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HS2 : le fiasco du train à grande vitesse britannique reflète une sombre réalité économique

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HS2 : le fiasco du train à grande vitesse britannique reflète une sombre réalité économique


Londres
CNN

En 1825, le premier train de voyageurs au monde est mis en service dans le nord de l’Angleterre. Cela a marqué le début d’une ère ferroviaire qui a transformé l’économie du pays en réduisant les temps de trajet, en stimulant les routes commerciales et en reliant les grandes villes.

Deux siècles plus tard, le Royaume-Uni vient d’abandonner son projet – en préparation depuis 15 ans – d’un réseau ferroviaire à grande vitesse reliant Londres au nord de l’Angleterre.

Cela place le Royaume-Uni dans une situation sérieusement désavantageuse par rapport à la plupart des autres économies avancées du monde, dont beaucoup bénéficient des avantages – financiers et environnementaux – du train à grande vitesse.

La décision du Premier ministre Rishi Sunak d’arrêter le High Speed ​​Two (HS2) en raison de la hausse vertigineuse des coûts n’est que le dernier exemple en date du déclin économique de la Grande-Bretagne, et elle confirme une réalité douloureuse : le pays ne peut apparemment plus dépenser gros pour ce type de de projets que l’Allemagne, la France et l’Italie (sans parler de la Chine ou du Japon) sont encore en mesure de réaliser.

Je devrais déclarer un intérêt personnel. Mon arrière-arrière-grand-père était l’un des conducteurs du Flying Scotsman – à l’époque le train à vapeur le plus rapide du monde – lors d’un voyage record en 1928 entre Londres et Édimbourg. Je me sens donc étrangement attristé par la décision d’annuler ce projet. pour construire la ligne à grande vitesse Birmingham-Manchester. (L’étape vers Leeds avait déjà été abandonnée.)

Certes, il y aura une certaine compensation pour les villes du Nord qui ne bénéficieront pas des emplois que le gigantesque projet de construction aurait généré, sans parler des investissements commerciaux qu’auraient attirés des voyages plus rapides de passagers et de trains de marchandises. Sunak a déclaré 36 milliards de livres sterling (43,7 milliards de dollars) Les économies réalisées seraient redirigées vers de nouveaux projets de transport dans les Midlands anglais, le nord du Royaume-Uni et ailleurs.

« Notre plan générera bien plus de croissance et d’opportunités ici dans le Nord qu’un train plus rapide vers Londres ne le ferait jamais », a-t-il déclaré mercredi.

Mais une économie prospère n’aurait peut-être pas eu à choisir entre les deux, et les nouveaux projets prendront des années à se développer, et encore moins à se réaliser. Certaines des alternatives mises en avant par Sunak reposaient sur la livraison du HS2, a déclaré Henrietta Bailey, PDG des chambres de commerce du Grand Birmingham.

Le dernier revirement de Sunak sur une initiative stratégique – il y a un an, il s’était engagé en faveur du HS2 – a réussi à unir les chefs d’entreprise, les syndicats et certains de ses alliés politiques (y compris d’anciens premiers ministres conservateurs) dans la condamnation de la décision. Ils ont également mis en garde contre une perte de crédibilité auprès des investisseurs.

« Il s’agit du revirement le plus important et le plus dommageable de l’histoire des infrastructures britanniques », a déclaré dans un communiqué le High Speed ​​Rail Group, qui représente des entreprises telles que Siemens, Hitachi et Bombardier. «Tous les autres grands pays européens ont réussi à construire un réseau ferroviaire à grande vitesse, reconnaissant qu’il constitue un élément essentiel d’une société et d’une économie modernes pour les années à venir. Nous aimerions penser que la Grande-Bretagne le pourrait encore.»

Les fabricants britanniques pleurent la perte des revenus qu’ils auraient pu tirer du projet et des opportunités commerciales futures.

« La décision (…) envoie un message extrêmement décevant quant à notre engagement à mener à bien de grands projets d’infrastructures au Royaume-Uni », a déclaré Stephen Phipson, directeur général de Make UK, qui représente les entreprises manufacturières.

Mark Allen, directeur général du groupe immobilier Landsec, a déclaré que la racine du problème était « moins liée aux détails de ce que HS2 apportera ou non à l’économie. Il s’agit plutôt de ce que cela dit sur notre capacité, ou notre manque de capacité, en tant que pays, à réaliser de grands projets d’infrastructure.

Sunak a travaillé dur pour restaurer la crédibilité du Royaume-Uni depuis qu’elle a été détruite à la même époque l’année dernière, lorsque son prédécesseur – la première ministre britannique la plus courte, Liz Truss – a fait chuter la livre sterling et les obligations d’État britanniques. Les investisseurs lui ont jeté à la face son projet de réductions d’impôts considérables et non financées.

Maintenant, il a son propre rendez-vous avec la réalité. Après que le Trésor britannique ait injecté de l’argent dans l’économie pour soutenir les entreprises et les ménages pendant la pandémie et la crise énergétique – des cadeaux que Sunak a supervisés en tant que ministre des Finances – son placard est vide.

Depuis que la pandémie a frappé en mars 2020, la dette publique britannique a bondi de 40 % pour atteindre près de 2 600 milliards de livres sterling (3 300 milliards de dollars), dépassant 100 % du revenu national pour la première fois depuis le début des années 1960. Et la nature de cette dette ajoute à l’agonie : près d’un quart de celle-ci est liée à l’inflation. À mesure que les prix ont grimpé l’année dernière, les remboursements ont également augmenté.

La Grande-Bretagne dépense plus pour le service de sa dette que n’importe quelle autre économie développée en pourcentage des recettes publiques, et les coûts d’emprunt augmentent à nouveau. Le rendement des obligations d’État à 30 ans, ou gilts, a atteint cette semaine son plus haut niveau depuis 20 ans, encore plus élevé que pendant le mandat de Truss. Le Royaume-Uni reste coincé dans ce que son organisme de surveillance budgétaire a décrit plus tôt cette année comme « une époque très risquée pour les finances publiques ».

Alors que les services publics en ruine, de la santé à l’éducation, ont désespérément besoin de plus d’argent et que des élections approchent, Sunak a cligné des yeux, portant la machette à des milliards de dollars, alors qu’un scalpel ne suffirait plus.

Le pays doit espérer que son dernier revirement de politique ne dissuadera pas les investisseurs et ne sapera pas davantage une économie britannique en difficulté, perpétuant une boucle catastrophique de croissance faible et de sous-investissement.

Les chefs d’entreprise ne sont pas optimistes.

James Mason, directeur général de la chambre de commerce du West and North Yorkshire, a déclaré qu’une décennie de promesses qui auraient permis de «mettre à niveau les infrastructures qui changeraient la vie» avait été annulée d’un seul coup.

« Nous nous retrouvons désormais avec le même réseau ferroviaire victorien, qui n’aura tout simplement pas la capacité de répondre à la demande au cours des prochaines décennies. »

— Hanna Ziady a contribué à cet article.

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