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Entreprise

Comment un professeur primé d’Halifax a entretenu un réseau d’entrepreneurs en batteries – Winnipeg Free Press

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HALIFAX – Ils se font appeler les diplômés du « laboratoire Dahn », et ils alimentent un improbable centre de recherche basé à Halifax sur les batteries conçues pour remplacer les combustibles fossiles.

Au cœur de ce réseau étroitement câblé se trouve Jeff Dahn, professeur de chimie et de physique à l’Université Dalhousie, qui a reçu le 9 octobre le prix Olin Palladium de l’Electrochemical Society pour toute sa vie consacrée à l’amélioration des batteries rechargeables. Ce prix prestigieux a déjà été remporté par des lauréats du prix Nobel.

Selon la citation du prix, le chercheur de 66 ans est auteur ou co-auteur de 78 inventions avec des brevets délivrés ou déposés, et a formé plus de 65 docteurs et 30 chercheurs postdoctoraux, dont beaucoup occupent désormais des postes de direction dans le domaine. entreprises de batteries du monde entier.

Ce sont des scientifiques qui étudient en profondeur la chimie et la physique, mais Dahn décrit la mission qui anime leurs travaux en termes sociaux assez simples. «C’est une guerre contre le changement climatique. Nous avons besoin de toutes les technologies de stockage d’énergie sensées pour stocker l’énergie solaire et éolienne », a-t-il déclaré après avoir reçu son prix lors du rassemblement semestriel de l’Electrochemical Society en Suède.

La genèse du laboratoire remonte aux débuts de la carrière de Dahn dans les années 1980, où il travaillait avec l’industrie sur des batteries pionnières à base de lithium.

Après son retour en Nouvelle-Écosse pour enseigner, il a mis à profit cette expérience dans un partenariat avec Tesla en 2016. Cela a apporté une série constante de percées visant à améliorer la longévité, la sécurité et la densité énergétique (la quantité d’énergie stockée dans un espace donné) du cellules de batterie de l’entreprise.

Aujourd’hui, le professeur affirme que son laboratoire de Dalhousie compte 40 personnes, que deux nouveaux professeurs ont été embauchés pour « prendre la relève » lorsqu’il prendra sa retraite, et que la réserve d’informations sur les batteries circule parmi ses anciens acolytes alors qu’ils cherchent des moyens d’augmenter la durée de vie des batteries. .

« Mon objectif était de créer une situation dans laquelle ce laboratoire n’irait pas dans l’océan lorsque je m’arrêterais finalement », a-t-il déclaré vendredi dans une interview.

Dans un parc industriel de l’autre côté de la ville, Chris Burns, diplômé, illustre le fonctionnement du réseau Dahn dans la ville portuaire.

Alors qu’il étudiait avec son mentor en 2009, Burns a contribué à créer des systèmes de plus haute précision permettant de tester l’endurance des cellules lithium-ion. Lui et son collègue chercheur David Stevens ont utilisé leurs découvertes pour créer Novonix Ltd., offrant ce que Dahn appelle les systèmes de test de batteries « les plus précis » au monde.

De trois personnes en 2013, Novonix compte désormais plus de 90 employés à Halifax, et son usine est capable de produire à petite échelle des prototypes de batteries.

Plus de 1 000 batteries sont actuellement testées dans l’installation, car elles sont adaptées à diverses utilisations, températures et cycles de vie attendus. « Même si vous regardez simplement les véhicules et la différence entre la batterie d’une voiture de banlieue ou d’une camionnette, les exigences qui les concernent sont extrêmement différentes, et toutes ont des sous-ensembles d’exigences de produits différents », a déclaré Burns.

Pendant ce temps, Novonix construit une usine de production de matériaux pour les électrodes de batterie – du graphite synthétique – dans le Tennessee, qui, espère-t-il, sera liée aux « giga-usines » de batteries en cours de construction à travers l’Amérique du Nord pour construire des systèmes destinés aux véhicules et à d’autres utilisations. La production devrait commencer à la fin de l’année prochaine.

« Tout ce que nous avons commencé était issu de sa volonté (de Dahn) d’obtenir des batteries à durée de vie plus longue qui a lancé notre activité de tests de cellules », a déclaré l’entrepreneur de 36 ans.

De l’autre côté du port, un autre diplômé postdoctoral du laboratoire Dahn, Ravi Kempaiah, utilise ses liens avec Burns et Dahn dans l’espoir d’un succès similaire avec une batterie commercialisée pour les vélos et scooters électriques dans des pays chauds comme l’Inde. Il est le directeur général de Zen Energy.

« Les petites batteries vont changer la façon dont nous livrons de la nourriture et des marchandises dans les villes », a déclaré Kempaiah.

Tenant une batterie lithium-ion développée par son entreprise et qui, selon lui, dure quatre fois plus longtemps que celle actuellement sur le marché, il a déclaré avoir été aidé par les recherches du laboratoire de Dalhousie et par le centre d’essais de Novonix.

«Certaines des découvertes (du laboratoire de Dalhousie), qui sont du domaine public, nous permettent de concevoir ces cellules pour résister à des températures élevées tout en conservant leur capacité», a-t-il déclaré.

Mais la science et la volonté de personnaliser et d’améliorer les batteries à Halifax se poursuivront-elles au-delà de Dahn et des premières startups ?

Dahn affirme qu’une nouvelle génération de chercheurs dans le laboratoire s’appuie sur les découvertes passées et que Tesla obtient des résultats rentables grâce à un budget soutenu par les contributions de la recherche universitaire et fédérale.

Il prédit également que le processus « zéro déchet » pour les électrodes de Novonix au Tennessee « va être important », alors que les fabricants de batteries cherchent des moyens d’éviter les méthodes de production existantes qui émettent d’énormes quantités d’eaux usées et de sulfate de sodium rejeté.

Pendant ce temps, il a l’intention de poursuivre la mission de son laboratoire consistant à fabriquer des batteries plus durables, en commençant la plupart du temps avant 8 heures du matin dans son laboratoire parmi des étudiants du monde entier, dans la province où il a grandi et a l’intention de rester.

« Vous savez, beaucoup de gens essaient de me déplacer, mais en gros, je dis : « Je ne bouge pas ».

Ce rapport de La Presse Canadienne a été publié pour la première fois le 22 octobre 2023.



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