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Cancer Alley, la zone sacrificielle de l’Amérique

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Dans son pick-up, Robert Taylor, 83 ans, sillonne la commune rurale de Reserve, à l’ouest de la Nouvelle-Orléans. Une ville de 9000 habitants, entourée d’usines pétrochimiques.

Robert nous fait visiter son coin de pays qui a beaucoup changé au fil des années.

Il y a longtemps, tout ce quartier était blanc, mais depuis, il est noir, dit-il. Et parmi tous les gens qui vivent ici, beaucoup meurent. Dans ces quartiers où il y a Dans une population noire importante, tout le monde connaît quelqu’un qui est mort d’un cancer ou qui en souffre.

Près de sa maison, on ne peut s’empêcher de remarquer une odeur âcre dans l’air. Cependant, comme Robert vit ici depuis trop longtemps, il ne le ressent même plus.

Il a perdu de nombreux membres de sa famille à cause du cancer.

Ma mère, mon frère, ma sœur, mes nièces et neveux, énumère-t-il. Dans toutes ces maisons, quelqu’un est mort d’un cancer. Je ne parle pas de ceux qui ont survécu… Dans chacun d’eux, quelqu’un est mort d’un cancer. C’est terrible.

Un quart des usines pétrochimiques des États-Unis sont concentrées dans le « corridor du cancer » en Louisiane et au Mississippi.

Photo : Radio-Canada / Frédéric Arnould

Les raffineries et les usines pétrochimiques, omniprésentes dans le sud de la Louisiane, en sont la cause, estime-t-il. Il y en a plus de 200 dans la région, et ils représentent 25 % de la production pétrochimique américaine.

Sur un tronçon de route qui serpente le long du fleuve Mississippi sur plus de 130 kilomètres, la pollution de l’air est flagrante. Pas étonnant qu’on l’appelle ici  » Allée du cancer », le « couloir du cancer ».

Mais pourquoi les Noirs sont-ils plus touchés que les Blancs par la maladie ?

Les Blancs vivaient dans des propriétés au bord de l’eau le long du Mississippirapporte la chercheuse Kimberly Tyrrell, de l’Université Tulane, à la Nouvelle-Orléans. Et ils ont été prévenus lorsque l’industrie est arrivée et a vendu leurs propriétés à des Noirs qui, dans les années 1960, n’avaient pas le même accès à la propriété.

Soudainement, toutes ces résidences ont été vendues, la démographie a changé et l’industrie a proliféré.continue-t-elle.

Janice Ferchaud, une résidente de Welcome qui a souffert d’un cancer du sein et qui est maintenant en rémission, fustige l’industrie.

Ils nous ont laissés ici, ils ne voulaient pas nous donner d’argent comme ils ont donné aux Blancs pour leurs maisons.

La moitié des habitants de cette région, principalement des personnes âgées, ne peuvent pas garder leurs enfants ici car il n’y a pas d’emploi.Elle ajoute.

Elle voit sa communauté drainer du sang neuf, effrayée par les risques de vivre ici.

Janice Ferchaud dans sa cuisine.

Janice Ferchaud poursuit son combat pour mobiliser les citoyens contre l’industrie.

Photo : Radio-Canada / Frédéric Arnould

Les Afro-Américains plus vulnérables

Au centre du « couloir du cancer », dans les paroisses de St. John et St. James – peuplées majoritairement de noirs – le cancer a une prévalence anormalement élevée, notamment à cause d’installations qui émettent des substances cancérigènes très puissantes, comme le chloroprène et le oxyde d’éthylène.

Les œuvres de Kimberley Tyrrell (Nouvelle fenetre) indiquent également que les résidents noirs de Louisiane subissent des émissions industrielles 7 à 21 fois supérieures à celles des Blancs.

Lorsqu’il veut rendre hommage sur les tombes des nombreux membres de sa famille perdus à cause du cancer, Robert Taylor doit se rendre au petit cimetière de Reserve, littéralement à côté d’une raffinerie qui l’entoure presque entièrement.

Regarde ça! C’est complètement irrespectueux, c’est terrible ! s’exclame-t-il, dans un brouhaha industriel assourdissant.

Impossible d’éviter l’odeur. L’épreuve, pour Robert, est à chaque fois également douloureuse.

Sharon Lavigne, qui réside dans la municipalité de Welcome, poursuit inlassablement son combat pour repousser les géants de la pétrochimie.

Elle a récemment réussi à empêcher l’implantation d’une usine de plastique dans sa région.

Elle parle ouvertement d’un « génocide » commis par l’industrie pétrochimique, l’accusant de tuer à petit feu les Noirs.

Il s’agit d’une autre forme de racisme. C’est un meurtre au premier degré.

Sharon Lavigne montre une photo de sa défunte sœur.

La vague de cancers qui sévit dans la région a coûté la vie à la sœur de Sharon Lavigne.

Photo : Radio-Canada / Frédéric Arnould

Pour tenter de comprendre cette épidémie de cancer dans la région, le directeur de l’Agence de protection de l’environnement EPA), Michael Regan, a visité le site et a même rencontré Robert Taylor.

Ces communautés ont le droit d’être en colère, avait déclaré M. Regan en novembre 2021. Il leur avait promis de régler le problème et avait lancé une enquête, mais l’été dernier, celle-ci a été brusquement interrompue.

Je ne comprends pas. Ils nous ont abandonnés.

Kimberly Terrell trouve cette décision suspecte. Elle pense que leEPA a refusé en raison d’un procès intenté par l’État de Louisiane, qui applique la réglementation d’une manière qu’il considère plutôt laxiste.

Les autorités locales infiltrées par l’industrie

Les habitants du « couloir du cancer » accusent également les autorités locales, les conseils paroissiaux qui mènent la barque du développement des usines.

Ce sont des traîtres que nous avons éluslance Robert Taylor sur un ton accusateur.

Au conseil paroissial de St. James siègent des résidents qui sont également des employés ou des retraités de ces géants de la pétrochimie.

Jason Amato, par exemple, travaille pour Shell Chemicals depuis environ 30 ans. Il n’a que de bons mots pour le développement économique.

L’impact financier est énorme, tant pour les fonds paroissiaux que pour le gouvernement paroissial, qui finance nos systèmes scolaires, nos bibliothèques et nos loisirs.il a dit.

Une réunion du conseil paroissial de St. James.

Le Conseil paroissial de St. James est composé, entre autres, d’employés actuels ou retraités des usines pétrochimiques de la région.

Photo : Radio-Canada / Frédéric Arnould

La plupart des élus comme lui écartent toute corrélation entre la pollution et les cancers enregistrés dans la région, une interaction pourtant démontrée par l’étude de l’université de Tulane.

Ils préfèrent plutôt s’appuyer sur un registre générique des tumeurs avec des données incomplètes, selon Kimberly Tyrrell.

Ces rapports ne mesurent pas la pollution, affirme-t-elle. Comment tirer des conclusions sur la relation entre pollution et cancer si l’on ne mesure pas la pollution ?

Seul au sein du conseil paroissial de St. James, Clyde Cooper tente de faire bouger les choses. Je ne suis pas contre l’industrie, je suis contre son implantation dans certaines communautés et contre le fait qu’elle ait des répercussions sur ceux qui n’en bénéficient pasil insiste.

Il a tenté de mettre en place un moratoire sur le développement de l’industrie pétrochimique, tout en réalisant des études d’impact. Je n’ai pas reçu le soutien nécessaire du conseillâche-t-il, visiblement déçu.

Janice Ferchaud est également attristée par le manque de mobilisation de sa communauté. Tout cela parce que nous avons subi un lavage de cerveau, affirme-t-elle. Notre peuple est encore loin derrière, et la première chose qu’il dit, c’est : « Ça ne va pas s’arrêter, on ne compte pas ».

Le cimetière de la Réserve.

Cimetière de réserve, Louisiane, au cœur du « couloir du cancer »

Photo : Radio-Canada / Frédéric Arnould

Nous avons tenté d’obtenir des entrevues auprès de divers groupes industriels de la région, mais sans succès. Nous avons également reçu un refus du ministère de l’Environnement de Louisiane.

Il n’en reste pas moins que les résidents afro-américains du « couloir du cancer » continuent de compter leurs morts. Ils tentent tant bien que mal d’honorer leur mémoire et de lutter contre la pollution pour les générations futures – menacées, peut-être même sacrifiées, selon Robert Taylor.

L’industrie s’en fiche ; c’est pourquoi elle est iciil a dit.

Au rythme où vont les choses, cette zone sacrifiée le restera longtemps et les victimes continueront à souffrir dans l’indifférence.

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