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Nouvelles canadiennes

Comment le projet de loi sur la ceinture de verdure du gouvernement Doug Ford vise à annuler un procès de 120 millions de dollars

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Le nouveau projet de loi déposé par le gouvernement du premier ministre Doug Ford visant à restituer des terres à la Ceinture de verdure de l’Ontario vise également à mettre fin à une poursuite de 120 millions de dollars intentée par un promoteur immobilier qui a débuté avant l’arrivée au pouvoir des progressistes-conservateurs.

Le projet de loi du gouvernement, la Greenbelt Statute Law Amendment Act, empêcherait tous les propriétaires fonciers dont les propriétés de la Ceinture de verdure ont été sélectionnées pour le développement de logements d’entreprendre toute action en justice contre la province, les ministres et le personnel du gouvernement en réponse au revirement de Ford.

Mais le projet de loi vise également à annuler une action en justice spécifique lancée en 2017 : une poursuite intentée par Minotar Holdings Inc. affirmant que les terres qu’elle possède à Markham n’auraient jamais dû être placées dans la Ceinture de verdure en premier lieu.

En novembre dernier, le gouvernement Ford a retiré 15 hectares des terres de Minotar de la Ceinture de verdure, ainsi que 14 autres parcelles situées dans la zone protégée. Le mois dernier, face aux réactions négatives croissantes suscitées par ces déménagements, le premier ministre a inversé son cap, ce qui signifie que l’entreprise ne sera plus autorisée à construire sur la propriété.

La nouvelle législation interdit non seulement à Minotar de demander des dommages-intérêts au gouvernement suite au revirement de Ford, mais elle lui interdit également explicitement de prendre d’autres mesures dans le cadre du procès qu’il a entamé il y a six ans.

REGARDER | Le ministre du Logement s’exprime sur la manière dont la nouvelle législation sur la Ceinture de verdure pourrait « apaiser » les électeurs :

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Le projet de loi de l’Ontario visant à restaurer les terres de la ceinture de verdure « apaisera-t-il » les électeurs ? Voici comment le ministre du Logement a répondu

Vidéo en vedetteLe ministre des Affaires municipales et du Logement, Paul Calandra, a présenté lundi un projet de loi visant à restituer les terres de la ceinture verte protégée de l’Ontario que son gouvernement avait précédemment retirées à des fins d’habitation.

Un avocat de l’entreprise affirme que la propriété Minotar est injustement regroupée avec les 14 autres parcelles, qui ont toutes été sélectionnées pour être retirées de la Ceinture de verdure par un haut responsable politique du gouvernement Ford.

« Son retrait de la Ceinture de verdure est le résultat d’un examen minutieux mené par le personnel du gouvernement, et non le résultat d’un processus politique », a déclaré l’avocat Jonathan Lisus dans une interview.

Le vérificateur général et commissaire à l’intégrité de l’Ontario a constaté que le processus gouvernemental de choix des sites favorisait certains promoteurs qui avaient un accès direct au chef de cabinet du ministre du Logement. Lisus dit que ces préoccupations ne s’appliquent pas à la propriété Minotar.

Le terrain de Minotar Holdings est situé au nord de Major Mackenzie Drive, entre Kennedy Road et McCowan Road. C’est la seule des 15 propriétés retirées de la Ceinture de verdure en novembre dernier qui a été recommandée par les fonctionnaires provinciaux, selon les enquêtes du commissaire à l’intégrité et du vérificateur général.

Leurs rapports concluaient que toutes les autres parcelles avaient été récupérées par Ryan Amato, chef de cabinet du ministre des Affaires municipales et du Logement de l’époque, Steve Clark.

Les rapports ont critiqué le gouvernement pour avoir accordé un traitement préférentiel aux développeurs bien connectés. L’auditeur a estimé que ces mesures avaient augmenté la valeur des terrains sélectionnés d’environ 8,3 milliards de dollars, et Amato et Clark ont ​​démissionné à la suite du scandale.

Le rapport du commissaire à l’intégrité décrit la propriété Minotar comme « tout à fait unique » parmi les parcelles sélectionnées pour être retirées de la Ceinture de verdure, et affirme que le personnel du ministère « la connaissait très bien » en raison du procès en cours.

Une carte intitulée « Plan des limites de la campagne protégée (loi sur la ceinture de verdure). »
Cette carte montre le terrain à Markham appartenant à Minotar Holdings que le gouvernement a retiré de la Ceinture de verdure en novembre 2022. Il est situé à l’ouest de McCowan Road et au nord de Major Mackenzie Drive. (Gouvernement de l’Ontario)

« Lorsqu’ils ont reçu l’instruction selon laquelle le gouvernement voulait procéder à la suppression de sites spécifiques, les responsables du ministère ont proposé au gouvernement d’envisager d’inclure ce site de 37 acres, qui faisait l’objet d’un litige depuis plusieurs années et devait être jugé », a déclaré le commissaire à l’intégrité. J. David Wake dans son rapport.

Lorsque le gouvernement Ford a retiré le site de Minotar de la Ceinture de verdure en novembre dernier, la société a accepté de régler le procès, qui a été officiellement clos par consentement en mars de cette année.

« Soulève de graves problèmes concernant l’État de droit »

Lisus affirme que le gouvernement tente maintenant d’utiliser la législation pour annuler rétroactivement l’accord de règlement que l’entreprise a conclu de bonne foi.

« La pratique consistant à tenter de dénouer des accords de bonne foi pour des raisons politiques est problématique, et c’est ce que fait le gouvernement avec les terres de Minotar », a-t-il déclaré.

« Je pense que cela soulève de sérieuses questions sur l’état de droit, sur l’équité, sur la fiabilité du gouvernement et sur l’intégrité des contrats et accords avec le gouvernement. »

Lisus dit qu’il espère que le gouvernement supprimera les clauses du projet de loi qui ciblent spécifiquement les terres de Minotar. Si ces clauses sont adoptées, lui et l’entreprise « devront réfléchir aux mesures que nous prendrons ».

Portrait de Jonathan Lisus, assis
Jonathan Lisus est un avocat qui représente Minotar Holdings Inc., la société dont le terrain à Markham était la seule des 15 parcelles retirées de la Ceinture de verdure l’année dernière recommandées par les fonctionnaires provinciaux. (Lax O’Sullivan Lisus Gottlieb)

Les experts juridiques affirment que le gouvernement fera de grands efforts dans sa nouvelle législation pour se protéger des poursuites judiciaires liées à sa volte-face en matière de Ceinture de verdure.

Trevor Farrow, doyen de la faculté de droit d’Osgoode Hall, décrit les protections contre la responsabilité prévues dans le projet de loi comme étant vastes.

« C’est en réalité conçu pour isoler tous ceux qui sont impliqués dans le changement de direction de ce gouvernement », a déclaré Farrow dans une interview. « Cela ne s’applique pas seulement à l’avenir, cela s’applique aussi à l’arrière et c’est ce qui est inhabituel dans tout cela. »

Le projet de loi comprend des clauses interdisant les poursuites judiciaires, les indemnisations ou les dommages-intérêts liés à « la procédure devant la Cour supérieure de justice entamée à Newmarket et identifiée sous le numéro de dossier CV-17-131956-00 », qui est le procès Minotar de 2017.

Farrow, dont l’enseignement et la recherche portent sur les procédures de droit civil, affirme qu’il est rare qu’un procès particulier soit mentionné dans une loi provinciale. « Je pense que c’est une autre raison pour laquelle il s’agit d’une approche relativement inhabituelle et non typique des choses », a-t-il déclaré.

Trevor Farrow, assis, regarde vers la caméra.
Trevor Farrow est le doyen de la faculté de droit d’Osgoode Hall. Il dit qu’il est « assez drastique » de la part du gouvernement de lui retirer la possibilité de poursuivre en justice son annulation des autorisations de construire sur les terres de la ceinture de verdure. (Aizick Grimman/CBC)

Cherie Metcalf, doyenne associée à la recherche à la faculté de droit de l’Université Queen’s, adopte une position similaire. Elle dit que les dispositions du projet de loi qui empêcheraient quiconque d’engager des poursuites liées au renversement de la Ceinture de verdure sont « vraiment assez larges ».

« Cela couvre vraiment un large éventail de réclamations possibles qu’une personne pourrait intenter lorsque sa propriété entre et sort de la Ceinture de verdure, en particulier compte tenu des préoccupations qui ont été soulevées autour du processus lui-même », a déclaré Metcalf dans une interview.

Les professeurs de droit affirment qu’il est courant que les gouvernements limitent leur responsabilité en cas de poursuites judiciaires concernant les décisions politiques. Mais ces limites autorisent toujours des poursuites judiciaires alléguant que des agents publics ont agi de mauvaise foi ou abusé de leurs pouvoirs, ce que l’on appelle des actes répréhensibles.

Le projet de loi du gouvernement Ford sur la ceinture de verdure exclut explicitement les dommages-intérêts pour mauvaise foi ou mauvaise conduite dans l’exercice d’une fonction publique.

Le ministre des Affaires municipales et du Logement, Paul Calandra, nie que le projet de loi aille trop loin en protégeant le gouvernement contre des poursuites.

Des protections en matière de responsabilité « similaires » au projet de loi original sur la Ceinture de verdure

« Nous avons suivi les dispositions de 2005 qui protégeaient le gouvernement, qui fournissaient au gouvernement des protections renforcées en matière d’immunité, similaires à ce qui avait été fait en 2005 lorsque la loi originale (sur la ceinture de verdure) a été présentée », a-t-il déclaré lors d’une conférence de presse après avoir présenté le projet de loi.

« Nous respectons notre engagement à restaurer entièrement ces terres et à fournir des protections renforcées à la Ceinture de verdure à l’avenir », a ajouté un porte-parole de Calandra dans un courriel. « Ces changements proposés ne coûteront rien aux contribuables. »

Le premier ministre Doug Ford, à gauche, est assis à son bureau et applaudit tandis que Paul Calandra, à droite, se lève et prend la parole à l'Assemblée législative.
Le ministre des Affaires municipales et du Logement, Paul Calandra, nie que le projet de loi aille trop loin en protégeant le gouvernement contre des poursuites. Il affirme que le gouvernement Ford a suivi les protections en matière de responsabilité que le gouvernement libéral de l’époque avait prévues dans la Loi sur la ceinture de verdure originale lors de sa création en 2005. (Frank Gunn/La Presse Canadienne)

Le procès de Minotar réclamait 120 millions de dollars de dommages-intérêts à la province pour « négligence, fausse déclaration négligente et mauvaise conduite dans l’exercice d’une fonction publique ».

La poursuite, déposée en juillet 2017, affirmait que 24 hectares de « terres aménageables de valeur » avaient été « inclus à tort et à tort dans la zone de la Ceinture de verdure ».

La propriété fait partie d’une parcelle plus vaste que Minotar a achetée pour 7,5 millions de dollars en 2003, deux ans avant que le gouvernement libéral de Dalton McGuinty ne crée la Ceinture de verdure.

La déclaration déposée par l’entreprise décrit la propriété comme « un plateau plat ne contenant aucun élément naturel » et indique qu’elle vaudrait 2 millions de dollars par acre (5 millions de dollars par hectare) si elle n’était pas située dans la ceinture de verdure.

« L’inclusion de terres dans la zone de la Ceinture de verdure a un effet draconien », indique la déclaration. « La désignation de zone de ceinture de verdure stérilise la valeur de la terre et s’apparente à une expropriation, car la terre ne peut être développée ni utilisée à toute autre utilisation productive. »

L’entreprise affirme que le terrain n’était pas inclus sur les cartes d’avant 2005 des limites proposées de la ceinture de verdure, mais qu’il a été inclus après que la loi sur la ceinture de verdure soit entrée en vigueur.

Une photographie aérienne du terrain bordé par le chemin Kennedy, le chemin Elgin Mills, le chemin McCowan et la promenade Major Mackenzie.
Un terrain situé entre Robinson Creek et Kennedy Road à Markham, juste à l’ouest de la propriété de Minotar dans la Ceinture de verdure, est déjà en cours d’aménagement pour le logement. (Services de développement de la ville de Markham)

La poursuite prétend que des responsables provinciaux – y compris l’ancien ministre libéral Greg Sorbara – ont assuré à l’entreprise que le terrain avait été ajouté à la Ceinture de verdure par erreur et qu’il pourrait en être retiré lors de l’examen décennal de ses limites en 2015.

Le terrain est resté dans la Ceinture de verdure même après l’examen.

La province rejette la réclamation du promoteur

Dans sa réponse à la poursuite, la province « nie spécifiquement » que des responsables aient informé l’entreprise que le terrain avait été inclus par erreur dans la Ceinture de verdure.

La déclaration de défense de la province indique que le personnel du ministère « a conclu que le territoire présente une valeur environnementale importante » car il comprend des zones humides et le cours supérieur du ruisseau Robinson d’importance provinciale.

Actuellement, Minotar et son partenaire Hal-Van 5.5 Investments Ltd. développent un Projet d’habitation de 840 logements le long du chemin Kennedy, juste à l’ouest de la parcelle de la Ceinture de verdure, comprenant des maisons en rangée, des maisons jumelées et des maisons individuelles.

Depuis son arrivée au pouvoir en 2018, le gouvernement Ford a apporté divers changements à la législation, tous destinés à rendre plus difficile les poursuites contre la province.

« C’est une chose assez drastique non seulement de changer le paysage pour déplacer les poteaux de but, mais aussi de supprimer les recours des gens lorsque cela se produit », a déclaré Farrow, doyen d’Osgoode Hall.

« Le souci que l’on aurait si le gouvernement faisait cela tout le temps, c’est que les gens commenceraient à perdre confiance, à perdre confiance dans un système qui est généralement prévisible. »

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