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À l’intérieur de la « cocotte minute » : à la recherche de réponses après le suicide de 4 employés du shérif de Los Angeles en moins de 24 heures

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CNN

Lorsque l’ancien policier Omar Delgado a appris la nouvelle que quatre membres actuels et anciens du département du shérif du comté de Los Angeles se sont suicidés en moins de 24 heures la semaine dernière, il a compris.

« C’est un peu comme une cocotte minute. Si vous ne relâchez pas cette vapeur, petit à petit, quand elle éclate, c’est fini parce que ça va être une énorme explosion.

Delgado a été l’un des premiers officiers sur les lieux de l’attaque de la discothèque Pulse à Orlando le 12 juin 2016. Il souffre de syndrome de stress post-traumatique à partir de cette nuit et a tenté de se suicider à deux reprises.

« Ils ont juste éclaté », a-t-il déclaré.

Les décès sont sans précédent, avec un si grand nombre dans une seule agence dans un laps de temps aussi court, ce qui nécessite des ressources renforcées en matière de santé mentale et des incitations pour que les agents reconnaissent, recherchent et acceptent de l’aide lorsqu’ils en ont besoin, ont déclaré les experts chargés de l’application des lois.

Richard Pippin, président de l’Association des shérifs adjoints de Los Angeles, a déclaré à CNN que les pertes ont frappé une agence confrontée à un moral bas et à de graves pénuries de personnel.

Les chiffres sont frappants. Chaque jour, le département manque d’environ 4 000 employés alors qu’une agence devrait en compter plus de 17 000, selon un rapport budgétaire du département publié plus tôt cette année.

« Avec tous les recrutements que le département a pu réaliser sur une période de six mois, ils ont pu réaliser un gain net de 15 employés. En d’autres termes, ils ne font que faire du surplace. Les gens partent aussi vite qu’ils sont embauchés », a déclaré Pippin.

Dans certains cas, les agents travaillent jusqu’à 70 heures par semaine, a déclaré Pippin. « Ils ne voient pas leur famille. C’est un travail ardu et stressant », a-t-il déclaré.

Myung J. Chun/The Los Angeles Times/Getty Images

Le département du shérif du comté de Los Angeles n’est pas seul. Les services de police du pays ont du mal à remplir et à conserver leurs rangs depuis la pandémie de Covid-19 et la mort de George Floyd en 2020, qui ont déclenché des protestations et un examen minutieux des préjugés des forces de l’ordre à travers le pays.

D’un appel à l’autre, les forces de l’ordre rencontrent les gens aux moments les plus difficiles de leur vie, a-t-il ajouté.

« … Et pour faire face à cela, un pourcentage si élevé de vos heures d’éveil, semaine après semaine et mois après mois, cela les épuise », a déclaré Pippin.

Neuf membres du département se sont suicidés cette année, un nombre dépassant de loin les années précédentes : un en 2022, trois en 2021 et deux en 2020, a déclaré Pippin.

Les quatre suicides représentent un « cluster », terme lié au phénomène de contagion du suicide, selon le Dr John Mann, professeur de neurosciences à l’Université de Columbia et directeur de la recherche et de l’imagerie moléculaire à l’Institut psychiatrique de l’État de New York.

Il est prouvé que les clusters affectent les groupes très unis, en particulier ceux en uniforme, lorsqu’un acte de suicide augmente le risque que d’autres tentent de se suicider ou se suicident, a déclaré Mann.

Selon une étude de John Violanti, professeur-chercheur à l’Université de Buffalo School of Public Health and Health Professions et expert de renommée internationale en matière de stress policier, la police exerce une profession présentant un risque de suicide 54 % plus élevé que la population générale des États-Unis. .

La réticence des policiers à s’exprimer est enracinée dans la peur des conséquences sur leur travail. « Parce qu’ils savent que le ministère a des préoccupations en matière de responsabilité lorsqu’il s’agit d’envoyer une personne en public avec une arme à feu tout en sachant qu’elle éprouve des difficultés émotionnelles ou psychologiques », a déclaré Pippin.

C’est le résultat de la stigmatisation autour de la santé mentale enracinée dans la culture policière, qui perpétue une attitude consistant à « se laisser aller et passer à autre chose », selon Charles Ramsey, analyste des forces de l’ordre de CNN et ancien chef du département de police métropolitaine de Washington, DC. .

Ramsey se souvient avoir été témoin de la scène la plus horrible de ses 50 ans de carrière dans les forces de l’ordre lorsqu’il est intervenu sur une scène de crime où cinq personnes avaient été assassinées.

« Voir quelque chose comme ça, ce n’est tout simplement pas normal », a-t-il déclaré. « Donc que fais-tu? Vous le poussez vers le bas. Vous supprimez toute émotion. Mais cela ne veut pas dire que ce n’est pas là, et si cela n’est pas traité, avec le temps, cela s’accumule.

En tant que chef du département de police de Philadelphie de 2008 à 2016, Ramsey a mis en place des examens annuels obligatoires avec des professionnels de la santé mentale et a constaté que les agents revenaient volontairement pour un deuxième ou un troisième rendez-vous de suivi.

« Ceux qui en ont le plus besoin sont ceux qui sont les moins susceptibles de tendre la main et d’essayer d’obtenir de l’aide », a déclaré Ramsey.

Un léger changement dans le comportement, l’apparence, l’humeur et les performances d’un policier peut être le signe qu’il pourrait avoir besoin de soutien, selon Michael Harrison, ancien commissaire de police de Baltimore et de la Nouvelle-Orléans, qui a amélioré les programmes de bien-être des policiers dans les deux agences.

« Ils traversent déjà quelque chose émotionnellement, mentalement et spirituellement, mais nous ne voulons pas avoir des politiques qui donneraient l’impression que nous les punissons lorsqu’ils viennent nous voir et nous disent que j’ai besoin d’aide », a déclaré Harrison.

Le Dr Jeff Thompson, chercheur au centre médical de l’université de Columbia et ancien négociateur des otages du NYPD, a averti qu’il était « potentiellement dangereux » de réduire les suicides de policiers à une seule cause.

« Inévitablement, c’est le stress combiné à une maladie psychiatrique qui n’est pas traitée », a déclaré Mann, citant les résultats d’études sur les suicides de policiers au fil des ans.

Depuis le début de l’année, 86 policiers se sont suicidés dans tout le pays, selon le site Internet Blue HELP, qui suit les suicides de policiers américains. Mais ce nombre est sous-estimé d’au moins 25 % en raison de la stigmatisation au sein des services de police concernant le signalement des problèmes de santé mentale, selon Karen Solomon, cofondatrice de l’organisation.

Tout le monde a peur d’en parler

Malgré les efforts visant à réduire la stigmatisation, les agents des forces de l’ordre craignent toujours les conséquences s’ils font part de leurs problèmes de santé mentale à leurs supérieurs.

Lorsqu’Omar Delgado a répondu à la fusillade dans la discothèque Pulse, il a été témoin des horreurs où un homme armé a tué 49 personnes et en a blessé des dizaines d’autres. Il a passé des heures à l’intérieur de Pulse avec les morts alors que la confrontation avec le tireur se poursuivait.

Phelan M. Ebenhack/AP

Omar Delgado, officier du service de police d’Eatonville, se trouve à côté d’un mémorial de fortune pour les victimes de la fusillade dans la discothèque Pulse au lac Eola le jeudi 23 juin 2016, à Orlando.

L’ancien officier de police de la banlieue d’Eatonville a été salué comme un héros par beaucoup pour ses actes, mais hanté par le carnage, Delgado n’a pas pu travailler pendant six mois après la fusillade, puis est retourné dans la police pour un travail de bureau.

Fin 2017, Delgado a perdu son emploi dans le département où il a travaillé pendant près d’une décennie en raison de son syndrome de stress post-traumatique, a-t-il déclaré. Il a déclaré qu’un médecin engagé par l’agence l’avait évalué comme « inapte au travail ». CNN avait précédemment rapporté que le département ne pouvait ni confirmer ni infirmer aucun autre détail, citant les réglementations en matière de confidentialité. Il travaille désormais dans la sécurité privée.

« Je suis devenu une figure emblématique du SSPT parce que j’ai contacté mes supérieurs et leur ai dit : « Hé, je ne me sens pas bien. Quelque-chose ne va pas. J’ai besoin d’aide' », a déclaré Delgado à CNN. « Et à partir de là, les choses se sont dégradées. »

Delgado a déclaré que la tragédie du Pulse a été un tournant pour les policiers qui ont accepté l’idée de partager leurs problèmes de santé mentale et de demander de l’aide. Mais lorsque Delgado a été licencié, a-t-il déclaré, cela a envoyé un message aux autres officiers : la même chose pourrait leur arriver.

« Je revivais constamment ce cauchemar, en voyant ces corps et je ne pouvais pas m’arrêter. Je ne pouvais pas contrôler mon cerveau, mon esprit, pour empêcher que cela se produise », a déclaré Delgado.

Cela l’a amené à s’interroger sur les solutions au stress de son travail.

« Y a-t-il un moyen d’évacuer lentement la vapeur de cette cocotte minute, peut-être trimestriellement, peut-être annuellement ? » » dit Delgado. « Je ne sais pas, parce que tout le monde a peur d’en parler. Personne ne veut être licencié.

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