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Comment les Texas Rangers ont trouvé Evan Carter, la star surprenante qui alimente leur parcours en séries éliminatoires

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BALTIMORE — Les Rangers du Texas sont une équipe bâtie grâce au libre arbitre. Ils ont dépensé un demi-milliard de dollars en quelques heures avant la saison 2022 pour deux arrêts-courts de premier plan qui ont mené l’équipe au succès cette saison, terminant deuxième et troisième derrière Shohei Ohtani dans fWAR dans la Ligue américaine.

La paire coûteuse de Marcus Semien et Corey Seager explique en grande partie pourquoi les Rangers jouent dans la Division Series seulement deux ans après que l’équipe a perdu 102 matchs. Mais samedi, contre les Orioles de Baltimore aux 101 victoires, Semien et Seager ont obtenu un score combiné de 1 sur 8. Les Rangers ont quand même réussi à remporter le premier match de la série. Et lors de la victoire 3-2, ils ne se sont pas appuyés sur les stars établies pour lesquelles ils ont payé mais sur celles en herbe qu’ils ont repêchées et développées.

Josh Jung, un ancien choix de première ronde de 25 ans qui était All-Star lors de sa première année, a réussi son premier home run en carrière en séries éliminatoires. Et Evan Carter, un joueur de 21 ans qui disputait seulement son 26e match dans un championnat majeur, a réussi un point produit et a marqué un point. Pour Carter, la soirée 1 contre 2 avec quelques promenades couronne une séquence de rêve d’un mois depuis qu’il a été appelé le 8 septembre.

Jung et Carter sont deux des trois joueurs seulement sur la liste repêchée par les Rangers.

Même au cours d’une saison dominée par les performances impressionnantes des plus jeunes joueurs du jeu, Carter se démarque. Parce qu’il est si jeune – plus âgé qu’un seul joueur sur la liste de la journée d’ouverture cette année. Parce qu’il a été tellement tellement réussi – une ligne slash .307/.413/.645 avec cinq circuits en 23 matchs de saison régulière, au cours desquels son équipe a obtenu une fiche de 14-9. Parce que ce succès s’est poursuivi jusqu’aux séries éliminatoires – seulement deux fois en 12 apparitions au marbre en séries éliminatoires, il a réussi un retrait.

Et parce qu’il était presque complètement méconnu lorsque les Rangers l’ont emmené au deuxième tour du repêchage de la MLB 2020.

« C’est vraiment incroyable », a déclaré Jung à propos de son compatriote recrue locale. « Depuis qu’il est arrivé ici, c’est un mec. »

« On vous dit que chaque lycéen est différent »

À Elizabethton, dans le Tennessee, une petite ville de 14 000 habitants située à l’extrême nord-est de l’État, l’entraîneur de baseball du lycée était un agent du FBI. Ryan Presnell était étudiant en dernière année d’université lorsque les attentats du 11 septembre ont eu lieu, ce qui l’a incité à poursuivre des études supérieures grâce à une bourse du ROTC pour obtenir une maîtrise en justice pénale. Quelques années plus tard, après avoir terminé son service militaire, il a vu un article sur la façon dont le FBI était sur le point de se lancer dans une frénésie d’embauche record. Six mois après avoir rempli une demande sur un coup de tête, il se rendait à Quantico pour devenir agent du FBI.

Il a fait ça pendant trois ans. Mais l’ancien joueur de baseball universitaire, qui avait un peu été entraîneur dans le passé, s’est senti appelé à revenir sur le terrain.

« L’attrait de la profession est devenu si fort que je ne pouvais plus m’en empêcher », a déclaré Presnell à Yahoo Sports par téléphone. « Et j’avais l’impression que c’était là que Dieu me voulait. »

C’est ainsi qu’un ancien agent du FBI – dont l’expérience l’a rendu particulièrement sensible à la psychologie et aux motivations des gens qui l’entourent – ​​a rencontré le jeune Evan Carter.

« Nous avons beaucoup de bons talents dans notre ville », a déclaré Presnell, qui a rencontré Carter quand il était enfant et qui a ensuite entraîné l’équipe de baseball de son lycée. « Mais Evan faisait évidemment partie de ceux où tous ceux qui l’entouraient, même à ce jeune âge, savaient en quelque sorte qu’il y avait quelque chose de différent chez lui. »

Une partie de ce qui était différent chez Carter résidait dans ses goûts musicaux.

« Il avait la pire playlist musicale senior de tous les joueurs jamais passés par Elizabethton High School », a déclaré Presnell. Mais l’entraîneur a vu le penchant de Carter pour l’écoute facile – « Jimmy Buffett, Dave Matthews Band » – comme une preuve de sa maturité. Carter est, selon de nombreuses personnes chargées de l’évaluer, « une vieille âme ».

Presnell dit que même si Carter s’était engagé envers Duke alors qu’il n’avait que 14 ans, l’entraîneur avait réalisé que l’enfant deviendrait professionnel au cours de sa deuxième année de lycée. C’est à ce moment-là que Derrick Tucker a vu Carter pour la première fois. Tucker, maintenant éclaireur pour les Diamondbacks, était l’éclaireur régional des Rangers couvrant la Géorgie et le Tennessee. Il a entendu parler de Carter grâce à Danny Clark, le coordinateur des lanceurs de l’équipe à l’époque, qui connaissait le père de Carter en grandissant.

Sur la suggestion de Clark, Tucker a jeté un œil à Carter lorsqu’il a participé à un tournoi à Atlanta. Il en a vu suffisamment pour lui donner envie de garder un œil sur l’adolescent dégingandé tout au long de ses études secondaires, s’arrêtant à Elizabethton quand il le pouvait pour regarder Carter jouer et parler à ceux qui le connaissaient le mieux.

Lors d’une de ces visites, dans un restaurant de hamburgers, Presnell a défendu Carter.

« On vous dit que chaque lycéen est différent. Tout le monde aime sa star, et ils n’ont pas l’occasion d’en entraîner beaucoup », a déclaré Tucker, « mais les choses qu’il disait à propos d’Evan étaient si authentiques, si éloignées de ce que dit un entraîneur normal de lycée. »

Presnell a dit à Tucker que Carter, qui allait devenir le major de sa classe, était un très performant avec une incroyable capacité de concentration. Il a dit qu’à l’école, Carter était aimé de tout le monde, même s’ils ne savaient pas qu’il se distinguait dans l’équipe de baseball, et qu’il était quelqu’un qui donnait l’exemple. Presnell a déclaré au recruteur que ce qui était vraiment spécial chez Carter en tant que concurrent et personne était « la façon dont il traitait sa petite amie », a déclaré Presnell. « Je veux dire, c’est vraiment aussi simple que ça. »

Le phénomène recrue des Rangers, Evan Carter, a été une surprise pour le monde du baseball, mais pas pour ceux qui l'ont connu à l'époque.  (Photo de Greg Fiume/Getty Images)

Le phénomène recrue des Rangers, Evan Carter, a été une surprise pour le monde du baseball, mais pas pour ceux qui l’ont connu à l’époque. (Photo de Greg Fiume/Getty Images)

« Il trouvera un moyen d’être différent »

En décembre, Carter a épousé sa chérie du lycée, Kaylen. Presnell savait qu’il le ferait et il a convaincu les Rangers que c’était un signe du caractère élevé de Carter.

« Si vous voulez pouvoir appeler un enfant lorsque vous participez à une course aux fanions », a-t-il déclaré, « alors vous voulez un enfant qui soit fidèle à sa petite amie au lycée. »

À sa dernière année, Carter mesurait 6 pieds 2 pouces avec un swing fluide, de la place pour ajouter du muscle, une maîtrise de la zone de frappe d’un vétéran et un type de maquillage qui l’emportait même sur les traits physiques.

« Je vais être tout à fait honnête avec vous », a déclaré Tucker, « je pense que nous croyions probablement plus en l’enfant qu’en son talent. »

Il a déclaré qu’à l’âge de 17 ans, Carter était aussi calme et mature que Jack Leiter, le fils du joueur de longue date des ligues majeures, lorsque l’équipe l’a retiré de l’université. Pourtant, très peu d’équipes étaient impliquées dans Carter à l’époque. Peut-être qu’il lui manquait certains des outils bruts qui brillent dans les vitrines, ou peut-être que l’engagement envers Duke a effrayé certains éclaireurs, mais Presnell attribue également une décision intentionnelle de la famille Carter sur les priorités.

« Des choses comme l’église, des choses comme les vacances en famille – ils n’allaient tout simplement pas abandonner ces choses pour le baseball », a-t-il déclaré. « Ils s’accrochaient vraiment au fait que s’il était assez bon, ils le retrouveraient. »

À ce moment-là, les Rangers l’avaient retrouvé. En décembre 2019, ils ont invité Carter à une séance d’entraînement à Atlanta. Au début de 2020, la pandémie de COVID-19 a changé le fonctionnement de la recherche pour le repêchage – ainsi que tout le reste.

« Nous avons dû donner la priorité aux joueurs très rapidement et passer beaucoup de temps avec les gars que vous aimiez. Plus que dans une année normale, où vous commencez en quelque sorte à éliminer les gars célèbres et à progresser », a déclaré Tucker. « Et c’est probablement là que nous avons créé un avantage avec Evan. Nous l’avons simplement identifié un peu plus tôt dans le processus et nous l’avons vraiment aimé.

Ryan Coe, alors contre-vérificateur des Rangers et maintenant entraîneur-chef de la Kennesaw State University, a déclaré : « L’ensemble du département de dépistage a fait de lui une priorité cette année-là. Ainsi, même s’il n’a joué que sept matchs cette année-là, nous avions au moins deux personnes à chaque match auquel il jouait.

Les Rangers savaient que peu d’autres équipes avaient remarqué Carter. Les Royals et les Pirates étaient intéressés, mais pour la plupart, il passait inaperçu après l’annulation de sa saison senior. Les Rangers ont travaillé pour que cela reste ainsi, en faisant attention au moment où ils le rencontraient afin de ne pas attirer l’attention sur quelqu’un qui, selon eux, allait exploser dès que le monde apprendrait à le connaître – c’est pourquoi ils ont dû le prendre avant mot. sorti.

« Si ce gars obtient une année complète et que les gens ont réellement la possibilité de le repérer pendant une saison complète, nous avons pensé qu’il finirait probablement – dans le pire des cas – au premier tour, voire au niveau intermédiaire, comme 15 à 20 ans, au premier tour », a déclaré Coe.

Le service de dépistage des Rangers – pas seulement Tucker et Coe, mais tout le monde jusqu’au directeur du dépistage amateur Kip Fagg – était convaincu que c’était le cas, convaincu que Carter était spécial. Et donc le fait qu’il ne figurait pas dans le Top 200 de MLB Pipeline ou dans la liste de Baseball America des 500 meilleurs joueurs éligibles au repêchage à l’approche du repêchage de 2020 n’était pas un problème.

En fait, « c’est une bonne chose », a déclaré Coe.

« Si vous avez confiance en votre service de dépistage et dans le travail que vous avez accompli, ces publications et listes ne devraient pas avoir d’importance dans le choix de votre choix », a-t-il déclaré. « Vous faites confiance à vos éclaireurs, vous faites confiance à vos yeux, vous faites confiance à votre relation avec l’enfant. »

Dans la salle de guerre des Rangers le jour du repêchage, Tucker a frappé la table pour Carter.

« Je pense que ce que nous avons en quelque sorte décidé en tant que groupe et en tant qu’équipe – certainement ce à quoi j’ai fait écho – c’est que je ne sais pas ce que cet enfant finira par faire, et je ne sais pas s’il finira par devenir médecin ou avocat. ou va chez Duke et devient entraîneur ou autre. Mais quoi qu’il fasse, je pense qu’il sera exceptionnel dans ce domaine », a déclaré Tucker. « Et si nous finissons par le prendre et qu’il se concentre entièrement sur le baseball, il trouvera un moyen d’être différent. »

« Je ne veux pas d’attentes injustes pour Evan »

Trente-neuf mois après que les Rangers ont placé Carter au 50e rang au classement général, il s’est joint à une course aux séries éliminatoires. L’équipe avait perdu six de ses sept matchs précédents et devait maintenant placer le cogneur All-Star Adolis García sur la liste des blessés.

« Ce sera le meilleur lancer qu’il ait jamais affronté dans les ligues majeures, et il se lance dans une course au fanion », a déclaré le directeur général des Rangers Chris Young à l’époque. « Je ne veux pas d’attentes injustes pour Evan. »

Vingt-six matchs plus tard, Young précise : « Il ne s’agissait pas de la pression exercée par Evan. C’était la pression de là où nous en étions dans la saison et les difficultés que nous avions et la perception qu’Evan allait nous sauver à ce moment-là.

Mais même ce rôle est difficile à éloigner de Carter à ce stade. Jung a plaisanté après que les Rangers ont balayé les Rays à 99 victoires lors de la ronde des wild-cards, en disant que ses coéquipiers ont commencé à appeler Carter « le petit sauveur ». Dans cette courte série, il a réussi quelques doubles, un circuit et une base volée pour propulser les Rangers vers leur première victoire en séries éliminatoires depuis 2011. Maintenant, il a aidé son équipe à prendre une avance précoce en série de division sur les Orioles.

«J’ai dit tellement de choses sur lui. Je ne sais pas quoi dire d’autre », a déclaré le manager des Rangers Bruce Bochy, qui dirigeait déjà les Padres de San Diego lorsque Carter est né. « Ce gamin s’est si bien comporté. Lorsqu’il a été rappelé, alors qu’il était en séries éliminatoires, il avait toujours ce calme et cette confiance avec lesquels il joue.

Presnell a pu voir Carter jouer lorsque l’équipe était à Cleveland il y a quelques semaines. Alors qu’ils parlaient de l’avant-match, un membre du personnel des Guardians a dû dire à Carter qu’il pouvait amener ses invités sur le terrain. Puis un membre du staff des Rangers leur a suggéré de prendre une photo sur le terrain. L’entraîneur et l’enfant n’étaient pas non plus préparés à cet aspect de la cour des grands.

Mais pour Carter, cela ne fait que commencer. Alors, son entraîneur au lycée lui a dit : « Tu vas devoir prendre en charge ça. En fait, tu es censé être ici.



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