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La Cour suprême adopte un code de conduite dans le cadre d’un examen éthique

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WASHINGTON — La Cour suprême a annoncé lundi qu’elle avait officiellement adopté ce qu’elle a appelé un nouveau code de conduite à la suite d’allégations de manquements à l’éthique.

Le tribunal a publié un document de 14 pages comprenant cinq règles de conduite sur des questions telles que le moment où les juges doivent se récuser et le type d’activités extérieures auxquelles ils peuvent participer.

« Les juges soussignés promulguent ce Code de conduite pour énoncer succinctement et rassembler en un seul endroit les règles et principes éthiques qui guident la conduite des membres de la Cour », ont indiqué les juges dans un communiqué ci-joint. Les neuf juges ont signé la déclaration.

Le juge associé Clarence Thomas à la Cour suprême le 7 octobre 2022. Eric Lee / Bloomberg via le fichier Getty Images

La plupart des règles énoncées dans le code ne sont pas elles-mêmes nouvelles, indique le communiqué, mais l’absence d’un code publié « a conduit ces dernières années à un malentendu selon lequel les juges de ce tribunal, contrairement à tous les autres juristes de ce pays, se considèrent comme comme n’étant soumis à aucune règle d’éthique.

Le code, basé sur les règles suivies par les juges des tribunaux inférieurs, semble s’appuyer sur une déclaration des juges publié en avril, affirmant qu’ils « réaffirment et réitèrent » leur engagement envers les principes éthiques – une annonce qui n’a pas réussi à apaiser les critiques.

Entre autres choses, le code exige que les juges « maintiennent l’intégrité et l’indépendance du pouvoir judiciaire » et « évitent les irrégularités et les apparences d’irrégularités dans toutes leurs activités ».

Le tribunal est sous pression pour agir depuis qu’une série de rapports ont soulevé des questions quant au respect des règles par les juges.

Les démocrates membres de la commission judiciaire du Sénat ont proposé une législation qui imposerait un nouveau code d’éthique aux tribunaux, les législateurs affirmant qu’ils sont contraints d’agir en raison de l’incapacité des juges à le faire.

Les nouvelles règles ne disent rien sur la façon dont les plaintes pour manquements à l’éthique seraient appliquées, une omission dont le sénateur Sheldon Whitehouse, DR.I., s’est emparé.

« Il s’agit d’une mesure attendue depuis longtemps par les juges, mais un code d’éthique n’est contraignant que s’il existe un mécanisme permettant d’enquêter sur d’éventuelles violations et de faire respecter les règles », a-t-il déclaré.

Ce qu’il appelle le « système d’honneur » des juges individuels traitant des questions d’éthique n’a pas fonctionné, a ajouté Whitehouse.

Bien que les juges de la Cour suprême suivent certaines des mêmes règles qui sont imposées aux juges des tribunaux inférieurs, comme l’obligation de déposer des rapports annuels de divulgation financière, ils ne sont pas liés par le code de conduite qui s’applique aux autres juges.

L’examen récent a été motivé par un article d’avril de ProPublica selon lequel le juge Clarence Thomas avait effectué des voyages financés par le milliardaire républicain Harlan Crow sans les divulguer. ProPublica a ensuite rapporté en juin que le juge Samuel Alito avait également omis de signaler un voyage en Alaska en 2008.

La semaine dernière, la commission judiciaire du Sénat devait voter sur l’émission d’assignations à comparaître contre Crow et le militant juridique conservateur Leonard Leo, mais le vote a été brusquement reporté.

Ces derniers mois, plusieurs juges ont exprimé leur soutien à l’adoption par le tribunal de son propre code. Alito s’est demandé si le Congrès aurait l’autorité légale d’en imposer une à une branche distincte du gouvernement.

Les républicains se sont plaints du fait que les allégations de manquements à l’éthique se sont concentrées de manière disproportionnée sur les juges conservateurs. Ils ont déclaré que les démocrates voulaient délégitimer la Cour suprême parce qu’elle dispose d’une majorité conservatrice de 6 voix contre 3 et que celle-ci a rendu plusieurs décisions qui ont rendu les libéraux furieux, notamment l’annulation de l’arrêt Roe v. Wade sur le droit à l’avortement l’année dernière.

Là où le nouveau code diffère des règles suivies par les juges des tribunaux inférieurs, c’est sur des questions spécifiques à la Cour suprême.

L’explication des règles note, par exemple, que l’approche de la récusation dans certains cas est spécifiquement adaptée à la Cour suprême. En effet, le tribunal ne compte que neuf juges et les affaires ne peuvent être réattribuées à quelqu’un d’autre si plusieurs juges doivent se retirer.

En conséquence, même si les juges sont tenus de suivre les règles normales pour décider s’ils doivent se récuser en raison d’un conflit d’intérêts, ils ont également ce que le tribunal appelle un « devoir de siéger » dans la mesure du possible.

Le communiqué indique que les employés du tribunal aideront les juges à se conformer aux nouvelles règles, notamment en dressant une liste des meilleures pratiques.

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