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Alors que les pandas quittent le zoo national, la diplomatie des pandas est-elle terminée ?

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Les deux pandas adultes, Mei Xiang et Tian Tian, ​​​​et leur petit de 3 ans, Xiao Qi Ji, devraient être chargés dans des caisses ce jour-là et conduits dans des camions jusqu’à un Boeing 777 de FedEx appelé Panda Express.

Ils prendront ensuite un vol de 19 heures depuis l’aéroport international de Dulles vers la Chine, où ils rejoindront environ 150 autres pandas dans une réserve naturelle luxuriante située dans les montagnes brumeuses de la province du Sichuan.

Et avec cela, une ère de diplomatie panda prendra fin, du moins pour le moment.

Tout a commencé lorsque Patricia Nixon, la première dame, a mentionné son penchant pour les pandas – « Je les aime » – au Premier ministre chinois, Zhou Enlai, lors de la visite historique qu’elle et le président Richard Nixon ont effectuée à Pékin en 1972. En deux mois, la Chine avait a envoyé une femelle et un mâle panda, Ling-Ling et Hsing-Hsing, au zoo national.

La présence des pandas à Washington persiste depuis comme symbole des liens entre les États-Unis et la Chine.

Les boules de poils noires et blanches qui pourraient tout aussi bien être des peluches m’avaient toujours semblé être des diplomates naturels : lorsque je vivais et travaillais à Pékin, j’emmenais ma famille au centre de recherche sur les pandas de la ville de Chengdu, et mes 3½ Sa fille de 12 ans a développé une obsession durable pour eux.

Mais les tensions entre les États-Unis et la Chine s’accentuent depuis des années et des spéculations circulent désormais selon lesquelles la Chine demanderait le retour des pandas en raison du gel diplomatique.

Les responsables du zoo et les scientifiques affirment que la véritable raison tient à la biologie, ou au « temps des pandas ». Les trois pandas, disent-ils, ont chacun un âge où ils devraient retourner en Chine.

Mei Xiang et Tian Tian sont arrivés en 2000, environ un an après l’euthanasie de Hsing-Hsing en raison d’une maladie rénale et huit ans après le décès de Ling Ling suite à une insuffisance cardiaque. Les deux nouveaux pandas sont restés pendant une décennie dans le cadre du premier pacte formel, puis sont restés dans le cadre de deux accords consécutifs de cinq ans. Cette dernière a pris fin au début de la pandémie et l’association partenaire en Chine a accepté une prolongation de trois ans, qui est sur le point d’expirer.

Mei Xiang a accouché en août 2020, à un âge où les scientifiques pensaient qu’elle ne pourrait plus avoir de bébé. C’est ainsi que le petit s’appelait Xiao Qi Ji, ou Petit Miracle. Il était son quatrième ourson survivant né à Washington.

Les zoos qui hébergent des pandas en dehors de la Chine acceptent généralement de renvoyer les oursons avant l’âge de 4 ans et de renvoyer les adultes lorsqu’ils sont âgés – Mei Xiang a 25 ans et Tian Tian 26 ans.

« Ils ont l’âge où ils devraient être en Chine », a déclaré Melissa Songer, biologiste de la conservation au zoo qui travaille avec les pandas depuis 23 ans. « Je ne veux pas qu’un panda décède en dehors de la Chine. »

Le zoo d’Atlanta abrite désormais les seuls pandas géants des États-Unis – parents et jumeaux – mais ils devraient retourner en Chine l’année prochaine. Une mère vieillissante et son fils sont revenus du zoo de San Diego en 2019, et Ya Ya, une femelle panda du zoo de Memphis, est revenue en avril dernier. Son compagnon, Le Le, devait revenir avec elle mais est décédé en février d’une maladie cardiaque à l’âge de 25 ans, un événement qui a rendu furieux certains citoyens chinois.

Il faut plus que des bosquets de bambous pour accueillir un panda. Pour commencer, le zoo national a versé à un partenaire chinois de conservation une redevance de 500 000 dollars par an pour une paire (contre 1 million de dollars au cours de la première décennie de Mei Xiang et Tian Tian ici).

Malgré les coûts, les quatre zoos américains qui hébergent régulièrement des pandas ont travaillé avec deux groupes de conservation distincts en Chine pour conclure les accords. Mme Songer a déclaré que le zoo national avait l’intention de demander à son partenaire, la China Wildlife Conservation Association, un nouveau couple.

Interrogé sur cette perspective, Liu Pengyu, le porte-parole de l’ambassade chinoise, n’a pas répondu. Mais il a déclaré que les pandas géants sont des « ambassadeurs de l’amitié du peuple chinois » et que la collaboration entre la Chine et le zoo national « a joué un rôle important dans le renforcement de la compréhension mutuelle et de l’amitié entre les peuples chinois et américain ».

Les responsables du zoo ont déclaré qu’ils n’avaient pas demandé au Département d’État de s’impliquer et qu’ils n’avaient pas non plus l’intention d’inciter le président Biden à parler avec Xi Jinping, le dirigeant chinois, lors de leur rencontre en Californie la semaine prochaine.

Jusqu’à récemment, les pandas étaient considérés comme en voie de disparition, c’est pourquoi les scientifiques du zoo national ont étudié les cycles de reproduction pour faciliter la reproduction des pandas. Mme Songer a déclaré qu’une femelle panda n’est fertile qu’un ou deux jours par an, et les scientifiques surveillent les niveaux d’hormones à l’aide d’échantillons d’urine pour déterminer quand procéder à une insémination artificielle. C’est ainsi qu’est né Little Miracle.

« Nous l’avons compris, la Chine l’a compris », a déclaré Mme Songer. « Cela a été un énorme succès de les reproduire sous les soins de l’homme. »

La population de pandas en Chine a augmenté et les scientifiques expérimentent désormais la réintroduction des pandas dans la nature.

Tôt dimanche matin, ma fille Aria, maintenant âgée de 11 ans, et moi avons regardé la mère, le père et le fils se promener péniblement dans leurs enclos intérieurs et extérieurs séparés, mâchant du bambou, culbutant avec des balles en plastique et escaladant des rochers.

Ils avaient l’air aussi câlins que les pandas en peluche avec lesquels Aria dormait chaque nuit. Aria m’a régalé d’interminables anecdotes sur les pandas : « Saviez-vous qu’ils mangent 14 heures par jour ? »

La foule a explosé, créant une impression de panda-monium.

Certains venaient quotidiennement, et d’autres effectuaient une visite répétée après être passés par le festival Panda Palooza de neuf jours plus tôt cet automne. D’autres avaient entendu dire que les pandas partaient et avaient parcouru des centaines ou des milliers de kilomètres pour les apercevoir.

« Ce sera le seul animal que je surveillerai toute la journée », a déclaré Denise Fesser, 47 ans, qui avait conduit près de trois heures ce matin-là depuis le New Jersey. Elle était membre du zoo à cause des pandas et s’y rendait plusieurs fois par an. Lorsqu’elle voyage à l’étranger, elle vole vers et depuis Washington pour pouvoir les voir.

« Xiao Qi Ji est le plus amusant à regarder », a-t-elle déclaré en prenant quelques photos de lui à l’aide d’un objectif zoom. «C’était un de ces moments de pure joie lorsqu’il est né pendant la pandémie.»

La famille Allen a conduit huit heures depuis Charlotte, en Caroline du Nord, pour voir les pandas pour la première fois.

« J’ai regardé la caméra des pandas tous les jours pendant la pandémie », a déclaré l’une des enfants, Anna Kate, faisant référence aux caméras que le zoo avait installées il y a des années pour diffuser en ligne une émission de téléréalité sur les pandas.

«Peut-être qu’ils trouveront un moyen de conclure un pacte pour qu’ils reviennent ici, chez eux», a déclaré sa mère, Gillian Allen. Elle fit une pause. « Mais la Chine est vraiment leur maison. »

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