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Nouvelles canadiennes

En 1899, un véritable Sherlock Holmes québécois met fin à la plus longue chasse à l’homme de l’histoire du pays

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Lorsque l’inspecteur Silas Carpenter a attrapé le meurtrier Donald Morrison près de Lac-Mégantic en 1899, il a mis fin à la plus longue chasse à l’homme de l’histoire du pays. Pendant plus de 10 mois, le hors-la-loi, qui a incendié des immeubles et assassiné un homme, s’est caché en Estrie, échappant aux dizaines de policiers qui le poursuivaient.

Carpenter, ce Sherlock Holmes québécois qui assurait notamment la sécurité de la reine d’Angleterre, acquit immédiatement une renommée, car Morrison était considéré comme le criminel le plus recherché au Canada. Un agent américain connu pour ses captures engagé par le gouvernement du Québec avait mordu la poussière lors d’une précédente mission.

L’arrestation, qui a inspiré au moins trois romans en anglais, a nécessité la collaboration d’un authentique courrier d’origine française, Pierre Leroyer. Mais c’était surtout le résultat de la véritable intelligence stratégique de Carpenter.

Groupe de gendarmes de la police provinciale près du Parlement de Québec, avant leur déploiement à Lac-Mégantic pour rechercher le fugitif Donald Morrison, en 1888.

Collection patrimoniale de la Sûreté du Québec

Ancien policier

Qui était ce détective ? Né en 1854 à Brownsburg, un village des Laurentides, Carpenter est embauché à 24 ans par la police de Montréal, où il gravit les échelons pour devenir sergent deux ans plus tard, puis détective.

Il enquête notamment dans les cabarets illégaux Red Light où règnent diverses activités illicites, dont le trafic d’opium. L’enquêteur bénéficie alors d’un statut particulier au sein du service policier, affirme l’historienne Émilie Girard dans une publication du Centre Mémoire de Montréal.

« À 19 anse siècle, le détective, longtemps associé à la police civile (sans uniforme), participe à des activités de renseignement et mène des enquêtes criminelles, sous l’autorité ultime du procureur général », apprend-on dans le dossier. Être policier à Montréal.

Carpenter a quitté la police en 1890 et est devenu détective privé auprès de l’Agence des services secrets canadiens. « Durant cette période, les gouvernements fédéral et provincial faisaient parfois appel à lui ; il servit notamment de garde du corps auprès des membres de la famille royale et d’autres dignitaires en visite au pays », relate le Dictionnaire biographique du Canada.


L'inspecteur Silas Carpenter, un véritable Sherlock Holmes québécois.

Donald Morrison (1858-1894) était un criminel canadien connu pour avoir été à l’origine de la plus longue chasse à l’homme de l’histoire du pays.

Wikimedia Commons / Domaine public

Plus de science

Avec sa grande moustache et son nœud papillon, Carpenter ressemble plus à un intellectuel qu’à un gendarme. D’ailleurs, à son retour à la police de Montréal pour diriger un bureau d’enquête de 10 hommes – pour un généreux salaire de 2 000 $ par année – il a plaidé pour une approche plus scientifique des interventions post mortem.

Carpenter met notamment en place un procédé d’identification judiciaire innovant qui transforme complètement l’approche policière. « La nouvelle version du bureau répond aux attentes : sur les 2024 plaintes reçues en 1894, 90 % sont résolues ! continue Girard.

La réputation de Carpenter devient nationale et il est embauché – au double de son salaire – à Edmonton, où il est nommé chef de la police en 1913. Il termine sa carrière de magistrat à Banff, où il meurt en 1916.

Son corps repose au cimetière du Mont-Royal, à Montréal.


L'inspecteur Silas Carpenter, un véritable Sherlock Holmes québécois.

Les trois complices qui ont capturé Morrison : Pierre Leroyer, guide forestier, James MacMahon, agent de police de Montréal et Silas Carpenter.

Source : Bibliothèque et Archives nationales du Québec

Source : Émilie Girard, MEM



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