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Des milliards de crabes des neiges d’Alaska sont morts de faim à cause de la chaleur des océans, selon une étude

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CNN

Des milliards de crabes des neiges ont disparu de l’océan autour de l’Alaska ces dernières années, et les scientifiques disent maintenant savoir pourquoi : les températures plus chaudes de l’océan les ont probablement fait mourir de faim.

Cette découverte intervient quelques jours seulement après que le Département de la pêche et de la chasse de l’Alaska a annoncé que la saison de récolte du crabe des neiges avait été annulée pour la deuxième année consécutive, citant le nombre écrasant de crabes disparus dans les eaux généralement glaciales et dangereuses de la mer de Béring.

L’étude, publiée jeudi par des scientifiques de la National Oceanic and Atmospheric Administration, a découvert un lien significatif entre les récentes vagues de chaleur marines dans l’est de la mer de Béring et la disparition soudaine des crabes des neiges qui ont commencé à apparaître dans les relevés en 2021.

« Lorsque j’ai reçu pour la première fois les données de l’enquête de 2021, j’ai été tout simplement époustouflé », a déclaré Cody Szuwalski, auteur principal de l’étude et biologiste des pêches à la NOAA. « Tout le monde espérait et priait pour que ce soit une erreur dans l’enquête et que l’année prochaine, vous verriez plus de crabes. »

« Et puis en 2022, c’était plutôt une résignation que cela allait être un long chemin », a déclaré Szuwalski à CNN.

Cette année-là, c’était la première fois que la pêche américaine au crabe des neiges était fermée en Alaska. Les pêcheurs ont attribué le déclin de la population à la surpêche, mais « surpêché » est une définition technique qui déclenche des mesures de conservation, ont déclaré les experts à CNN – cela n’explique pas réellement l’effondrement.

crabe des neiges de l'Alaska

Découvrez comment les pêcheurs sont touchés par l’annulation de la saison du crabe des neiges en Alaska

« Ce que je retiens de ce document, et de toute l’expérience en général, c’est qu’historiquement, les scientifiques halieutiques étaient très préoccupés par la surpêche – il s’agissait de notre baleine blanche et, dans de nombreux endroits, nous avons vraiment résolu ce problème avec gestion », a déclaré Szuwalski. « Mais le changement climatique met véritablement à mal nos plans, nos modèles et nos systèmes de gestion. »

Pour cette étude, les scientifiques ont analysé ce qui aurait pu déclencher la disparition des crabes des neiges à partir de 2020 et l’ont réduit à deux catégories : les crabes des neiges se sont déplacés ou sont morts.

Szuwalski a déclaré qu’ils ont regardé au nord de la mer de Béring, à l’ouest vers les eaux russes et même dans les niveaux plus profonds des océans, et « ont finalement conclu qu’il était peu probable que les crabes se soient déplacés et que l’événement de mortalité soit probablement un facteur important ».

Ils ont constaté que des températures plus chaudes et une densité de population étaient significativement liées à des taux de mortalité plus élevés chez les crabes matures.

La raison derrière l’événement de mortalité : des crabes plus affamés.

Les crabes des neiges sont des espèces d’eau froide et se trouvent majoritairement dans les zones où la température de l’eau est inférieure à 2 degrés Celsius, bien qu’ils puissent fonctionner dans des eaux allant jusqu’à 12 degrés Celsius, selon l’étude. L’eau de mer plus chaude a probablement perturbé le métabolisme des crabes et augmenté leurs besoins caloriques.

La quantité d’énergie nécessaire aux crabes pour se nourrir en 2018 – la première année d’une vague de chaleur marine de deux ans dans la région – pourrait avoir été multipliée par quatre par rapport à l’année précédente, ont découvert les chercheurs. Mais la chaleur ayant perturbé une grande partie du réseau alimentaire de la mer de Béring, les crabes des neiges ont eu du mal à trouver de la nourriture et n’ont pas été en mesure de répondre à la demande calorique.

Les scientifiques pensent que les crabes sont probablement morts de faim.  Des poissons comme la morue du Pacifique ont probablement plongé dans les eaux plus chaudes pour se nourrir de ce qui restait.

D’autres espèces ont profité de cette situation désastreuse, a déclaré Kerim Aydin, co-auteur de l’étude et biologiste de recherche halieutique au Alaska Fisheries Science Center de la NOAA.

Normalement, il existe une barrière de température dans l’océan qui empêche des espèces comme la morue du Pacifique d’atteindre l’habitat extrêmement froid des crabes. Mais pendant la canicule, les morues du Pacifique ont pu se rendre dans ces eaux plus chaudes que d’habitude et ont mangé une partie de ce qui restait de la population de crabes.

« C’était un énorme effet de vague de chaleur », a déclaré Aydin à CNN. « Lorsque la vague de chaleur est arrivée, elle a simplement créé une énorme famine. D’autres espèces se sont peut-être installées pour en profiter, puis lorsque la vague de chaleur est passée, les choses sont peut-être un peu revenues à la normale – même si les crabes ont un long chemin à parcourir pour surmonter cela, même en temps normal.

Les températures autour de l’Arctique se sont réchauffées quatre fois plus vite que dans le reste de la planète, ont rapporté des scientifiques. Le changement climatique a déclenché une fonte rapide de la glace de mer dans la région arctique, en particulier dans la mer de Béring en Alaska, ce qui a amplifié le réchauffement climatique.

« 2018 et 2019 ont été une anomalie extrême dans la glace de mer dans la mer de Béring, quelque chose que nous n’avions jamais vu auparavant », a déclaré Szuwalski. « Il y avait peut-être 4 % de la couverture de glace que nous avons vue historiquement, et il est difficile de savoir si cela va continuer ou non. »

Ce qui se passe avec les crabes d’Alaska est la preuve que la crise climatique s’accélère rapidement et a un impact sur les moyens de subsistance, a déclaré Szuwalski. Il savait que cela allait arriver à un moment donné, mais il « ne s’attendait pas à ce que cela arrive si tôt ».

« Il s’agissait en quelque sorte d’un changement inattendu et ponctué dans leurs populations », a-t-il déclaré. « Mais je pense qu’à long terme, on s’attend à ce que la population de crabe des neiges se déplace vers le nord à mesure que la glace recule et que dans l’est de la mer de Béring, nous n’en verrons probablement plus autant. »

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