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La fraude du siècle ? Il achète une île privée grâce aux programmes d’aide COVID-19

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Même si l’île privée de M. Walsh fait partie des achats les plus inhabituels des fraudeurs pendant la pandémie, son crime n’est pas unique. Il fait partie des milliers de criminels qui ont perpétré la plus grande fraude de l’histoire américaine.

Ils ont potentiellement volé plus de 280 milliards de dollars d’aide gouvernementale dans le cadre du plan de secours contre le COVID-19 ; 123 milliards de dollars supplémentaires ont été gaspillés ou mal dépensés.

Selon une analyse d’Associated Press, cette perte représente près de 10 pour cent des 4,3 billions de dollars déboursés par le gouvernement américain pour atténuer la crise économique provoquée par la pandémie de grippe aviaire qui dure depuis 19 ans.

Un examen de centaines de cas de fraude liés à la pandémie révèle des voleurs et des fraudeurs qui ont dépensé sans compter en maisons, montres de luxe, bijoux en diamants, Lamborghini et autres voitures coûteuses. Ces fraudes servaient également à financer de longues soirées dans les clubs. strip-teasejeux de hasard dans les casinos de Las Vegas et vacances inoubliables.

Leurs crimes étaient relativement simples : l’objectif du gouvernement était de fournir de l’argent aux personnes et aux entreprises en difficulté à cause du COVID-19, en particulier pendant les premiers mois de la pandémie. Les mesures de protection visant à lutter contre la fraude ont été abandonnées. Comme M. Walsh et plusieurs autres l’ont montré, il était plus facile de voler de l’argent que de mentir sur un formulaire de demande.

Les escrocs venaient de tous horizons et de tous les coins du monde. Un rappeur du Tennessee s’est vanté sur YouTube de la facilité avec laquelle il a volé plus de 700 000 $ d’assurance-chômage pendant la pandémie.

Un ancien propriétaire de pizzeria et animateur d’une émission de radio sur le thème de la crypto-monnaie a acheté une ferme d’alpagas dans le Vermont avec l’aide volée. Enfin, un ancien fonctionnaire nigérian a empoché environ un demi-million de dollars d’avantages liés au COVID-19. Il portait une montre d’une valeur de 10 000 dollars et une chaîne en or d’une valeur de 35 000 dollars lorsqu’il a été arrêté.

Près de 3 200 personnes ont été inculpées pour fraude liée au programme de secours contre le COVID-19, selon le ministère américain de la Justice. Environ 1,4 milliard de dollars d’aide volée ont été saisis.

Les enquêteurs ne parviendront pas à attraper tous les fraudeurs. L’ampleur et la portée de la fraude sont trop grandes. Les documents liés à la pandémie reposent souvent sur des preuves numériques, qui sont périssables, et la trace financière peut se perdre avec le temps, a déclaré Bob Westbrooks, ancien directeur exécutif du Comité fédéral de responsabilité en cas de pandémie.

« La triste vérité est que le système fédéral de justice pénale n’est tout simplement pas équipé pour faire face au volume sans précédent de fraudes liées à l’aide en cas de pandémie, qu’elles soient petites ou grandes, et qu’elles impliquent des milliers d’acteurs nationaux et étrangers », a déclaré M. Westbrooks.

Les hauts responsables du ministère de la Justice ne sont pas découragés par l’ampleur de la tâche. Ils ont créé des « groupes de travail » spéciaux pour traquer ces fraudeurs et ont promis de ne pas abandonner la poursuite.

« Nous continuerons aussi longtemps qu’il le faudra », a déclaré en août Lisa Monaco, procureure générale adjointe des États-Unis.

Konstantinos Zarkadas, un médecin new-yorkais lourdement endetté, a rejoint le groupe des fraudeurs du COVID-19 en falsifiant au moins 11 demandes distinctes d’aide pandémique qui lui ont rapporté près de 3,8 millions de dollars, selon les procureurs. Il a acheté des montres-bracelets Rolex et Cartier d’une valeur de 140 000 $ pour lui et les membres de sa famille et a versé un acompte important sur un yacht, selon des documents judiciaires.

M. Zarkadas a utilisé environ 3 M$ pour payer une partie d’un jugement civil rendu contre lui pour violation d’un bail immobilier. Sa décision la plus audacieuse a été de restituer au gouvernement 80 000 dollars d’argent pillé pour régler un procès fédéral alléguant qu’il avait violé la loi sur les substances contrôlées en distribuant plus de 20 000 doses d’un médicament amaigrissant sans détenir de dossiers précis, ont déclaré les procureurs.

L’État de New York a révoqué la licence médicale de M. Zarkadas peu après qu’il ait été condamné à plus de quatre ans de prison pour détournement de fonds liés à la lutte contre la pandémie.

Les fonds volés ont financé le style de vie luxueux de Lee E. Price III, un résident de Houston qui a déjà été condamné pour contrefaçon et vol. Il a fraudé près de 1,7 million de dollars en soumettant de fausses demandes d’aide au nom d’entreprises qui n’existaient que sur papier, selon des documents judiciaires.

M. Price n’a pas perdu de temps et a dépensé 14 000 $ pour une Rolex et plus de 233 000 $ pour une Lamborghini Urus blanche et flashy, un SUV de luxe qui peut passer de 0 à 96,5 km/h en trois secondes. Il a également dépensé des milliers de dollars au Casanova, un club de strip-tease de Houston. M. Price a été condamné à plus de neuf ans de prison.

Vinath Oudomsine, de Géorgie, a également créé une fausse entreprise qui, selon lui, gagnait 235 000 dollars par an et employait 10 personnes. Quelques semaines après que M. Oudomsine a demandé une aide pour lutter contre la pandémie, le gouvernement lui a envoyé 85 000 $ pour maintenir à flot son entreprise inexistante.

M. Oudomsine a dépensé près de 58 000 $ pour une carte Pokémon Charizard de 1999, représentant une créature dorée ressemblant à un dragon.

Bien qu’ils n’aient pas la même valeur que les cartes de baseball rares – une carte en parfait état de la légende des Yankees de New York, Mickey Mantle, vendue pour 12,6 millions de dollars l’année dernière – les objets Pokémon peuvent rapporter beaucoup d’argent car les collectionneurs ont fait grimper les prix des objets de collection de la franchise populaire. .

Lors de la condamnation de M. Oudomsine l’année dernière, le juge de district américain Dudley H. Bowen a qualifié le vol d’« insulte de 85 000 $ » envers un pays ébranlé par la pandémie.

« Je me sens ridicule à chaque fois que je dis : carte Pokémon », a déclaré Dudley H. Bowen avant d’envoyer M. Oudomsine en prison pour trois ans.

La tentative de Patrick Walsh de sauver son entreprise de publicité aérienne a commencé légitimement, mais s’est rapidement transformée en une fraude massive.

M. Walsh exploitait une petite flotte de dirigeables en forme de cigare qui faisaient flotter les logos de l’entreprise au-dessus de lieux très fréquentés. En juin 2017, l’un de ses dirigeables s’est écrasé et a brûlé en direct à la télévision lors du tournoi de golf masculin de l’US Open, l’un des événements sportifs les plus importants au monde.

« J’étais en train de jouer, j’ai levé les yeux et j’ai vu le feu, et j’ai eu mal au ventre », a déclaré le golfeur professionnel Jamie Lovemark, selon un rapport de l’Associated Press. Le pilote, le seul passager de l’avion, a été grièvement blessé mais a survécu, selon l’enquête du National Transportation Safety Board.

Après l’accident, les clients de M. Walsh ont commencé à se retirer, ont écrit ses avocats dans les dossiers judiciaires. Pour rester à flot, il a obtenu des prêts à taux d’intérêt élevés qui lui ont également permis de développer son activité. En 2019, ses entreprises réalisaient un chiffre d’affaires de 16 millions de dollars et s’étaient développées sur les marchés d’Amérique latine et d’Asie.

Puis la pandémie a frappé. « Le COVID-19 n’a pas ralenti l’activité, il l’a tuée », écrivent les avocats de M. Walsh. Il a paniqué.

Entre mars 2020 et janvier 2021, M. Walsh a soumis plus de 30 demandes frauduleuses d’aide d’urgence en cas de pandémie et a reçu 7,8 millions de dollars, selon le ministère de la Justice. Même si M. Walsh avait suivi les règles, ses entreprises n’auraient pu bénéficier que d’un « petit sous-ensemble » de ces prêts, selon les procureurs fédéraux.

«Ses crimes sont flagrants et sont le produit de la cupidité», affirment les procureurs dans des documents judiciaires. Ils ont cité l’achat de Sweetheart Island, des « biens de luxe » non divulgués, des champs de pétrole au Texas et un acompte pour une maison dans la ville huppée de Jackson Hole, dans le Wyoming.

Les avocats de M. Walsh ont déclaré dans un document judiciaire qu’il n’était pas motivé par la cupidité, mais par le désespoir. M. Walsh subissait d’énormes pressions pour sauver ses entreprises et subvenir aux besoins de sa grande famille, écrivent-ils. Il a onze enfants.

Le juge Allen C. Winsor n’a pas accepté cet argument.

Il ne s’agissait pas d’un « seul moment de faiblesse », a soutenu M. Winsor lorsqu’il a condamné M. Walsh en janvier à plus de cinq ans de prison.

Dans le cadre de son plaidoyer, M. Walsh a accepté de restituer les 7,8 millions de dollars qu’il avait volés et de vendre Sweetheart Island, qui était l’un de ses premiers achats avec l’argent fédéral volé, selon les archives. du tribunal.

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Les procureurs ont déclaré que Walsh avait utilisé 90 000 $ de ces fonds pour financer l’achat de l’île, d’une valeur de 116 000 $. Les registres immobiliers de Floride montrent que l’île a été vendue pour 200 000 $ fin juin.

Les avocats de Walsh ont déclaré qu’il n’avait pas acheté l’île comme un « paradis tropical de divertissement », mais comme une opportunité immobilière. Ils n’ont pas expliqué comment l’homme d’affaires aurait transformé l’île isolée en un centre de profit.

La baie Withlacoochee est parsemée de petites îles inhabitées similaires. Le seul indice que quelqu’un ait jamais tenté de développer l’île Sweetheart est la présence de quelques murs en parpaings bas et usés par les intempéries s’étendant dans l’eau. Il y avait encore un panneau « À vendre » sur un arbre flétri et sans feuilles qui ressemblait à un épouvantail, avertissant les gens de rester à l’écart de l’île.



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