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L’armée annule les condamnations de 110 soldats noirs accusés lors des émeutes de 1917

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Le 11 décembre 1917, la FPC. Thomas C. Hawkins et 12 autres soldats noirs qui avaient été reconnus coupables de mutinerie et d’autres crimes lors d’une émeute à Houston au début de l’année ont été pendus. Il s’agit de la plus grande exécution massive de soldats américains par l’armée.

Lundi, plus d’un siècle plus tard, l’armée a annoncé qu’elle avait officiellement annulé leurs condamnations ainsi que celles de 97 autres soldats noirs reconnus coupables de crimes associés à l’émeute. L’armée a reconnu que les 110 soldats, dont 19 ont été exécutés, avaient été reconnus coupables lors de procès militaires entachés de discrimination raciale.

Les soldats étaient membres du 3e bataillon du 24e régiment d’infanterie, une unité entièrement noire connue sous le nom de Buffalo Soldiers. L’armée a déclaré que leurs dossiers seraient corrigés, dans la mesure du possible, pour qualifier leur service militaire d’« honorable ». Ils recevront des pierres tombales appropriées reconnaissant leur service militaire, et leurs descendants auront droit à des prestations, ont indiqué des responsables.

Lors d’une cérémonie marquant cette décision, le neveu du soldat Hawkins, Jason Holt, a lu à haute voix les noms des 13 premiers soldats exécutés, dans l’ordre dans lequel ils se tenaient sur la potence. M. Holt a conservé une lettre que le soldat Hawkins a écrite à ses parents juste avant d’être pendu, dans laquelle il proclamait son innocence mais disait : « C’est la volonté de Dieu que je parte maintenant et de cette façon ».

« Comment remplacer une vie ? » » a déclaré M. Holt dans une interview après la cérémonie, qui s’est tenue au Buffalo Soldiers National Museum à Houston. « Que ressentira une mère lorsqu’elle perdra un enfant ? Comment peux-tu ramener ça ?

Pourtant, a-t-il déclaré, son oncle « est mort avec le pardon dans le cœur, et reconnaître qu’il s’agissait d’une erreur judiciaire et lui accorder une libération honorable est aussi proche de la justice que possible. Et j’espère que son âme est en paix.

L’armée a agi après avoir reçu une pétition demandant la clémence pour les soldats, rédigée par John Haymond, un historien, et Dru Brenner-Beck, un avocat. Ils avaient cité des comptes rendus de procès et d’autres documents pour montrer que les soldats avaient été privés d’une procédure régulière et d’autres droits fondamentaux.

« Cela prend du temps, mais c’est la justice qui est enfin obtenue », a déclaré lundi M. Haymond, ajoutant : « Ce n’est pas une action politique. C’est l’armée qui règle en interne un problème qui était le problème de l’armée il y a 106 ans.»

Les soldats avaient été chargés de surveiller la construction d’un camp d’entraînement pour soldats blancs à Houston. Les résidents blancs les ont accueillis avec des insultes racistes et des violences physiques.

Après que deux soldats noirs ont été agressés et violemment arrêtés, un groupe de plus de 100 soldats noirs, entendant des rumeurs faisant état de menaces supplémentaires, ont saisi des armes et ont marché vers Houston, où des affrontements ont éclaté le 23 août 1917, ont déclaré des responsables de l’armée.

Les violences ont duré plus de deux heures et ont fait 19 morts, parmi lesquelles des policiers, des soldats et des civils blancs et quatre soldats noirs, selon les archives historiques.

L’armée a reconnu coupables 110 soldats noirs pour meurtre, mutinerie et autres crimes. Mais leurs procès étaient injustes, reconnaît désormais l’armée. Les soldats étaient représentés par un seul officier qui avait une formation juridique mais n’était pas avocat, selon Gabe Camarillo, sous-secrétaire de l’armée.

Après 29 jours de séance, un tribunal militaire n’a délibéré que deux jours avant de condamner les 58 premiers soldats, a déclaré M. Camarillo.

Moins de 24 heures plus tard, les 13 premiers soldats ont été pendus, a indiqué M. Camarillo. Les exécutions rapides ont entraîné une modification immédiate de la réglementation interdisant les futures exécutions sans examen par le ministère de la Guerre et le président.

Mais en septembre 1918, 52 soldats supplémentaires avaient été condamnés et six autres exécutés, a déclaré M. Camarillo.

Christine E. Wormuth, la secrétaire de l’Armée, a déclaré lundi dans un communiqué que le Conseil militaire pour la correction des dossiers militaires avait « constaté que ces soldats avaient été mal traités en raison de leur race et n’avaient pas bénéficié d’un procès équitable ».

« En mettant de côté leurs convictions et en accordant des libérations honorables, l’armée reconnaît les erreurs passées et remet les pendules à l’heure », a-t-elle déclaré.

Lors de la cérémonie de lundi, les noms des soldats ont été lus à haute voix tandis qu’un soldat aux gants blancs sonnait une cloche pour chacun d’entre eux. Après un moment de silence, un sergent d’état-major a chanté « Amazing Grace ».

M. Holt l’a qualifié de « jour d’expiation pour le Sud de l’ère Jim Crow et la ségrégation légalisée ».

M. Camarillo a déclaré que la décision d’annuler les condamnations, qui avait déjà été rapportée par le Houston Chronicle, « avait formellement redonné l’honneur » aux soldats.

D’autres ont déclaré que cette décision, bien que bienvenue, avait rappelé des souvenirs difficiles.

Angela Holder avait 6 ans lorsqu’on lui a montré une photo de son grand-oncle, le caporal. Jesse Moore, qui était l’un des 13 soldats pendus en 1917. Elle a interrogé sa grand-tante à son sujet et on lui a répondu qu’il avait été « tué par l’armée à Houston ». Mme Holder voulait en savoir plus.

Elle a ensuite fait des recherches sur son cas et a obtenu une copie du dossier du caporal Moore qui indiquait que son service avait pris fin « par mort sans honneur ».

Maintenant, ce dossier n’est « plus », a-t-elle déclaré lors d’un entretien téléphonique lundi, et le dossier du caporal Moore indiquera qu’il a « servi honorablement ».

« La justice a été rendue », a-t-elle déclaré, ajoutant : « Les mots ne peuvent exprimer la joie que ces paroles vont être hors du commun. »

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