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Nouvelles canadiennes

Brown-John : une célébration des plus dignes de l’histoire locale des Noirs

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L’histoire des Noirs fait partie intégrante de l’histoire culturelle et sociale du sud-ouest de l’Ontario.

L’histoire des Noirs dans la région est remplie de succès et, malheureusement, d’échos de discrimination. Les ancêtres de nombreuses personnes vivant dans les comtés de Windsor, d’Essex et de Kent sont venus au Canada à la recherche d’une liberté largement inconnue dans une grande partie des États-Unis, où régnait l’esclavage – souvent brutal.

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Il est vrai qu’il y avait des esclaves dans ce qui est aujourd’hui l’Ontario. Avant l’abolition de l’esclavage au Canada en août 1834, de nombreux Nord-Américains britanniques riches et notables conservaient des esclaves. On estime que jusqu’à l’abolition de l’esclavage, jusqu’à 4 000 personnes vivaient comme esclaves au Canada dès 1609.

Aujourd’hui, cette histoire complexe et souvent troublante des Noirs est honorée localement au Amherstburg Freedom Museum et dans plusieurs autres endroits de la région, notamment à North Buxton et à Dresde à Chatham-Kent.

De mon point de vue, ayant grandi dans une région rurale de la Colombie-Britannique, la première personne noire que j’ai rencontrée était alors qu’elle était étudiante en première année à l’Université de la Colombie-Britannique. J’avais presque 19 ans lorsque j’ai rencontré un camarade étudiant du sud-ouest de l’Afrique (aujourd’hui Namibie).

Nous nous sommes rencontrés alors qu’il roulait dans la neige laissée par l’une des rares fortes tempêtes de neige de Vancouver. Il n’avait jamais vu de neige et je n’avais jamais vu de Noir. Ce fut un moment d’apprentissage fantastique car nous avons ensuite roulé tous les deux dans la neige et je lui ai montré comment fabriquer des anges de neige.

Beaucoup de choses ont changé au fil des années depuis cette première expérience. Mais ce qui n’a pas changé pour moi, c’est mon incapacité à comprendre comment quelqu’un peut discriminer un autre être humain simplement en raison de la couleur de sa peau.

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Indépendamment de la couleur de la peau, de la religion ou de la race, nous devons apprécier notre diversité et participer à des événements et à des personnes qui apportent des réalisations à notre communauté dans son ensemble.

Et cela m’amène alors à un point. Je n’ai pas résidé dans le comté d’Essex très longtemps avant de découvrir l’histoire remarquable de Mary Ann Shadd Cary. J’ai trouvé sa contribution à cette région et à l’histoire des Noirs des plus convaincantes.

En fait, c’était si convaincant que pendant près de cinq ans, à la fin des années 1990, j’ai rejoint le lobby des politiciens et de Postes Canada pour émettre un timbre-poste en l’honneur de cette femme extraordinaire.

À l’époque, Postes Canada avait un comité de sélection des thèmes de timbres, dont j’ai rencontré certains membres à Chatham. Des politiciens locaux notables, comme Herb Gray, ont soutenu nos efforts et Gray a recruté plusieurs autres députés qui ont fait pression sur Postes Canada pour obtenir un timbre-poste commémoratif en l’honneur de Mary Ann Shadd Cary.

Hélas, ces efforts n’ont rien donné, mais l’histoire de Shadd s’est épanouie et elle est maintenant une personne canadienne d’importance historique nationale.

Mary Ann Shadd Cary était une personne extraordinaire. Elle a été la première femme éditrice noire en Amérique du Nord et la première femme éditrice au Canada. Après avoir fui les États-Unis et leurs lois sur l’esclavage, elle est arrivée à Windsor et a presque immédiatement commencé à créer une école. Plus tard, elle a déménagé à Chatham où elle a fondé son journal, « The Provincial Freeman ».

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Après la fin de la guerre civile américaine, elle est retournée aux États-Unis et est finalement devenue l’une des premières femmes professeurs de droit à Washington DC.

Il est remarquable que sa contribution à l’histoire des Noirs et des femmes ait été récemment honorée dans plusieurs lieux et forums du comté de Windsor-Essex.

Et il y a encore des descendants de Mary Ann Shadd Cary à North Buxton le long de AD Shadd Road, près du lieu historique national et du musée de Buxton à Chatham-Kent.

J’ai été ravi de voir les célébrations actuelles de la vie d’une personne immensément unique et significative.

Et en parlant de personnes importantes, l’autobiographie de mon ancien collègue et ami amateur de musique, le regretté Howard McCurdy, est sur le point de voir le jour. Edité par George Elliott Clarke, le livre intitulé : « Black Activist, Black Scientist, Black Icon : The Autobiography of Dr. Howard D. McCurdy » paraîtra plus tard ce mois-ci.

Un jour, je partagerai l’histoire d’Howard McCurdy étalé sur le tapis de notre salon en parcourant ma collection de disques LP à la recherche de musique soul.

Tout ce que j’ai pu fournir, c’est un enregistrement que j’ai récupéré en Afrique du Sud mettant en vedette des chanteurs et danseurs de Soweto Gumboot. Son rire bruyant qui a suivi a secoué la salle. C’était un grand citoyen et il nous manque.

Lloyd Brown-John est professeur émérite de sciences politiques à l’Université de Windsor. Il peut être contacté à lbj@uwindsor.ca.

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