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Nouvelles canadiennes

BLIZZARD : Examiner la vérité sur la révolution du bon sens de Mike Harris

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L’histoire, disent-ils, est racontée par les vainqueurs.

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Il en va de même en politique. Lorsqu’un parti est balayé du pouvoir, le nouveau gouvernement tente généralement de diaboliser et de discréditer ses prédécesseurs pour s’assurer qu’il n’y a plus de menace de retour prochain au pouvoir.

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Ayant couvert la politique provinciale pendant 23 ans, j’ai eu une vision directe des années Mike Harris. Je suis arrivé à Queen’s Park en 1994, l’année avant que sa révolution du bon sens ne l’emporte au pouvoir. Je suis parti en 2016, et pourtant, toujours pendant la période des questions, j’entendais des politiciens libéraux blâmer Harris pour des décisions politiques qu’ils avaient eu 20 ans pour changer.

Blâmer Harris est devenu une plaisanterie à Queen’s Park. Si la soupe était froide à la cafétéria, c’était de sa faute.

Harris a été élu en 1995, après presque cinq ans de gouvernement néo-démocrate dirigé par Bob Rae. L’audacieuse révolution du bon sens des conservateurs promettait de réduire les impôts et de faire baisser le nombre record de personnes bénéficiant de l’aide sociale. C’était controversé et de nombreux experts pensaient que Harris reculerait lorsqu’il formerait un gouvernement.

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Il ne l’a pas fait, et sa politique a déclenché des controverses qui perdurent encore aujourd’hui.

Harris a démissionné en 2002 et son ministre des Finances et ami proche, Ernie Eves, est devenu premier ministre.

Depuis lors, les mythes et les mensonges sur Harris se sont développés et multipliés. Au fil du temps, la vérité a été enterrée, souvent remplacée par des mensonges.

Aujourd’hui, l’un des stratèges qui ont contribué à propulser Harris au poste de premier ministre a publié un livre, L’héritage Harris : Réflexions sur un premier ministre transformationnel – publié par Sutherland Press – qui corrige la désinformation. Alister Campbell a rassemblé une collection d’essais rédigés par des experts issus de divers horizons politiques pour démystifier la mythologie.

« L’objectif n’était pas d’écrire un livre politique, mais plutôt d’écrire un livre sur les politiques publiques », m’a expliqué Campbell.

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« Examiner les choix politiques faits par le premier ministre Harris et évaluer leur impact durable m’a semblé opportun. La portée et l’ampleur des changements mis en œuvre sous l’ère Harris nécessitaient une expertise dans un spectre très large. Il était donc logique de recruter des experts dans différents domaines du programme de changement en matière de RSE.

« Les résultats sont clairs. Harris fut un premier ministre profondément important. Et – malgré les controverses de l’époque – ses réformes se sont révélées transformationnelles et durables. L’héritage de Harris est bon et ce sont de vrais experts – pas seulement moi ou de simples partisans – qui le disent dans ce livre.

Un problème qui a été déformé au fil des années est celui de Walkerton. Le scandale de l’eau contaminée a frappé la petite ville de la péninsule Bruce en mai 2000. Sept personnes sont mortes et des milliers d’autres sont tombées malades lorsque l’eau de la ville a été contaminée.

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J’ai couvert le drame depuis la première conférence de presse jusqu’à l’enquête judiciaire. Il ne s’agissait pas, comme certains le prétendent aujourd’hui, de privatisation. Walkerton était une question complexe qui se préparait depuis des décennies. Un puits municipal était situé sous le champ d’un agriculteur et était régulièrement contaminé par du fumier.

Une section de Terence Corcoran et Jack M. Mintz démystifie certains mythes :

« En réalité, la privatisation des tests microbiologiques de routine en Ontario pour les municipalités locales ne figurait sur aucune des listes d’objectifs en matière de RSE du gouvernement Harris. Cela faisait partie d’un plan introduit en 1993 par le ministère de l’Environnement et le gouvernement Rae, rapporte l’essai.

« Il a fallu 700 pages au juge ontarien Dennis O’Connor pour terminer son rapport de 2002 sur l’enquête sur Walkerton, mais pas un mot ne soutient la campagne de diffamation généralisée. »

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L’enquête d’O’Connor a révélé que l’épidémie d’E.coli trouve sa source malgré de nombreux problèmes : manque d’application de la loi et d’inspection ; défaut de surveillance ou de chloration en cas de besoin ; des pratiques opérationnelles inappropriées, notamment la dissimulation délibérée du fait que la chloration n’avait pas eu lieu dans les semaines précédant l’épidémie.

Avant l’épidémie, un employé du laboratoire privé a téléphoné au directeur des services publics de Walkerton, Stan Koebel, pour l’avertir qu’ils avaient trouvé E.coli lors de leurs tests. Les résultats faxés ont été envoyés plus tard. Si le bureau de santé et le ministère de l’Environnement avaient été alertés, des avis d’ébullition de l’eau auraient pu être émis immédiatement.

C’était le travail de Stan Koebel, de la PUC et des autorités locales, et non du laboratoire, de transmettre les résultats de la contamination au ministère de l’Environnement. Rien n’a été fait.

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L’enquête a révélé que Stan et son frère, Frank Koebel, buvaient régulièrement au travail et falsifiaient les rapports.

Ce livre est attendu depuis longtemps. Harris est vilipendé depuis trop longtemps.

Il a gouverné avec intégrité. Harris est le dernier premier ministre dont je me souvienne qui ait insisté sur la responsabilité ministérielle. Il a demandé des comptes à son cabinet et l’a fait démissionner si lui-même ou l’un de ses collaborateurs faisait une gaffe.

Les premiers ministres libéraux successifs ne l’ont pas fait – malgré des scandales tels que les usines à gaz, l’ambulance aérienne d’Ornge, la cybersanté, etc.

Harris a pris des décisions difficiles et elles ont souvent été controversées. Mais très peu de mesures ont été renversées par ses successeurs libéraux.

Le livre de Campbell devrait être lu par quiconque apprécie la vérité.

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