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Sport

Chronique de François Gagnon – Barré-Boulet – Tomkins : la persévérance récompensée

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MONTRÉAL – Alors que la sirène mettait fin à la troisième période pour confirmer la victoire de 5-3 du Lightning sur les Canadiens, Alex Barré-Boulet est allé récupérer la rondelle du match.

Un geste compréhensible.

À 26 ans, à son 43e match en carrière dans la LNH, carrière durant laquelle il a passé beaucoup plus de temps dans les mineures que dans les ligues majeures, Barré-Boulet venait de disputer son premier match contre le Canadien.

Au Centre Bell d’ailleurs.

En prime, il a déjoué Jake Allen dès la neuvième minute de la première période pour inscrire son troisième but de la saison et donner une avance de 3-0 au Lightning.

ContentId(3.1434035) : LNH : Alex Barré-Boulet joue la chance (hockey)
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Barré-Boulet n’a pas gardé cette rondelle avec soin. En fait, il ne l’a pas gardé longtemps, préférant le céder le plus rapidement possible à son coéquipier Matt Tomkins qui venait de réaliser 22 arrêts pour signer sa première victoire en carrière dans la LNH.

«C’est plus important pour lui que pour moi», a tranché le Québécois.

« Je ne le connais que depuis deux mois, mais je le vois se surpasser chaque jour depuis deux mois », a-t-il ajouté.

« Le plus beau jour de ma vie! » »

Jamais repêché, Barré-Boulet n’a pas pris de raccourci pour se rendre dans la LNH. Au contraire, il dut se forcer à suivre un itinéraire long et sinueux sur des routes secondaires.

« Il vient aussi de loin et c’est une très belle histoire », a ajouté Barré-Boulet.

Avec raison!

Le parcours de Tomkins était plus long et beaucoup plus sinueux que celui emprunté par « BB », comme le surnomment ses coéquipiers du Lightning.

Choix de septième ronde des Blackhawks de Chicago en 2012, Matt Tomkins, à 29 ans et 141 jours, 11 ans après son année de repêchage, vient d’obtenir sa première chance dans la LNH.

«Je n’oublierai jamais la journée que je viens de vivre. Le jour le plus spécial de ma carrière. Le plus beau jour de ma vie », a reconnu Matt Tomkins après sa victoire. Une victoire acquise aux dépens de l’équipe qu’il a toujours idolâtrée.

Non seulement le Canadien a toujours occupé une grande place dans son cœur et dans celui de ses parents, mais Carey Price a toujours été le gardien de but qu’il a tenté d’imiter.

«Signer cette première victoire ici, contre le Canadien, rend cette journée encore plus belle», a ajouté la plus vieille recrue de la LNH cette année.

Un détour par la Suède

Matt Tomkins a un mois de plus qu’Andreï Vasilevskiy, que le Lightning a repêché au premier tour (19e sélection) en 2012.

Il doit à la blessure qui confine à l’écart l’un des meilleurs gardiens du monde – 263 victoires en 425 matchs, deux conquêtes de la Coupe Stanley – le fait d’avoir obtenu l’appel qu’il a toujours espéré, mais qui n’était jamais venu auparavant.

Après avoir complété son séjour dans les rangs universitaires américains, Tomkins n’a disputé que 36 matchs en trois saisons avec le club-école des Blackhawks dans la Ligue américaine. Il a passé plus de temps dans la Ligue de la Côte Est.

Déjà très loin de la LNH, Tomkins s’est rendu en Suède où il a trouvé du travail après avoir défendu les couleurs du Canada à la Coupe Spengler en 2019-2020.

En plus d’évoluer pour Frölunda et Färjestad en première division, il a été recruté par Hockey Canada pour les championnats du monde et les Jeux olympiques de Pékin 2022, où il a remporté la médaille d’or.

En mai dernier, le Lightning lui avait donné l’opportunité de revenir de ce côté-ci de l’Atlantique en lui offrant un contrat de deux ans au salaire minimum.

Mardi, à sa troisième titularisation devant la cage des Bolts, il a réalisé son rêve : remporter un match en Ligue Nationale.

« Cela m’a pris beaucoup de temps et je me suis posé beaucoup de questions tout au long du parcours au fil des arrêts. « C’est clair que ma décision de faire le détour par la Suède m’a beaucoup aidé, mais je ne pensais pas que cela m’emmènerait aussi loin ce soir », a raconté Tomkins avec un mélange de fierté, de bonheur et d’émotion après la rencontre.

Les journalistes ont dû attendre plusieurs minutes avant de pouvoir entrer dans le vestiaire du Lightning. Cette attente était attribuable au discours de l’entraîneur-chef Jon Cooper pour souligner l’événement et aux célébrations qui ont suivi. Les cris de joie des joueurs du Lightning étaient facilement audibles de l’autre côté des grands murs de béton entourant le vestiaire.

« Ce qui m’impressionne le plus, c’est à quel point les gars étaient vraiment heureux pour moi. Leurs sourires étaient réels. Les câlins étaient chaleureux. Nous avons pris une bonne avance – 4-0 en première période – mais même lorsque le Canadien est revenu avec deux buts en troisième, j’ai senti que mes coéquipiers poussaient pour moi », a déclaré Tomkins.

Pas question d’échapper au match

Vingt-quatre heures après avoir laissé filer une avance de 4-1 en première période pour ensuite essuyer un revers de 6-5 en prolongation aux mains des Maple Leafs de Toronto, les joueurs du Lightning n’avaient pas l’intention de revivre un tel affront mardi au Centre Bell.

Jon Cooper a aussi admis que la victoire aux dépens du Canadien était liée au revers de la veille aux mains des Leafs.

« Les gars sont définitivement arrivés ici ce soir avec plus de courage que s’ils avaient gagné hier (lundi) à Toronto. Je peux vous dire qu’entre le petit-déjeuner et le déjeuner, leurs yeux étaient rivés sur les écrans retransmettant les moments forts du match d’hier. Au cours d’une saison, nous attendons des réponses de notre équipe après des matchs qui n’ont pas tourné en notre faveur. Nous avons eu une bonne réponse dès le premier soir», a confirmé l’entraîneur-chef du Lightning.

Barré-Boulet à toutes les sauces

C’est au sein d’un quatrième trio complété par Luke Glendening et Tyler Motte qu’Alex Barré-Boulet a disputé le match de mardi contre le Canadien.

Nous l’avons également constaté lors de la deuxième vague d’attaques massives.

En fait, au cours des 11 matchs qu’il a disputés jusqu’à présent cette saison, « BB » a joué sur les quatre trios, remplissant différents rôles.

« Je suis prêt à faire le tour s’aligner si cela aide l’équipe. Je prends les choses au jour le jour et je fais tout ce que je peux pour donner le meilleur de moi-même», a expliqué le Québécois.

« L’une des grandes forces de « BB » est qu’il est capable d’adapter son jeu au rôle qu’il reçoit. Il a le talent nécessaire pour jouer dans une première ligne. Lorsqu’il est là, il s’assure de bien jouer avec la rondelle pour compléter les gars qui l’entourent. Lorsqu’il hérite d’un rôle de soutien, il s’assure d’être efficace quitte à jouer moins avec la rondelle », comme l’a expliqué Nicholas Paul, auteur de deux buts dans la victoire des Bolts, après la rencontre.

« Il y a des joueurs comme Steven Stamkos, Nikita Kucherov ou Brayden Point qui s’installent dans la LNH dès leur arrivée. D’autres doivent faire la navette entre le club scolaire et le grand club. Le parcours de « BB » me rappelle celui de Yanni Gourde : après quelques essais en NHL et quelques retours en Ligue américaine, Yanni s’est définitivement installé chez nous. Il était devenu joueur de la LNH. Quand on regarde ce que Barré-Boulet et Tomkins ont fait pour en arriver là, on ne peut s’empêcher de souhaiter que leurs histoires rejoignent les jeunes afin qu’ils puissent les utiliser comme source d’inspiration. Ce sont deux excellents exemples de persévérance récompensée », a déclaré Cooper après le match.

Mardi soir au Centre Bell, Alex Barré-Boulet et Matt Tomkins étaient bel et bien de « vrais » joueurs de la Ligue nationale de hockey.

Le premier a marqué pour le prouver.

Le second a signé une victoire pour le confirmer. Et il pourra garder précieusement la rondelle qui commémorera à jamais cette première victoire dans la LNH qu’il attend depuis 11 longues années déjà.

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