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Alexis Lafrenière : les signes d’une éclosion

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MONTRÉAL – Alexis Lafrenière vient-il simplement de connaître une grosse semaine au bureau ou vient-il de passer définitivement à la vitesse supérieure, celle que de plus en plus d’observateurs commençaient à croire hors de sa portée après ses trois premières saisons avec le Nouveau Des Rangers d’York ?

Le temps nous dira s’il ne s’agissait que d’un éclair de génie éphémère, mais dimanche soir, le choix n°1 au repêchage 2020 a peut-être servi une leçon sur les vertus de la patience à ceux qui auraient pu être tentés d’abandonner son cas. Contre les Blue Jackets de Columbus, Lafrenière a forcé une période de prolongation en marquant son deuxième but du match avec seulement onze secondes à jouer. Un peu plus tard, lors d’une fusillade, il a enflammé le Madison Square Garden en plaçant, à bout de bras, un tir du revers dans la lucarne.

Cette séquence virale a mis un point d’exclamation sur la semaine la plus productive de la carrière professionnelle du jeune homme de Saint-Eustache. Il a maintenant récolté des points lors de quatre matchs consécutifs, dont trois lors d’une victoire de 4-1 contre le Wild du Minnesota. Il est tôt pour extrapoler, mais à ce rythme – il compte 11 points en 14 matchs – il dépassera sa production de l’année dernière avant la fin janvier.

Connectez-vous simplement à un match de Chemises bleues Il faut constater que les statistiques ne racontent qu’une partie de l’histoire de cette épidémie attendue. Sur la glace, Lafrenière semble avoir retrouvé le dynamisme et la bravade qui caractérisaient son jeu avec l’Océanic de Rimouski et, surtout, avec Équipe Canada au championnat du monde de hockey junior. Il fonce là où il ralentissait, il provoque là où il évitait, il ose là où il hésitait.

À 22 ans, après plus de 250 matchs en Ligue nationale, il semble plus que jamais dans son élément.

« Le potentiel a toujours été évident pour tout le monde. Mais maintenant, je me sens en confiance et c’est ce qui fait la différence », nous confie un recruteur professionnel basé sur la côte est américaine. Notre homme estime avoir regardé entre 25 et 30 matchs des Rangers au cours des deux campagnes précédentes. Cette année, il a déjà assisté à un tiers des matchs de l’équipe.

« En début d’année, lui et Kaapo Kakko étaient sur les deux premiers trios. Finalement, ils ont déplacé Kakko pour le remplacer par Blake Wheeler, mais Lafrenière a conservé sa place. Je pense qu’il s’est dit : « D’accord, ils croient en moi maintenant. » Il joue plus librement. L’équipe a connu du succès avec Gérard Gallant, mais avec Peter Laviolette, les Rangers jouent à un rythme plus élevé et sont plus agressifs. Je pense qu’Alexis en profite », nous confie notre source.

Les propos de notre observateur anonyme font écho à ceux de Stéphane Dubé, l’entraîneur personnel de Lafrenière durant l’intersaison. Les observations de Dubé valent de l’or en raison du lien étroit qu’il entretient avec son jeune élève. Les deux hommes travaillent ensemble depuis une dizaine d’années – ils se sont côtoyés quotidiennement pendant une partie du séjour de Lafrenière à Rimouski – et sont en contact constant durant l’hiver.

« Est-ce que l’enfant a « tourné le coin » ? Je le pense, dit Dubé. Parce que pour la première fois, je le vois jouer en confiance. Je vois qu’il s’amuse en ce moment. Il a trouvé sa place. »

L’effet Panarin ?

La corrélation facile serait d’associer le succès de Lafrenière à la présence constante d’Artemi Panarin à ses côtés. Aucune équipe n’a encore réussi à maintenir le Russe en dehors de la feuille de match. S’associer à un tel magicien confère évidemment des avantages indéniables, mais encore faut-il prouver qu’il est à la hauteur de ce privilège. Jouer avec les piliers des Rangers n’a pas toujours été un gage de réussite pour le jeune Québécois.

Recrue, Lafrenière s’est montré plus efficace en compagnie des jeunes Kakko et Filip Chytil (47,8% de tentatives de tir générées en 125 minutes à 5 contre 5) qu’avec Mika Zibanejad et Pavel Buchnevich (42,9% pendant 166 minutes). La saison suivante, Lafrenière s’est montré moins menaçant avec Zibanejad et Chris Kreider qu’avec Chytil et Julien Gauthier.

Mais l’année dernière, son niveau de confort avec les vétérans était plus tangible : les Rangers ont réussi près de 59 pour cent des tentatives de tir au cours des 152 minutes qu’il a jouées avec Panarin et Vincent Trocheck. Et cette année, qu’il soit complété par Chytil ou Trocheck, le duo Lafrenière-Panarin constitue une combinaison gagnante à Manhattan.

Il lui a fallu du temps, mais le grand rouquin s’est finalement débarrassé de ses complexes en compagnie des stars avec qui il partage le vestiaire.

« J’ai eu plusieurs conversations avec lui à ce sujet, confie Dubé. Il m’a dit qu’avec ces gars-là, il était plus intéressé à leur donner le palet. C’est un réflexe normal quand on joue avec des super stars. Inconsciemment, vous sortez de votre jeu et le succès n’est plus au rendez-vous. »

« Il joue définitivement un style plus direct que par le passé. C’est nord-sud avec rapidité, a noté notre recruteur. Les Rangers ont essayé plusieurs gars avec Panarin au cours des dernières années et cela n’a pas toujours fonctionné. L’alchimie que nous avons constatée entre les deux jusqu’à présent, je pense que c’est le résultat de tout le travail qu’Alexis a fait pour solidifier son jeu cette année. »

« Il n’avait pas l’air de travailler dur »

Travail. C’était un peu l’éléphant dans la pièce avec Lafrenière et la principale raison, au fond, de notre appel à Stéphane Dubé.

Le printemps dernier, à son retour au Québec après l’élimination de son équipe au premier tour des séries éliminatoires, Lafrenière a laissé derrière lui des critiques de plus en plus vives concernant son travail acharné. Steve Valiquette, un ancien gardien de but qui a travaillé comme analyste pour les matchs des Rangers au réseau MSG, a déclaré à propos de Lafrenière : « Il a besoin d’un été au gymnase. Il doit laisser ses clubs de golf au placard et consacrer toute son énergie au hockey. »

«Je pense que nous l’avons tous vu», témoigne notre espion. Depuis les tribunes, il y a eu des soirées ces dernières années où il ne semblait pas travailler très dur, où on le remarquait à peine. Je n’assiste pas aux entraînements de l’équipe, mais je sais que la situation a dégénéré au point qu’il était mécontent, il n’a pas beaucoup joué, il a été laissé de côté. Je ne dis pas que les Rangers ont tenté de l’échanger, mais les médias posaient des questions. On dit qu’il n’y a pas de fumée sans feu. Son niveau d’effort n’était certainement pas à la hauteur de ce qu’il donne aujourd’hui. Heureusement pour les Rangers, le directeur général Chris Drury a été patient avec lui. »

Sans surprise, Dubé a défendu son protégé avec véhémence lorsque ces allégations lui ont été transmises.

« Je n’ai jamais eu à le pousser dans le dos. Si tu as vu le planning que je lui montre. Parfois, c’est deux à trois séances par jour. Il ne m’a jamais dit que c’était trop ou qu’il n’aimait pas ça. Je n’ai jamais entendu ça dans sa voix. »

Le préparateur physique atteste que Lafrenière a été assidu à l’entraînement tout au long de la saison morte. « Pour moi, l’éthique du travail n’a jamais été un problème », insiste-t-il. « Laf » n’est pas du genre bavard et ce n’est pas le genre de gars qui va mettre sa vie sur les réseaux sociaux pour montrer qu’il travaille dur. Mais cette année, je peux vous dire qu’il était prêt en calique. »

Jusqu’à présent, cette affirmation s’est vérifiée dans la performance du jeune numéro 13. Voyons s’il sera capable de maintenir son rythme encourageant.

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