibilité de quitter la Convention européenne des droits de l’homme, qu’ils considèrent comme un obstacle aux efforts visant à freiner l’immigration au Royaume-Uni, en particulier celle des réfugiés.

Le ministre de la Santé a déclaré que les patients transgenres pourraient être bannis des services hospitaliers correspondant à leur sexe. La secrétaire d’État aux Affaires, Kemi Badenoch, a dénoncé les militants des droits des trans, répétant une ligne d’attaque selon laquelle les députés travaillistes ne « savent pas ce qu’est une femme ».

Et dans son discours de clôture, Sunak a abandonné un coûteux projet ferroviaire à grande vitesse dans le nord de l’Angleterre, qui, selon lui, permettrait aux contribuables d’économiser 36 milliards de livres sterling – qui, selon lui, seraient réinvestis dans « des centaines de nouveaux projets de transport » en Angleterre. le Nord et les Midlands, tant ferroviaires que routiers.

L’optique de cette situation était curieuse, dans la mesure où le projet abandonné, connu sous le nom de HS2, aurait fourni à Manchester, la ville hôte de la conférence, des liaisons plus rapides vers Londres et la région au sens large, avec une meilleure capacité et des connexions ferroviaires.

Lorsqu’on leur a demandé s’ils pensaient que faire cette annonce à Manchester était un objectif de relations publiques, un allié de Sunak a déclaré à CNN : « La vérité brutale est que nous n’allons pas gagner à Manchester de toute façon, donc peu importe si nous les énervons. »

La plupart de ces mesures sont largement attractives pour les membres conservateurs et il serait raisonnable de supposer que cela leur donnerait une raison de se rallier à Sunak.

Mais il n’y a pas eu beaucoup de signes d’unité cette semaine. Plutôt l’inverse, en fait. Le Parti conservateur a toujours été une grande Église, avec des factions concurrentes qui se bousculent pour la suprématie. Mais ces factions semblent plus éclatées que jamais.

En se promenant dans le centre de conférence, il était frappant de voir des groupes de conservateurs qui représentaient de diverses manières chaque itération du parti depuis 2010. Et bon nombre de ces factions ne s’aiment pas sincèrement et ont un sérieux mépris pour la vision de chacun pour l’avenir du pays. la fête.

L'ancienne Première ministre britannique Liz Truss s'adresse au

La rébellion la plus médiatisée est venue du prédécesseur immédiat de Sunak, Truss, qui a pris la parole lors d’un rassemblement en même temps que Jeremy Hunt, le ministre des Finances de Sunak, prononçait son discours de conférence sur la scène principale.

Truss, avec d’autres membres de la droite libertaire, a appelé à une refonte complète du système fiscal et de la taille de l’État. Son discours a été prononcé presque un an jour pour jour après que ses propres projets de réduction d’impôts ont provoqué l’effondrement des marchés et fait chuter la livre sterling à son plus bas niveau jamais vu par rapport au dollar.

On pourrait supposer que moins de 12 mois après la fin de son désastreux mandat de premier ministre, le public n’est peut-être pas très intéressé par les pensées de Truss. Mais les membres du Parti conservateur sont assez différents du grand public. Contrairement au discours de Hunt qui s’est déroulé sur la scène principale, le rassemblement de Truss – qui s’est tenu dans une pièce latérale d’un hôtel à côté du centre de conférence principal – s’est déroulé uniquement debout.

Les partisans applaudissent le discours du Premier ministre britannique Rishi Sunak lors de la conférence annuelle du Parti conservateur mercredi.

Mais d’autres factions au sein du parti pensent que le véritable talisman conservateur est un autre ancien Premier ministre : Boris Johnson.

En apparence, les Johnsonites appartiennent à la même aile du parti que Truss et ses acolytes. Cependant, ses partisans les plus passionnés sont ceux que l’on appelle les électeurs du « mur rouge » : des gens typiquement du nord de l’Angleterre, issus de milieux plus pauvres, qui ont soutenu le Brexit et, dans de nombreux cas, ont voté conservateur pour la première fois grâce à Johnson. (Le nom du mur rouge est dérivé de la couleur la plus associée au Parti travailliste d’opposition, qui a historiquement dominé ces régions.)

De nombreux membres de ce groupe trouvent offensants et déconnectés les propos de Truss sur les réductions d’impôts pour les riches et les entreprises, à un moment où le Royaume-Uni souffre d’une crise du coût de la vie. Un haut responsable du gouvernement local dans l’une de ces régions a déclaré à CNN : « Comment peut-on s’attendre à ce que je dise aux gens que nous devrions réduire les impôts et réduire les fonds destinés au gouvernement local ? C’est ridicule. »

Malheureusement pour Sunak, beaucoup de ces membres n’avaient pas une bien meilleure vision de lui. Même s’ils ont globalement soutenu bon nombre de ses récentes annonces, ils ne croient tout simplement pas qu’il les prenne au sérieux.

« Il est déconnecté. C’est un libéral. Il ne le fera pas correctement », a déclaré l’un des membres du mur rouge.

À l’aile opposée du parti, les modérés sont mal à l’aise face à certains discours qu’ils entendent de la part des ministres et du Premier ministre sur des questions telles que la migration et les droits LGBT+ – en particulier Suella Braverman, la ministre de l’Intérieur, dont la position dure inquiète même certains. la droite du Parti conservateur – y compris au sein du cabinet.

(De gauche à droite) Le secrétaire à la Défense Grant Shapps, la ministre de l'Intérieur Suella Braverman et le ministre des Affaires étrangères James Cleverly écoutent Sunak alors qu'il prononce son discours d'ouverture le 4 octobre 2023.

Le groupe de conservateurs le plus optimiste actuellement est celui qui se trouve dans l’orbite de Sunak. Ce groupe croit sincèrement que, malgré les sondages, Sunak a de très bonnes chances de rester Premier ministre après les prochaines élections. Ce point de vue a du mérite : depuis le revirement vert de Sunak, il a constaté une amélioration de ses résultats dans les sondages et ses taux d’approbation personnels sont meilleurs que ceux de n’importe quel autre membre de son parti, selon l’institut d’enquête YouGov.

De nombreux responsables politiques très respectés sont revenus au parti pour travailler sur la campagne électorale et, comme l’un d’entre eux l’a déclaré à CNN : « Je n’aurais pas abandonné mon travail bien payé si j’avais pensé que nous allions perdre. »

La frustration des alliés de Sunak est que, malgré leur optimisme, de nombreuses autres factions du parti ont déjà décidé que les prochaines élections sont perdues et creusent dans leurs tranchées respectives avant que ne commence le jeu des reproches post-électoral.

Les cotes des bookmakers sur les prochaines élections générales britanniques sont affichées devant le lieu de la conférence du Parti conservateur à Manchester le 4 octobre 2023.

Une source gouvernementale a déclaré à CNN : « Ce serait une tragédie si nous perdions parce que ces gens, pour une raison quelconque, ne peuvent pas se remettre d’eux-mêmes et soutenir Rishi. Nous pouvons vraiment gagner ce match, mais nous avons besoin qu’ils nous accompagnent. Le travail n’est tout simplement pas si bon.

Le débat ouvert et évident sur l’avenir du parti au-delà de Sunak a ajouté au sentiment de perte inévitable. Des événements comme celui auquel Truss a assisté étaient, aux yeux de nombreux membres, le point de départ d’une bataille pour l’âme du parti une fois dans l’opposition.

En effet, bon nombre des favoris pour succéder à Sunak en cas de défaite – y compris des membres de son propre cabinet – ont pris la parole lors d’un nombre inhabituellement élevé d’événements de type « conversation » avec des hôtes amicaux, jouant sous les applaudissements des membres du parti dans le public. .

Malgré tout cela, Sunak pourrait raisonnablement qualifier la conférence de cette année de succès, si l’on la compare à d’autres conférences des dernières années. Il a amélioré les perspectives du parti depuis son arrivée au pouvoir et le même sentiment de catastrophe n’a pas persisté lors de la réunion de l’année dernière.

Il s’agit plutôt d’un parti qui se sent fatigué, confus et qui agit parfois de manière désespérée avec son mélange de politiques de viande rouge et de rhétorique populiste. Ce n’est peut-être pas juste, voire même exact, mais le sentiment général de déflation est plus puissant que celui d’optimisme.

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