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Il y a un autre incendie de forêt qui brûle à Hawaï. Celui-ci détruit la forêt tropicale irremplaçable d’Oahu

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«C’était une forêt indigène vraiment magnifique», a déclaré JC Watson, directeur du Koolau Mountains Watershed Partnership, qui aide à prendre soin de la terre. Il a rappelé qu’il contenait des fougères uluhe, qui dominent souvent les forêts tropicales d’Hawaï, et des koa dont le bois est traditionnellement utilisé pour fabriquer des canoës, des planches de surf et des ukulélés.

« Il ne s’agit pas d’une brûlure complète, mais le paysage ressemble assez à celui de la lune », a déclaré Watson.

Le fait que cet incendie se soit produit du côté le plus humide et au vent d’Oahu est un « signal d’alarme pour nous tous indiquant qu’un changement est en cours », a déclaré Sam ‘Ohu Gon III, scientifique principal et conseiller culturel à The Nature Conservancy à Hawaï.

L’incendie a principalement brûlé à l’intérieur de la réserve faunique nationale de la forêt d’Oahu, qui abrite 22 espèces répertoriées comme en voie de disparition ou menacées par le gouvernement américain. Ils comprennent les oiseaux iiwi et elepaio, un escargot arboricole appelé pupu kani oe et la chauve-souris cendrée hawaïenne, également connue sous le nom d’opaepea. Le US Fish and Wildlife Service, qui gère le refuge, ne sait pas encore quelles plantes ou animaux sauvages ont pu être endommagés ou blessés par l’incendie, a déclaré la porte-parole Kristen Oleyte-Velasco.

L’incendie a incinéré 6,5 kilomètres carrés depuis qu’il a été repéré pour la première fois le 30 octobre et était contenu à 90 % vendredi. Les autorités enquêtaient sur la cause de l’incendie à environ 32 kilomètres au nord d’Honolulu.

Les flammes laissaient des taches sombres et béantes au milieu d’une épaisse couverture verte là où le feu ne brûlait pas. Les squelettes d’arbres noircis sortaient du paysage calciné.

La zone brûlée peut sembler relativement petite comparée aux incendies de forêt sur le continent américain, qui peuvent raser des centaines de kilomètres carrés. Mais les écosystèmes indigènes intacts d’Hawaï ne sont pas vastes au départ, en particulier sur les petites îles comme Oahu, de sorte que même des incendies limités ont des conséquences considérables.

Une préoccupation majeure est de savoir quelles plantes pousseront à la place de la forêt indigène.

Les plantes indigènes d’Hawaï ont évolué sans être confrontées à des incendies réguliers et le feu ne fait pas partie de leur cycle de vie naturel. Les plantes non indigènes à croissance plus rapide et contenant plus de graines ont tendance à germer à la place des espèces indigènes par la suite.

Watson a déclaré qu’une forêt d’Oahu près du dernier incendie contenait des fougères uluhe, des koa et des ohia avant qu’un incendie n’en brûle moins d’un mile carré en 2015. Maintenant, la terre présente des herbes envahissantes qui sont plus sujettes au feu, et quelques koa à croissance lente. .

Un incendie beaucoup plus important en 2016 dans les montagnes Waianae, de l’autre côté d’Oahu, a détruit l’une des dernières populations restantes d’un gardénia, un arbre rare, a déclaré Gon.

Il y a des pertes culturelles lorsque la forêt indigène brûle. Gon a rappelé une vieille histoire du centre d’Oahu à propos d’un guerrier qui a été jeté d’une falaise alors qu’il combattait un chef ennemi. Sa chute a été stoppée par un arbre ohia, une autre plante commune dans la zone incinérée. Les plumes des oiseaux forestiers d’Hawaï étaient autrefois utilisées pour fabriquer des capes et des casques portés par les chefs.

L’organisation de Watson se coordonne avec le Fish and Wildlife Service pour mener les premières enquêtes sur les dégâts. Ils élaboreront un plan de restauration qui comprendra le contrôle des espèces envahissantes et la plantation d’espèces indigènes. Mais il y a des limites à ce qui peut être fait.

« Il ne pourra jamais revenir à son état antérieur de notre vivant », a déclaré Watson. « Il a malheureusement changé à jamais. »

L’incendie de Mililani Mauka – du nom de la zone proche du point de départ de l’incendie – a brûlé dans les montagnes de Koolau. Ces montagnes se trouvent du côté le plus humide et le plus au vent d’Oahu, car elles retiennent l’humidité et la pluie qui traversent l’île depuis le nord-est.

Mais des épisodes de sécheresse répétés et plus prolongés assèchent même les Koolaus. Gon s’attend à des incendies plus fréquents à Koolau à l’avenir.

« Il y a eu une énorme augmentation au cours des 10 dernières années, principalement dans la chaîne de Waianae, qui est la partie occidentale et la plus sèche de l’île », a déclaré Gon. « Mais maintenant, nous constatons des incendies dans la partie humide de l’île qui normalement ne connaît aucun incendie. »

Les incendies à Hawaï sont presque toujours déclenchés par des humains. Gon a donc déclaré qu’il fallait faire davantage pour sensibiliser à la prévention. Les forêts indigènes pourraient être davantage protégées par des zones tampons en plantant une végétation moins inflammable sur les anciennes terres de plantations de canne à sucre et d’ananas, souvent situées à des altitudes plus basses, a-t-il déclaré.

Beaucoup de ces champs désormais en jachère poussent des graminées sèches et envahissantes. Ces herbes ont alimenté l’incendie qui a ravagé Lahaina en août, soulignant leurs dangers. La cause de cet incendie fait toujours l’objet d’une enquête, mais il pourrait avoir été déclenché par des lignes électriques tombées qui ont enflammé de l’herbe sèche. Les vents liés à un puissant ouragan passant au sud ont contribué à propager l’incendie, qui a détruit plus de 2 000 bâtiments et habitations pour quelque 8 000 personnes.

L’incendie est susceptible d’affecter l’approvisionnement en eau douce d’Oahu, bien que cela soit difficile à mesurer. Le million d’habitants et de visiteurs d’Oahu tirent leur eau potable des aquifères, mais il faut généralement des décennies avant que la pluie ne s’infiltre dans le sol pour les recharger. Les forêts indigènes sont celles qui absorbent le mieux la pluie, de sorte que la disparition des forêts de haute qualité aura certainement un certain effet, a déclaré Watson.

Les responsables de l’État recherchent des fonds supplémentaires auprès du Parlement l’année prochaine pour mettre à jour les équipements de lutte contre les incendies, les pare-feu, de nouvelles sources d’eau pour l’extinction des incendies, la replantation d’arbres et de plantes indigènes et le stockage de semences.

Les pompiers et la pluie de la semaine dernière ont finalement atténué l’incendie d’Oahu, mais Gon a exhorté à agir maintenant « pour s’assurer qu’il ne se transforme pas en incendies annuels rongeant la source de notre approvisionnement en eau ».

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